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Cada vez hay más 'puntos calientes' antivacunas en EEUU, mientras el riesgo de epidemias sigue subiendo

Siguen creciendo las zonas, a lo largo y ancho de EEUU, en la que los padres y madres eligen no vacunar a sus hijos, mientras aumenta proporcionalmente el riesgo de epidemias de enfermedades controlables con un adecuado calendario de vacunaciones.

En EEUU existen 18 estados que permiten a los padres acogerse fácilmente a Exenciones No Médicas (NME,  por sus siglas en inglés), para no vacunar a sus hijos por razones religiosas o filosóficas. 

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En un reciente estudio, llevado a cabo por diferentes centros académicos y sanitarios del Estado de Texas y publicado en la revista Plos Medicine se pone de manifiesto que existe una causalidad entre aquellas zonas con altas tasas de exenciones personales a la vacunación y una mayor frecuencia en la aparición de casos de sarampión, rubéola y paperas –enfermedades prevenibles con la aplicación de la vacuna triple vírica– en las guarderías. Los investigadores lo atribuyen al imparable avance de los movimientos sociales que se oponen abiertamente a los calendarios de vacunación.

Desde el año 2009, las áreas metropolitanas del Pacífico Noreste, Texas, Utah, Arizona y los condados rurales de Idaho, Wisconsin y Utah registran los mayores incrementos, tal y como se puede observar en el mapa de más abajo. Los científicos también han encontrado un incremento del número de NME en al menos 12 estados, donde sobresalen esos puntos calientes. Según a la Encuesta Nacional de Inmunización, menos de uno de cada cuatro niños de entre los 19 y 35 meses fueron correctamente vacunados según las guías nacionales de vacunación.

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Las zonas más rojas muestra mayores porcentajes de casos que se acojen a las NME en 2016-17.

Los movimientos antivacunas se concentran en grandes áreas urbanas, haciendo las ciudades más vulnerables a enfermedades prevenibles mediante vacunas. Tal fue el caso del brote de sarampión que azotó en 2015 en el sur de California, provocado por las Exenciones No Médicas, lo que hizo al Estado a prohibirlas legalmente, que es exactamente lo que recomiendan los autores del estudio.

"Nuestra preocupación es que estas exenciones, unidas a los movimientos antivacunas en los EEUU anime a otros países a seguir un camino similar", comentan los investigadores, enfatizando que "proteger a los niños de enfermedades altamente infecciosas requiere un ratio de vacunación de entre un 90 a 95 %". Puedes visualizar cómo funciona la inmunización en el siguiente gif.

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En diferentes países europeos, como Francia e Italia, así como otras zonas del mundo como Australia, los gobiernos están tomando medidas para hacer las vacunas obligatorias, o incluso multar a los padres y madres que se nieguen a inmunizar a sus hijos.

En España, la vacunación es recomendada y no obligatoria, aunque las tasas de vacunación de mantienen en la mayoría de los casos alrededor del 95 %. Eso sí, el movimiento antivacunas empieza a ganar terreno en determinadas zonas, aunque la exclusión social sigue siendo el principal problema a la hora de que los padres no inmunicen a sus hijos.

Los autores del estudio alertan de que, a menos EEUU tome este tipo de medidas, otros países no desarrollados puedan también empezar a subirse al carro de la antivacunación. En ese caso, "podríamos experimentar la vuelta de epidemias masivas de infecciones infantiles que pueden amenazar los logros alcanzados las últimas décadas".

@jesus_hidalgo

Imágenes: Adobe Photo Stock / Plos Medicine

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Jesús Hidalgo Bravo   14.jun.2018 12:08    

¿Cómo ha llegado esta ballena azul al Mar Rojo?

El martes 29 de junio por la mañana, un pescador cerca de la cosata de Eilat (Israel) vio algo que no esperaba: una gigantesca ballena nadando tranquilamente en las aguas del Mar Rojo. Los biólogos se sorprendieron aún más cuando descubrieron que el animal era una ballena azul. Es la primera vez que aparece por mares tan cálidos, sobre todo en esta época del año.

Dos días después de que apareciera en aguas israelíes, el Ministerio de Medio Ambiente de Egipto anunció que el animal también había sido avistado en el Golfo de Aqaba, en el Mar Rojo. Esta fuente reveló que el animal mide 24 metros de largo y pertenece a una subespecie conocida como ballena azul pigmea Balaenoptera musculus brevicauda, que vive en el Índico y en el Pacífico sur.

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Equipos de rastreo se han desplegado en el sur del Sinaí y en el Mar Rojo para seguir sus movimientos. En Live Science puedes ver imágenes del espectacular mamífero marino deslizándose por el agua para el deleite de un privilegiado grupo de observadores.

