Las empresas piden la Luna

    miércoles 18.ene.2017    por Jesús Hidalgo Bravo    0 Comentarios

La carrera espacial no es ya solo cosa de agencias espaciales. Cada vez son más las empresas privadas que se muestran interesadas por lanzarse al espacio. Ahora, la compañía estadounidense Moon Express ha logrado la financiación suficiente y permiso del Gobierno norteamericano para llegar al satélite, establecerse y aprovechar sus recursos naturales. Sería la primera empresa privada en viajar fuera de la órbita de la Tierra.

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La empresa, con base en Florida, tiene previsto hacer el primer viaje este mismo año y ya había conseguido un éxito histórico, después de conseguir autorización para viajar al satélite de la Administración Federal de Aviación de EE.UU (FAA). La exploración espacial, tanto para las empresas privadas como agencias espaciales está regulada por el Tratado sobre el espacio ultraterrestre, amparado por la ONU y establece que los gobiernos deben regular y supervisar este tipo de actividades.

Bob Richards –CEO de Moon Express– ha declarado al diario The guardian que su objetivo es “expandir la economía terrestre a la Luna –nuestro octavo continente– y comenzar una nueva era de exploración espacial de bajo coste, además de desarrollar espacios para intereses comerciales, científicos y de agencias espaciales”.

Naveer Jain, su cofundador y presidente, espera reducir los costes de los viajes espaciales y allanar el camino para una futura colonización de la Luna y, más adelante, de Marte. Para Jain “en 15 años la Luna será una parte importante de la economía de la Tierra y potencialmente nuestra segunda casa”.

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Que sepamos, la Luna tiene millones de toneladas de agua depositada en sus polos en forma de hielo. Y donde hay agua hay combustible. Este hecho podría convertir a la Luna en una especie de “estación de servicio espacial”, una parada para la colonización de nuestro entorno espacial.

Además, la Luna parece esconder una buena cantidad de metales del grupo del platino y es rica en tierras raras, nombre común de un grupo de elementos químicos normalmente poco abundantes en la Tierra y con múltiples aplicaciones industriales.

Moon Express compite por el Xprize lunar de Google, que otorgará 30 millones de dólares a la compañía que pueda aterrizar un vehículo no tripulado en la Luna. Para ello el ganador debe recorrer 500 metros en la superficie lunar y transmitir imágenes en alta resolución a la Tierra. La empresa ya tiene el vehículo y espera lanzarlo este mismo año.

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Pero Moon Express no es la única compañía privada interesada comercialmente en la minería espacial. Una firma llamada Deep Space Industries tiene intención de lanzar una nave autónoma este mismo año, con capacidad operativa para extraer materiales de asteroides. Y Planetary Resources, una empresa apoyada por Larry Page y Eric Schmidt de Google, también están desarrollando tecnología dedicada a la minería de asteroides con la vista puesta en 2020.

Aunque por el momento solo cinco países han alcanzado la superficie lunar (EE.UU, Rusia, China, Japón e India) ya hay otros que han anunciado la intención de lanzar misiones al satélite, como los Emiratos Árabes o Luxemburgo. Visto el relanzado interés, el Gobierno de EEUU ha avanzado la intención de establecer nuevas reglas para los lanzamientos espaciales, en cumplimiento de los vigentes tratados internacionales.

Según Motley Fool, una empresa de servicios financieros, la riqueza mineral de la Luna podría ser de trillones de dólares. Pero posiblemente lo más importante de la Luna sea lo que todavía no hemos descubierto. Y la carrera no ha hecho más que comenzar.

Imágenes: Moon Express y NASA

@jesus_hidalgo

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Jesús Hidalgo Bravo   18.ene.2017 12:06    

Un misterioso objeto se pasea por nuestro vecindario espacial

    miércoles 11.ene.2017    por Jesús Hidalgo Bravo    1 Comentarios

¡Mira al cielo! ¿Es un cometa? ¿Un asteroide? ¿De qué demonios se trata?

Pues realmente todavía no lo sabemos. Hablamos de un extraño objeto que pasará relativamente cerca de la Tierra dentro de apenas un mes. Sus características son tan poco usuales que ni las más preclaras mentes de la NASA saben de qué se trata con exactitud.

