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Bacterias extremófilas terrestres podrían sobrevivir (en teoría) en un satélite de Saturno

    jueves 1.mar.2018    por Jesús Hidalgo Bravo    0 Comentarios

En 2005 la sonda Cassini de la NASA detectó geíseres erupcionando bajo la superficie de Encélado, un satélite helado de Saturno. Desde entonces, los investigadores tienen puesto el foco en aquella luna y tratan de averiguar si se dan las condiciones necesarias para la vida. Ahora, la ciencia acaba de demostrar que ciertas bacterias terrestres podrían sobrevivir en aquel remoto satélite. Al menos sobre el papel.

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El problema es que Cassini –que acabó sus días estrellándose contra Saturno en septiembre pasado– no estaba debidamente equipada para detectar trazas de vida en Encélado. Y tampoco hay prevista una misión a medio plazo para responder a esta interrogante, así que los científicos se las han ingeniado para meter esta cuestión entre las paredes de un laboratorio, que simula las condiciones del satélite. Los resultados sugieren que en aquel inhóspito ambiente podrían sobrevivir ciertos microbios de aguas profundas que habitan en la Tierra.

Modelizar las condiciones de Encélado en laboratorio no es nada fácil. A pesar de que ya se acumula más de una década de estudio, todavía no sabemos mucho. Por ejemplo, no conocemos con seguridad cómo de profundos son sus océanos. Sin embargo, estudios posteriores a los datos de Cassini sugieren que las plumas de Encélado –enormes geíseres que alcanzan hasta los 200 km de altura– contienen compuestos que se relacionan con la vida; como metano, amoníaco, dióxido de carbono, formaldehído, nitrógeno e hidrógeno.

Enceladus

Los investigadores de la Universidad de Viena han hecho varias pruebas para imitar las condiciones del satélite; cambiando la presión para simular diferentes profundidades, variando el pH y las temperaturas. Después introdujeron en estos ambientes tres especies de arqueas metanogénicas –bacterias anaerobias capaces de convertir en metano otros compuestos como dióxido de carbono e hidrógeno–. En la Tierra, algunos de estos organismos son extremófilos y son capaces de colonizar las profundidades del océano, cerca de las fumarolas y respiraderos hidrotermales, gracias al calor intenso y a los químicos liberados.  

Uno de esos organismos, la Methanothermococcus okinawensis –detectada en los respiraderos del Mar de la China Oriental– sobrevivió a todas las condiciones a las que fue sometida en el laboratorio, lo que sugiere a los científicos que organismos similares podrían habitar en los remotos océanos de Encélado, según publican en la revista Nature Communications.

Los científicos se sorprendieron de la extrema capacidad de adaptación que demostró el organismo, lo que demuetra que es muy complicado establecer los límites que la vida no puede traspasar. Según Hunter Waile, uno de los investigadores de Cassini –que no ha estado implicado en este estudio– "no es una exageración pensar que pudiera haber microorganismos en estos mundos oceánicos, al abrigo de esas fumarolas, incluso en nuestro propio Sistema Solar".

 

De hecho, como reporta Wired entra dentro de lo posible que parte del metano detectado en esas increíbles plumas de Encélado tengan su origen en criaturas similares a nuestra súperbacteria terrestre. pero por el momento es imposible aclarar este interrogante. 

Aunque complicado, este es uno de los caminos más prometedores para poder determinar si hay vida debajo de Encélado. Se trataría de ser capaces de distinguir el metano producido biológicamente del producido de forma inorgánica, lo que permitiría que una sonda que atraviese uno de estos geíseres gigantes pudiera determinar con cierta fiabilidad si hay vida ahí abajo. La otra opción sería enviar un submarino autónomo pero seguramente esta es una misión para que puedan abordar científicos de futuras generaciones.

@jesus_hidalgo

Imágenes: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

 

 

Categorías: Actualidad , Ciencia

Jesús Hidalgo Bravo    1.mar.2018 10:16    

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