Las ballenas azules tienden a viajar solas o en parejas y según National Geographic se pueden encontrar en todos los océanos del mundo. Aún así, este avistamiento en el Mar Rojo –una enorme lengua de agua que separa África y Asia– es muy inusual, ya que típicamente pasan el verano alimentándose en aguas polares frías.

Pero como señala la Autoridad de Parques y Naturaleza de Israel, "las ballenas azules a veces recorren grandes distancias y, ocasionalmente, varían sus migraciones por variadas razones: disponibilidad de alimentos, daños a sus hábitats, cambio climático, etc."

 

En el pasado, varias especies de ballenas, incluida la ballena jorobada, han sido avistadas en el Mar Rojo pero solo se conocen nueve especies de ballenas y delfines que vivan en la zona regularmente, de acuerdo con un informe del año 2017 del Convention on the Conservation of Migratory Species of Wild Animals (CMS). No obstante, las ballenas grandes son extremadamente raras.

Según recoge The Conversation, las aguas del Mar Rojo no son especialmente hospitalarias para las grandes ballenas, ya que normalmente dependen para su alimentación de las surgencias geotermales de las aguas profundas que fertilizan el fitoplancton, que es consumido por el zooplancton y a su vez sirve de alimento al krill, las pequeñas criaturas que las grandes ballenas necesitan comer. Estos afloramientos son raros en el Mar Rojo.

Afortunadamente, la desubicada ballena parece estar en buenas condiciones. Los científicos esperan que vuelva de manera natural a su hábitat de procedencia.

Imagen: Omri Omessi/Israel Nature and Parks Authority

@jesus_hidalgo

Fuente: The SmithsonianMag

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Jesús Hidalgo Bravo    5.jun.2018 11:18    

Un soleado día de paseo y ejercicio para Atlas, el inquietante robot humanoide de Boston Dynamics

Todo el mundo necesita algo de paseo y ejercicio de vez en cuando. Incluso los robots de Boston Dynamics, que lo hacen con especial maestría, según hemos podido apreciar en el último vídeo subido por esta compañía estadounidense vendida en 2017 por Google a Softbank. Sin aparatosos anclajes, casi con gracilidad, solo un robot –bautizado como Atlas–, una pradera verde y mucho aire fresco. 

En el vídeo vemos como Atlas trota sin esfuerzo por diferentes tipos de terreno, desde suaves pendientes hasta arbustos o troncos cruzados en el suelo, nada parece poder frenar a este humanoide que parece sacado del futuro apocalíptico de la saga Terminator.

En otro vídeo publicado ayer vemos al ya viejo conocido robot cuadrúpedo SpotMini caminando de forma autónoma por un almacén y cómo sus sensores son capaces de interpretar el mundo físico que aparece a su alrededor en tiempo real. 

Los robots de Boston Dynamics se están haciendo especialista en cruzar todo tipo de terrenos y hacer cosas cotidianas para los humanos: los hemos visto saltar, hacer running, abrir puertas e incluso sufrir abusos por parte de sus creadores. Esperemos por el bien de la humanidad que no nos guarden rencor.

@jesus_hidalgo

 

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Jesús Hidalgo Bravo   11.may.2018 10:54    

65 años del descubrimiento de la doble hélice del ADN y Franklin sigue sin el reconocimiento que merece

El mundo celebró hace días las hazañas científicas y personales del gran Stephen Hawking. Sin embargo, el 60 aniversario de la muerte de otra científica brillante que tampoco ganó el Premio Nobel pasó mucho más desapercibida. Hablamos de Rosalind Franklin.

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Hoy es el día perfecto para ello, ya que se cumplen 65 años de la publicación en la revista Nature de la investigación que revelaba la estructura en doble hélice del ADN. Lo dramático para la científica es que su rol se vería reducido a la de una mera asistenta técnica, mientras la gloria se la llevaban Watson, Crick y Wilkins. Este artículo incluía su famosa fotografía 51, en la que utilizó la difracción de rayos X para capturar la estructura de la molécula. Aquí empezaba una de las historias de discriminación de género más flagrantes de la ciencia.

Franklin falleció el 16 de abril de 1958 a unos tempranos 37 años de edad, pero en su corta vida condensó trabajos de calidad suficiente para varias carreras científicas notables. De hecho, en los años transcurridos desde su muerte se ganó el reconocimiento de científicos por su investigación sobre la estructura molecular del carbón, los virus y sobre todo, el ADN. Pero se le ha negado un reconocimiento social más amplio.

Sus imágenes, obtenidas a partir de difracción de rayos X permitieron a Francis Crick y James Watson –renombrados científicos de la Universidad de Cambridge– identificar la ansiada estructura en doble hélice de la molécula, que publicaron en el artículo mencionado más arriba.