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El extraño objeto celeste, bautizado como 2016WF9, fue localizado por el programa NEOWISE de la NASA, que tiene el propósito de cazar asteroides y cometas que pueden suponer un peligro para nosotros. Los científicos creen que tiene un tamaño aproximado de 1 kilómetro de ancho. Estará a 51 millones de kilómetros de la órbita de la Tierra el próximo 25 de febrero, lo que no es particularmente cerca. Será lo más próximo que estará de nosotros este objeto, que tiene la capacidad potencial de provocar una catástrofe global si impactara contra la Tierra. Pero no lo hará, simplemente tomará un recorrido paisajístico por nuestro Sistema Solar. Aquí puedes seguir su posición exacta en tiempo real.

El objeto está causando un poco de confusión entre los científicos de la NASA, que no pueden dilucidar si se trata de un cometa o de un asteroide. Una regla general entre los astrofísicos (pero no quiere decir que sea infalible) establece que los asteroides tienden a ser rocosos o esencialmente metálicos, mientras que los cometas tienden a estar formados por hielo.

 

2016 WF9 parece ser un objeto oscuro y que refleja poco la luz, lo que es típico de los cometas, pero a carece de la característica estela de polvo y gas. Esta indefinición significa que el objeto tiene un origen desconocido.

Según ha comentado James "Gerbs” Bauer, investigador del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, 2016 WF9 podría tener un  origen cometario. Sin embargo, para Bauer ilustra que “los límites entre asteroides y cometas e borroso. Quizás este objeto ha perdido, después del paso del tiempo, la mayor parte de los contenidos volátiles que se encontraban sobre él o en sus capas superficiales”.

NEOWISE logró descubrir recientemente otro objeto del que entienden un poco más. A finales del año pasado encontraron el C/2016U1, un cometa que está navegando cerca de la Tierra en estos momentos. Es visible desde el Hemisferio Norte durante las primeras semanas de 2017. Con unos simples prismáticos, si levantas la vista hacia el sureste, durante las horas antes del amanecer, si las nubes y el impredecible brillo del cometa así lo permiten.

@jesus_hidalgo

Partes de este artículo han sido traducidas de IFLS

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Jesús Hidalgo Bravo   11.ene.2017 11:37    

La ciencia da los primeros pasos para revertir el envejecimiento

    lunes 19.dic.2016    por Jesús Hidalgo Bravo    2 Comentarios

Las arrugas, las canas, los achaques y, en general, todo aquello que odiamos de envejecer, pueden ser un proceso reversible. Al menos, es lo que se desprende de los resultados de una investigación –llevada a cabo en ratones– consistente en aplicar una revolucionaria terapia génica que tiene un efecto rejuvenecedor en las células.

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El estudio ha sido dirigido por el español Juan Carlos Izpisua Belmonte, del Instituto Salk de California (EE.UU.), que ha declarado a The Guardian que “el estudio demuestra que el envejecimiento puede no ser un proceso de una sola dirección. Con la terapia adecuada el envejecimiento podría ser revertido”.

Después de seis semanas de tratamiento, los ratones que han participado en el experimento parecían más jóvenes, sus huesos se habían vuelto más fuertes, tenían una mejor salud cardiovascular, sanaban más rápido cuando estaban lesionados y vivían un 30% más.

Las técnicas genéticas utilizadas no se prestan a su uso inmediato en humanos. Los científicos estiman que al menos hasta dentro de diez años no habrá una posible aplicación clínica.

Pero más allá de ello, lo importante es que el descubrimiento plantea un nuevo enfoque de la asistencia sanitaria. Ahora la clave estaría en tratar el envejecimiento en lugar de las diferentes enfermedades asociadas a él.

Los hallazgos del estudio desafían el concepto clásico de que el envejecimiento es simplemente el resultado del desgaste físico que provoca el paso del tiempo. Por el contrario, crece la certeza entre los científicos de que el proceso es mayormente impulsado por un reloj genético interno que –de forma activa– hace que nuestro cuerpo poco a poco entre en una fase de declive.

