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¿Por qué dormimos?

    lunes 6.feb.2017    por Jesús Hidalgo Bravo    0 Comentarios

A lo largo del tiempo, la ciencia ha aportado muchas teorías acerca de por qué nos pasamos más de un tercio de nuestra vida durmiendo. Algunos investigadores han argumentado que no es más que una manera fácil de ahorrar energía, otros que sirve para limpiar de residuos celulares nuestro cerebro, o que, simplemente, obliga a los animales a permanecer quietos, lo que viene bien para esconderse de los depredadores.

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Ahora, un par de artículos publicados recientemente en la revista Science cambian la perspectiva: dormimos para olvidar. No todo, claro, sino solo parte –lo menos relevante– de la catarata de información que nos asalta cada día.

Para poder aprender tenemos que tener conexiones entre las neuronas de nuestro cerebro. Estas uniones se llaman sinapsis y permiten a las neuronas enviar señales entre sí a una gran velocidad. Los nuevos recuerdos se almacenan automáticamente en estas redes.

En 2003 Giulio Tononi y Chiara Cirelly, de la Universidad de Wisconsin-Madison, propusieron la hipótesis de que las sinapsis crecen tanto durante el día que estos circuitos se vuelven ruidosos y se saturan. Cuando dormimos, argumentaron, nuestros cerebros limpian las conexiones para dejar un lienzo en blanco  y así podamos seguir aprendiendo y generando recuerdos al día siguiente, según recoge The New York Times. De esta manera, la información relevante queda integrada en el conjunto de nuestra memoria a largo plazo y se deshecha lo insustancial. Esto deja nuevo espacio para seguir almacenando recuerdos. Parece un proceso lógico.

Giphy

Desde entonces Tononi y Cirelli, junto con otros investigadores, han encontrado evidencias para apoyar lo que ellos llamaron como 'la hipótesis de la homeostasis sináptica' que, en resumen, sostiene que las conexiones entre neuronas crecen y se fortalecen cuando estamos despiertos y se relajan cuando dormimos.

En el estudio publicado ahora en Science, hecho con ratones, Tononi y Cirelly encontraron que las sinapsis se contrajeron nada menos que un 18 % durante las horas de sueño.

Pero ¿cómo se lleva a cabo este proceso? O lo que es lo mismo, ¿quién hace de podador de recuerdos en el cerebro?

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A esta pregunta responde el otro estudio, publicado la semana pasada en Science por un grupo de científicos de la Universidad Johns Hopkins de Baltimore, y liderados por el biólogo Graham H. Diering. Ellos han descubierto que una proteína, llamada Homer1a, es clave en esta limpieza de las sinapsis durante el sueño. Sería la proteína encargada de ejercer un efecto debilitador, aflojando las conexiones entre las sinapsis que se construyen por los recuerdos y la información.

En el futuro, los medicamentos para dormir deberían dirigirse exclusivamente a las moléculas implicadas en el sueño, sin afectar a nuestra podadora-limpiadora Homer1a, para asegurar que las sinapsis sean limpiadas adecuadamente. Quizá así nos evitemos, por fin, tener que buscar las llaves de casa o las gafas cada día de nuestra vidas.

@jesus_hidalgo

Imágenes: Fotolia/Giphy/Wikipedia Commons

Categorías: Actualidad , Ciencia

Jesús Hidalgo Bravo    6.feb.2017 13:19    

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