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Sin embargo, solo Crick, Watson y Wilkins –a la postre colega de Franklin– recibieron el Premio Nobel de Fisiología o Medicina en 1962 por el descubrimiento.

Hawking nunca recibió un Nobel, principalmente porque su descubrimiento capital en 1974 –que los agujeros negros pueden emitir radiación– era completamente teórico y los Nobel tienden a favorecer a los experimentalistas sobre los teóricos. Por el contrario, el trabajo de Franklin nunca podrá ser acusado de carecer de rigor experimental. De hecho, su insistencia en recopilar datos sólidos y cuidadosamente cultivados en lugar de construir un modelo experimental, lastraron sus posibilidades de recibir el título de descubridora “del secreto la vida”. Por el contrario, Real Academia de las Ciencias de Suecia decidió honrar a Watson y a Crick por su modelo teórico.

Pero en realidad, lo que la acabó descalificando definitivamente para recibir el Nobel fue su fallecimiento cuatro años antes, ya que este premio solo pueden otorgarse a personas vivas. Pero es de opinión generalizada que, incluso si Franklin hubiera vivido, la hubieran ignorado igualmente.

 



Para empezar, la historia estaba contra ella. La última científica en recibir el reputado galardón antes de 1962 fue Gerty Cori, en 1947. Ella fue la tercera, después de Curie y su hija Irene. Aunque algunas mujeres científicas ganaron el Nobel más adelante –como la física Maria Goeppert-Mayer en 1963–, el ambiente académico y social de la época todavía discriminaba a las mujeres. Aun en 1974 la investigadora norirlandesa Jocelyn Bell Burnell –descubridora de los púlsares de radio–  fue excluida en favor de su supervisor masculino.

La misma Franklin experimentó el sexismo en la ciencia de primera mano. Se graduó en la Universidad de Cambridge en 1941 cuando todavía no se reconocía a las mujeres como miembros de pleno derecho. También tuvo que soportar cobrar un salario más bajo que sus colegas masculinos y sufrir la falta de promoción en su carrera, incluso publicando trabajos en las principales revistas científicas del mundo.

Evidentemente, las rivalidades profesionales estaban del todo presentes. La imagen clave que reveló la estructura de doble hélice, conocida como “Fotografía 51” fue tomada por Franklin y su doctorando Raymond Gosling en el King’s College de Londres en mayo de 1952. Su colega Maurice Wilkings mostró esta imagen icónica a Watson en Cambridge sin el conocimiento ni el permiso de Franklin. Por su parte, Watson y Crick también tuvieron acceso a un informe del King´s College que Franklin había ayudado a preparar y que contenía información experimental vital. El mismo Crick reconoció que este informe fue la pieza que completaba el rompecabezas.

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El hecho de que Franklin se mudara del King’s al menos reputado Birkbeck  College en 1953 probablemente no jugó en su favor.

A pesar de esto, y si Franklin hubiera vivido podría haber recibido otro Premio Nobel de Química en 1982 por su investigación sobre estructuras de virus y de los complejos proteínicos de los ácidos nucleicos. En su ausencia, el galardón fue a las manos de Aaron Klug, su colaborador, que tanto hizo por restaurar su reputación en los años posteriores a la muerte de la científica.

Además de su trabajo sobre el ADN, Franklin demostró que la molécula de ARN se formaba en una sola cadena, en lugar de una doble hélice. También demostró a través de cristalografía de rayos X que las proteínas del virus del mosaico del tabaco –el primer virus descubierto– formaba una varilla hueca en espiral con ARN envuelto alrededor de él. Irónicamente, esto confirmó la hipótesis que James Watson había presentado a principios de la década de 1950. De hecho, este notable trabajo fue el precursor de la investigación sobre el virus de la polio, que Klug completó después de su muerte y publicó en su memoria.

La misma Franklin parece ver en este trabajo su verdadero éxito. La inscripción que ella misma compuso para su lápida en el cementerio de Willesden de Londres reza: “Sus invesigaciones y descubrimientos sobre los virus permanecen para beneficio de la humanidad”.

Vía The Conversation

@jesus_hidalgo

Imágenes:Wikipedia Commons, archive.org

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Jesús Hidalgo Bravo   25.abr.2018 13:25    

CRISPR ya se puede usar oficialmente para modificar alimentos en EEUU

El Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA, por sus siglas en inglés) ha dado luz verde a que plantas y alimentos puedan ser modificados por la tecnología genética CRISPR, una herramienta molecular utilizada para editar o corregir el genoma de cualquier célula. CRISP es algo así unas tijeras moleculares que son capaces de cortar cualquier molécula de ADN, haciéndolo además de una manera muy precisa y totalmente controlada. La famosa técnica, que pronto se probará en humanos, ya tiene aplicaciones prácticas en ingeniería agrícola.