Los científicos no afirman que el envejecimiento pueda ser completamente eliminado pero están convencidos de que en el futuro podría haber tratamientos diseñados para aumentar la esperanza de vida, frenando ese tictac interno que poco a poco nos hace asomarnos hacia el abismo. “Creemos que ese enfoque no nos conducirá a la inmortalidad, ya que todavía nos encontraremos con límites infranqueables para afrontar una reversión completa del envejecimiento. Nuestra intención, más que aumentar la esperanza de vida, es mejorar la salud de nuestros últimos años”, comenta Izpisua.

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A la izquierda, tejido muscular de un ratón envejecido. A la derecha, tejido muscular de un ratón sometido a la terapia de rejuvenecimiento. / Salk Institute

Según los resultados publicados en la revista Cell, la longevidad media de los ratones pasó de 18 a 24 meses, lo que se ha logrado mediante la técnica de reprogramación celular. A los roedores se les han activado cuatro genes que consiguen que una célula diferenciada (por ejemplo, de la piel) vuelva a adquirir las características de una célula embrionaria. Se trata de todo un viaje en el tiempo para ellas, que vuelven a adquirir todo el potencial que tenían cuando acababan de nacer.

Estas células, llamadas células madre pluripotentes inducidas tienen la increíble capacidad de multiplicarse y convertirse en cualquier tipo de célula del cuerpo y ya están siendo probadas en ensayos diseñados para proporcionar “piezas de repuesto” para pacientes humanos.

Este es el primer estudio que demuestra que esta técnica puede ser utilizada para rebobinar el reloj de las células y hacerlas lo suficientemente jóvenes sin que pierdan su función especializada. Con esta investigación, liderada por científicos españoles, se abre un prometedor campo para la medicina del futuro.

Imagen: Fotolia y Salk Institute

@jesus_hidalgo

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Jesús Hidalgo Bravo   19.dic.2016 15:03    

Un agujero negro provoca la muerte más luminosa de la historia del cosmos

    martes 13.dic.2016    por Jesús Hidalgo Bravo    0 Comentarios

¿Te imaginas un haz de luz 20 veces más brillante que todas las estrellas de la Via Láctea juntas? Pues un evento de esta magnitud ocurrió hace unos 3.800 millones de años en la constelación de Indus y fue detectada el año pasado por dos telescopios de Chile. Si hubiera tenido lugar a una distancia equivalente a la de Sirio –a 8,6 años luz de la Tierra– su intensidad habría bastado para alcanzar una magnitud aparente similar a la del Sol.

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Desconcertados por el suceso, los científicos pensaron que se trataba de una supernova superluminosa, que doblaba en intensidad a la que para entonces tenía el récord. Aunque se apuntaron el tanto publicando un estudio en la revista Science en enero de este año, admitían que las leyes de la física conocida flaqueaban al explicar un evento de una energía tan colosal.

Por eso, otro equipo de astrónomos acaba de proponer una solución alternativa para este hecho extraordinario, sugiriendo que en realidad un agujero negro supermasivo que gira una prodigiosa velocidad, devoró a una estrella comparable a nuestro Sol. Este suceso de 'canibalismo cósmico' emitió una descomunal cantidad de energía al cosmos. Aquellos fotones habrían viajado 3.800 millones de por el universo hasta llegar a nosotros. El estudio fue publicado ayer en la revista Nature Astronomy.

 

Los científicos bautizan a uno de estos extraños acontecimientos como “evento de disrupción de marea”. Como recoge la Agencia Sinc, “en el proceso, la estrella fue 'espaguetificada' y los choques entre los restos y el calor generado por la acreción desencadenaron una explosión de luz. Esto dio al evento la apariencia de una explosión de supernova muy brillante, a pesar de que la estrella no se habría convertido en una supernova por sí misma dado que no tenía suficiente masa”.

Aunque ha perdido fuerza, el destello producido en aquella remota galaxia sigue siendo visible para nuestros telescopios y la batalla científica por explicar el fenómeno todavía están en todo lo alto.  

Imagen: ESO

@jesus_hidalgo

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Jesús Hidalgo Bravo   13.dic.2016 13:47    

¿Son justos los Premios Nobel con España? ¿Y con las mujeres?

    jueves 6.oct.2016    por Jesús Hidalgo Bravo    0 Comentarios

Existía esperanza en el ambiente para que, después de más de treinta años de sequía, recayera un premio Nobel de ciencia sobre un investigador español. No pudo ser y Francisco Mojica, el investigador valenciano conocido por sus aportaciones al desarrollo de la revolucionaria tecnología CRISPR de corta-pega genético, se ha quedado sin medalla. No cabe duda que el trabajo del científico valenciano bien merecía el galardón. Quizá más adelante.

O no. Los Nobel, al mismo tiempo que son una fuente de alegría continua para unos pocos países afortunados, también son una fuente de frustración para la mayoría. Como recoge esta semana El Confidencial unos pocos países copan el olimpo de los galardonados. “EEUU posee 265 galardonados y Alemania y Reino Unido 87 y 85 respectivamente”. Francia, Japón, Suiza, Austria y Holanda tampoco salen mal paradas, con decenas de premiados.

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De izquierda a derecha: Ramón y Cajal, Vera Rubin y Francis Mojica.

España se tiene que conformar por el momento con dos premiados, Ramón y Cajal en 1903 y Severo Ochoa en 1956. ¿Tan alejados estamos a nivel científico de esos países, o nos estamos perdiendo algo? El propio Mojica reconocía hace pocos días a El País que, colegas extranjeros de mucho prestigio le decían “que no tenía ninguna posibilidad, por ser de la Universidad de Alicante y por ser de España”.

¿Será esto cierto? ¿Se mueven los Nobel en ciertos circuitos bien interconectados, que además se retroalimentan entre ellos? En el mismo artículo de El País se deja caer que “casi el 30% de los galardonados son judíos”. Seguro que todos ellos lo merecen pero así, a primera vista, no parece esta una cifra representativa ni lógica de la ciencia de excelencia que se hace en el mundo. No es que los premiados no sean buenos científicos, pero lo cierto es que para ganar uno, además de serlo hay que moverse por ciertos circuitos de influencia, como reconoce en el mismo artículo Jorge Barrero, exjefe de la ministra de Ciencia, Cristina Garmendia.

Solvay_conference,_1924Congreso de Solvay de 1924 en Bruselas.

Hace unos años, César Nombela, rector de la Universidad Internacional Menéndez Pelayo (UIMP) y expresidente del CSIC, recordaba en declaraciones a ABC como en el año 1979 el biólogo español Antonio García Bellido también sonó para el Premio Nobel de Medicina. Sus trabajos fueron clave para entender el desarrollo embriológico. Sin embargo, lo obtuvieron tres investigadores por un trabajo parecido. “Tal vez aquí sí cabe la respuesta que si hay que seleccionar a tres científicos entre cinco o seis, no va a ser el español”, añadía Nombela. Sin caer en la autocompasión y siendo conscientes de las limitaciones de nuestro propio sistema de investigación, detrás de los pobres datos de nuestro país en los Nobel parece haber un peso extra que recae sobre los hombros de nuestros científicos.

Pero no es la nacionalidad el único sesgo de los nobel. Genios como Mendeléyev, Nicola Tesla, Albert Schatz o Rosalind Franklin jamás lo ganaron, por muy distintas circunstancias.

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La química Rosalind Frankin.

Y el sesgo de género sigue pesando como una losa. Si tenemos en cuenta todas las categorías (incluyendo el Nobel de Economía, el de Literatura y el de la Paz) desde 1901, solo 47 mujeres han recibido el galardón frente a 815 hombres, tal y como apunta eldiario.es.

Si hay un caso célebre es el de la mencionada Franklin pero quizás sea menos conocido que no ha habido una sola mujer merecedora de ganar un Premio Nobel de Física desde hace 53 años, como recoge esta semana The Washington Post. De hecho, en 115 ediciones solo lo han obtenido dos científicas: Marie Curie, en 1903 y María Goeppert-Mayer, 60 años más tarde.

Quizá el caso más flagrante en la actualidad sea el de Vera Rubin, que en la década de 1970 cambió nuestra concepción del universo con el descubrimiento de la materia oscura, que forma el 20 % del cosmos. Puede ser que haya más hombres que mujeres trabajando en física, sobre todo abundan más científicos experimentados con un buen puñado de descubrimientos bajo el brazo, pero ello no quiere decir que no haya mujeres. Hace un par de años la revista Slate preguntó a físicos y comunicadores para hacer una lista de mujeres merecedoras del Nobel de Física y no faltan nombres.

La pregunta está clara, ¿arrastra el comité de los Premios Nobel una discriminación por razones de género o nacionalidad?

@jesus_hidalgo

Imágenes: Sinc/Archive.org

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Jesús Hidalgo Bravo    6.oct.2016 12:58    

Elon Musk quiere propulsarnos (y pronto) hasta Marte

    miércoles 28.sep.2016    por Jesús Hidalgo Bravo    1 Comentarios

Elon Musk es el visionario empresario detrás de proyectos como Tesla Motors, PayPal y SpaceX y ahora se ha empeñado llevarnos a Marte. ¿Su plan? Simple: construir un gran cohete con la fuerza y el empuje necesarios para alcanzar el planeta rojo y  más allá.

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Pero primero tiene que encontrar la manera de pagarlo. Aunque dinero no le falta al empresario sudafricano, las previsiones más optimistas para el desarrollo del artilugio hablan de, aproximadamente, diez mil millones de dólares. Una minucia, si de lo que hablamos, como dice Musk, es de “convertirnos en una especie interplanetaria como única alternativa a quedarnos en la Tierra, esperando la extinción final”. Musk cuenta con que el dinero vaya llegando poco a poco y el proyecto se acabe convirtiendo en una colaboración público-privada.

Esta idea, que parece sacada del mejor guion de Hollywood, fue presentada por el propio Musk en el Congreso Internacional de Astronáutica, que se celebra estos días en Guadalajara (México). El sueño podría hacerse realidad a partir de 2022, en una nave que transportaría entre uno y dos centenares de personas cada 26 meses, coincidiendo con el periodo de máxima aproximación entre Marte y la Tierra.

El vehículo en el que viajarían los futuros colonos es simplemente colosal: un gigante de 122 metros de largo y 12.800 toneladas de empuje, en cuya parte superior se acomodarían los viajeros espaciales, para una travesía que rondaría los 80 días, aunque el objetivo sería acortarla hasta que llegara a durar apenas un mes.

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El proyecto del viaje descansa sobre cuatro pilares: usar cohetes reutilizables, repostaje en órbita, combustible producido en Marte y utilizar el tipo de combustible apropiado: metano y oxígeno, disponibles en Marte. Harina de otro costal, y quizá el núcleo duro del proyecto, es cómo garantizar la supervivencia de los colonos, una vez superada la travesía. Musk habló de "una comunidad autosostenible" de no menos de un millón de personas, lo que llevaría entre 40 y 100 años, con una flota de 1.000 naves interplanetarias.

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Hasta ayer, el coste medio de poner a una persona en el planeta rojo se estimaba en unos 8.900 millones de dólares. Musk afirmó en su conferencia que su reto era bajarlo “hasta el promedio de una hipoteca media en los EEUU, en torno a los 200.000 dólares”.

Pero el dueño de Tesla no se conforma con Marte. Ve sus cohetes viajando por todo el Sistema Solar. “Con el suficiente combustible en depósito, puedes ir desde Marte a Júpiter, sin problema”.

Parece que a la nave Laika pronto tendrá competencia en el espacio. Musk, nos vemos en el cielo.

@jesus_hidalgo

Imágenes: SpaceX

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Jesús Hidalgo Bravo   28.sep.2016 12:49    

El culebrón de la misión Juno que ha tardado 400 años en completarse

    miércoles 6.jul.2016    por Jesús Hidalgo Bravo    1 Comentarios

Estos días probablemente habrás oído hablar mucho de la misión Juno, que acaba de entrar en órbita alrededor del planeta Júpiter para desentrañar sus secretos, tras cinco años de largo viaje. De la misión científica se ha hablado largo y tendido, pero es probable que no sepas de dónde proviene el nombre del proyecto espacial.

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Juno era un antiguo diosa romana, esposa y hermana de Júpiter (las deidades romanas tenían estas cosas), hija de Saturno y madre de Marte. Según la mitología, se dedicaba a vigilar Roma, pero en especial a sus mujeres. 

Saturno, por su parte, no era precisamente un modelo de marido. Tenía distintas amantes –a las que trataba de esconder de Juno, a menudo entre las nubes– mientras ella trataba de encontrar pruebas de estos flagrantes adulterios.

Resulta que la mayoría de las lunas de Júpiter son en realidad los nombres de estas amantes, incluyendo, Io, Europa, Ganímedes y Calisto, que fueron bautizadas hace más de 400 años por por Galileo Galilei, descubridor de las cuatro lunas más grandes del planeta.

 

A partir de finales del siglo XIX, decenas de lunas jovianas mucho más pequeñas se han ido descubriendo y han recibido los nombres de las amantes, conquistas e hijas del dios romano Júpiter o su predecesor griego, Zeus.

Así que la NASA acaba de enviar a la boca del lobo a una nave con el nombre de una diosa romana que tenía fundadas sospechas de la infidelidad de su marido. Esperemos pues que todo vaya bien por allí. ¿Quién dijo que los científicos no sabían como divertirse?

Imágenes: ESA/NASA

Fuente: IFLS

@jesus_hidalgo

 

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Jesús Hidalgo Bravo    6.jul.2016 11:29    

Estas fotos nos recuerdan lo agradecidos que deberíamos estar a los ordenadores

    lunes 20.jun.2016    por Jesús Hidalgo Bravo    1 Comentarios

Bajo cualquier dispositivo que usamos a diario se esconde un microchip que hace complejos cálculos en apenas décimas de segundo. Pero tómate un momento para pensar en los primeros viajes espaciales: tanto los soviéticos como los de la NASA, se llevaron a cabo sin nuestras amigas las computadoras. ¿Cómo trabajaban aquellos pioneros?

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Desde antiguo el término computer se ha usado para designar a las personas en lugar de a las máquinas. Se llamaba así a los trabajadores que hacían operaciones matemáticas complejas a mano. Un "computador" era una persona que hacía cálculos, hasta que con la aparición de las máquinas su uso fue derivando hasta el actual.

En grandes organizaciones como la NASA, los equipos a menudo se dividían de modo que la gente pudiera trabajar en paralelo en el mismo proyecto. Para un cálculo especialmente difícil la agencia espacial celebraba lo que se llamaban math parties (fiestas matemáticas), donde los 'cerebritos' afrontaban todos juntos las ecuaciones más complejas. En muchos casos se fueron desarrollando  dispositivos electromecánicos bastante sofisticados para ayudar en estas operaciones, como la gigantesca Univac, la primera computadora comercial fabricada en Estados Unidos.

Aquellas reuniones eran el equivalente humano a las funciones periódicas (en las que repite el mismo valor a intervalos regulares de la variable). Más o menos funcionaban de esta forma: el tipo 1 pasaba sus resultados al tipo 2 y así, sucesivamente, hasta el final. Entonces, el último regresaba al que iniciaba la sucesión y le devolvía un nuevo input para mover todo el cálculo 1 milisegundo en el futuro. Después de horas de trabajo, litros de café y kilos de tiza se podía conseguir una gráfica válida para uno o dos segundos.

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La gente fue enviada al espacio exterior e incluso a la Luna en base a cálculos realizados en pizarras como estas. De esta manera casi artesanal es como se diseñaron los primeros reactores nucleares o la bomba atómica.

En cuanto a estas dos imágenes, la pizarra está llena de aparentemente complicadas ecuaciones, pero no son más que ecuaciones simples relativas al movimiento. En realidad no se muestra ningún cálculo real. Probablemente, el reportero de la revista Life les pidió que los matemáticos llenaran la pizarra de ecuaciones, pero era plena Guerra Fría y no se podía correr el riesgo de revelar ninguna información delicada.

@jesus_hidalgo

Imagen: Life

Este artículo ha sido parcialmente traducido de Zmescience

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Jesús Hidalgo Bravo   20.jun.2016 14:10    

Hawking y la puerta de salida de los agujeros negros

    lunes 13.jun.2016    por Jesús Hidalgo Bravo    2 Comentarios

Hace unos días, una parte del equipo de Órbita Laika. La nueva generación se coló en el despacho de Stephen Hawking, que aparecerá en el primer programa de la tercera temporada. Es la excusa perfecta para hacer un repaso a algunas de las contribuciones a la ciencia del celebérrimo físico, cosmólogo y divulgador británico.

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Entrar en el despacho de Stephen Hawking es como adentrarse en un pequeño museo que sintetiza la historia reciente de nuestro mundo. Por la estancia se reparten fotografías con la mayor parte de los presidentes de los EE UU de los últimos 40 años, pero también con papas, directores de cine, estrellas de Hollywood o su propia figurita de Los Simpsons, serie de la que el científico se declara un verdadero fan. Si queréis podéis navegar por su despacho gracias a esta foto en 360º que realizamos durante la visita.

 

Este modesto espacio deja a las claras que nos encontramos ante toda una estrella de la cultura pop, un verdadero mito viviente que resume –más allá de su sólida carrera científica– lo que Stephen Hawking encarna para el mundo: hasta dónde puede llegar la capacidad de superación del ser humano. 

Hawking ya no puede mover un solo dedo. Una devastadora enfermedad motoneuronal ha destruido su capacidad motora pero no ha podido con su mente, que funciona a pleno rendimiento intelectual. Se comunica a través de leves movimientos de su mejilla derecha, mediante un sensor acoplado a sus gafas, que activa un programa informático con el que va escogiendo palabra a palabra su discurso, el cual escuchamos después con su mítica voz robotizada

Se trata de un sistema único, diseñado especialmente para él. Un equipo de enfermeras y especialistas le acompañan permanentemente. Detrás de todo ello se esconde un científico y un ser humano que esperamos conozcáis un poco mejor a través de la entrevista que se emitirá pronto en Órbita Laika. La nueva generación. . Aquí podéis verlo con parte del equipo del programa.

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Gracias a él puede seguir haciendo valiosas aportaciones a la ciencia. Sin ir más lejos, hace solo unos días ahondaba un poco más en la teoría que lo ha hecho famoso: la de que los agujeros negros emiten radiación. Dicho así no parece gran cosa, pero la afirmación tiene profundas implicaciones.

Atención porque ahora nos ponemos teóricos; el pasado, el presente y el futuro están conectados entre sí por leyes físicas. A este fenómeno se le conoce como determinismo causal. Es decir, teniendo la información completa de un sistema en el presente debería ser posible determinar sus estados pasados y futuros. Por ejemplo, si recoges todos los trocitos de un vaso de cristal que se te ha caído y empleas la energía suficiente en ello, en teoría podrías devolverlo a su estado original. Esta idea se aplica a todos los sistemas; a ese vaso hecho añicos, a un rayo o al universo entero y es un concepto fundamental de la física.

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Sin embargo, en 1976 Hawking desafió esta idea mostrando que los agujeros negros, esos que son una parte (extraña, eso sí) del universo, al contrario de lo que inicialmente se pensaba, emiten radiación. ¿Y qué importancia tiene esto? Mucha, porque eso implicaría que en el transcurso del tiempo, deberían 'evaporarse'  y desaparecer.

Este hecho conllevaría que la información sobre cualquier cosa que se hayan tragado se perdería para siempre, contradiciendo el principio del determinismo causal. Una mente ingenua podría pensar que esa pérdida de información ya había sucedido, como consecuencia de la ingestión de la materia por el agujero. Pero no es así, incluso en su interior, la información debería continuar existiendo hasta tanto el agujero exista. No se viola el determinismo causal.

Es decir, en sí misma, la teoría de Hawking sobre la emisión de radiación de estos agujeros tiene el potencial de poner patas arriba los supuestos que subyacen en la física moderna. Pero cuarenta años después de aquella atrevida idea, Hawking cree haber encontrado un principio que permitiría a los agujeros negros 'evaporarse' sin violar el rígido principio de determinismo causal.

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En un artículo recién publicado esta semana la revista Physical Reviews Letters, elaborado con sus colegas Malcolm J. Perry, y Andrew Strominger sugiere que la información caída en un agujero negro podría, de hecho, escapar. A grandes rasgos, los tres científicos afirman que estos eventos están rodeados por energía del vacío, una especie de etéreo ‘pelo (cuántico, claro)’ que recubriría el horizonte de sucesos, y que sería capaz de registrar la carga de las partículas que entran en los agujeros negros.

Esto retendría la información de la ‘comida’ ingerida por el agujero negro, que sería emitida –de manera análoga a la modulación de una señal de radio o televisión– a través de la radiación de Hawking (en honor al hombre que la concibió), persistiendo incluso cuando el agujero ha desaparecido. Por tanto, el determinismo causal se conservaría.

Si este enfoque se puede repetir para la gravedad, estos científicos podrían haber hallado una forma de resolver la paradoja de la información, que persigue los trabajos de investigación sobre agujeros negros desde aquella primera aproximación de Hawking de 1975.

Según ha dicho el propio científico “parece que hay una manera de salir de los agujeros negros, que no son las prisiones eternas que se pensaron alguna vez”.

Sin duda, en la ciencia (y en la vida) los límites están para ser traspasados. Y  el profesor Hawking es una prueba viviente de ello.

@jesus_hidalgo

Imágenes: NASA/Órbita Laika / Giphy

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Jesús Hidalgo Bravo   13.jun.2016 13:23    

Mi vida como una cabra

    miércoles 18.may.2016    por Jesús Hidalgo Bravo    0 Comentarios

La expresión “estar como una cabra” jamás tuvo tanto sentido como en el caso de Thomas Thwaites, un diseñador conceptual británico que un día decidió “tomarse unas vacaciones como humano” y convertirse durante unos días en un rumiante. Esto es lo que, según él, se siente siendo una cabra.

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No es ninguna broma. Con la ayuda de un equipo de investigadores y el apoyo financiero del grupo de investigación biomédica con sede en Londres Wellcome Trust, Thwaites se construyó un traje para convertirse en cabra y pastar por los Alpes suizos. La experiencia será narrada en detalle en un libro que está a punto de publicarse.

Thwaites es un artista de diseño conceptual residente cuyos principales intereses son la tecnología, la ciencia y la investigación de futuros. Su proyecto más conocido es la construcción de una tostadora desde cero, narrada en esta charla Tedd.

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Nuestro hombre-cabra habló con expertos en conducta animal para saber cómo comportarse como un verdadero rumiante, según cuenta en The Guardian. Después de descubrir cuál era la actividad cerebral que más lo separaba de las cabras, se reunió con un científico de la University College de Londres para tratar de hackear y deshabilitar de forma temporal el área de Broca, directamente relacionada con el habla. Pero para consternación de Thwaites la tecnología para apagar la capacidad de una persona de comprender el lenguaje no funciona todavía del todo bien. De esta manera, Thwaites decidió concentrarse en los aspectos físicos de convertirse en cabra.

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Se reunió con investigadores y expertos en movimiento animal que le ayudaron a entender cómo se mueve el esqueleto y los músculos de la cabra y diferentes protésicos le ayudaron a diseñar un prototipo final, para lanzarse directo a los prados alpinos durante seis días, en los que incluso se alimentaba de hierba.

Cuando lo tuvo todo listo, y con el consentimiento de un aturdido cabrero llamado Sepp, Thwaites se unió a su rebaño durante seis días y seis noches.

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"La vida a cuatro patas no fue fácil", dice Thwaites. “Lo más difícil fue descansar el peso del cuerpo sobre los brazos durante tanto tiempo. No estamos hechos para eso. Como a una cabra, me pareció mucho más fácil subir que bajar... Me encontré en lo alto de las montañas, en el centro de la manada”. De hecho, en opinión del cabrero Sebb, las cabras al final llegaron a aceptar al extraño compañero de viaje como uno más de la manada.

Según cuenta el artista, durante esos días fue totalmente inmune a las frustraciones y las preocupaciones de la vida diaria. ¿Estaremos ante el nuevo mindfullness?

Imágenes: Tim Bowditch

@jesus_hidalgo

Categorías: Actualidad , Ciencia

Jesús Hidalgo Bravo   18.may.2016 11:10    

Órbita Laika

Bio Órbita Laika

Yo he visto cosas que vosotros no creeríais: una perra orbitar más allá de Orion. A Ángel Martín brillar en la oscuridad cerca de la puerta de Tannhäuser. Este blog nace con la intención de que esos momentos no se pierdan en el tiempo... como lágrimas en la lluvia. www.rtve.es/orbitalaika
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