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CRISPR se ha posicionado como la forma más limpia y precisa de modificar de forma segura las especies vegetales encargadas de alimentar el mundo, haciéndolas más resistentes a sequías o enfermedades.

Las investigaciones han demostrado que las plantas resultantes no contienen trazas de ADN ajeno, lo que las exime de las duras regulaciones existentes para los organismos modificados genéticamente (OGM).

De hecho –y más que nada por la falta de un marco jurídico– desde el año 2016, por lo menos una docena de cultivos modificados y editados por medio de la tecnología CRISPR quedaron fuera de la esfera reglamentaria del USDA. Ahora, y con un efecto inmediato, algunos alimentos vegetales que han sido modificados genéticamente con esta tecnología se podrán diseñar, cultivar y poner a disposición del consumidor sin ninguna regulación específica.

Según mencionan ellos mismos en su web en una nota, con esta decisión, el USDA busca permitir la innovación cuando no hay un riesgo evidente.

En el sentido más tradicional del término, la alteración genética de las plantas ha existido durante miles de años. Mediante cruces, los agricultores han ido produciendo nuevas y mejores variedades de cultivos, con características perfeccionadas y más adecuadas para su crecimiento y el consumo. Las razones para este tipo de cruces, van desde el aumento de las propiedades nutricionales o la adaptabilidad frente a las condiciones climáticas.

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La nueva reglamentación aprobada en EE UU solo afecta a la edición genética entre especies similares. Los cultivos no estarán sujetos a regulaciones especiales, siempre y cuando la alteración genética del gen pueda haber sido criada en la planta, y las plantas modificadas genéticamente no contengan material ajeno. Esto le da a las plantas editadas por CRISPR un atajo respecto a la regulación y los permisos requeridos a otros organismos genéticamente modificados y la burocracia que supervisa la biotecnología agrícola. Además, abre la puerta a la regulación con esta tecnología de especies vegetales para consumo humano en otras partes del mundo.

Anteriormente, los científicos habían llegado a mezclar los genes de bacterias y virus importantes en plagas con el ADN de una planta. El invento funcionó para controlar las enfermedades, sin embargo los científicos no podían controlar donde se insertarían esos genes, lo que generó preocupaciones sobre este tipo de manipulación genética.

La tecnología de edición genética permite agregar, eliminar o alterar el material genético en ciertos lugares, a lo largo del genoma. CRISPR es más rápido, más barato, más preciso y más eficiente” que las prácticas tradicionales. Desde mosquitos antimaláricos, hasta la resurrección del mamut lanudo, la técnica puede usarse en una gran variedad de aplicaciones, al seleccionar ciertos genes para ciertos rasgos. Una vez identificada, una enzima producida por CRISPR, llamada Cas 9, se une a estos genes y los ‘apaga’.

Usando CRISPR, los ingenieros pueden criar plantas para mejorar su vida útil, probar mejor o aumentar su resiliencia frente a las presiones ambientales. Por ejemplo, ya se están desarrollando las fresas dulces, los champiñones blancos que no se vuelven marrones, el tomate con mejor sabor o el maíz resistente a la sequía.

@jesus_hidalgo

imagen: Adobe Photostock

 

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Jesús Hidalgo Bravo   11.abr.2018 09:11    

Este es ‘Drácula’, el pterosaurio más grande encontrado hasta la fecha

Hace entre 240 y 66 millones de años los reptiles gigantes eran los amos de los cielos. Los pterosaurios –primos hermanos de los dinosaurios– puede que no escupieran fuego, pero tampoco les hizo falta para aterrorizar. Gracias a sus grandes alas y sus livianos esqueletos huecos, fueron los primeros vertebrados en poder volar. El más grande jamás encontrado se llama ‘Drácula’ y vivió en Transilvania.

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A diferencia de los murciélagos, que tienen tres dedos incrustados en sus alas y uno libre para poder agarrarse y escalar, los pterosaurios tenían solo una gran extremidad alargada, que formaba el borde de sus alas membranosas y terminaban en tres dedos, que les servían para andar por el suelo y escalar.

Algunas especies tempranas tenían colas, que los científicos creen que las utilizaban como timón, pero que fueron perdiendo poco a poco, a medida que su vuelo ganaba en elegancia.

En 2009 científicos rumanos descubrieron los restos de una nueva especie de pterosaurio, en una pequeña ciudad de Transilvania, llamada Sebes. No le dieron muchas vueltas; bautizaron el nombre de su hallazgo con el nombre de 'Drácula'.

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Utilizando los fragmentos de hueso como guía, los científicos reconstruyeron el modelo de la criatura, que resultó ser el pterosaurio más grande encontrado hasta la fecha, con nada menos que 3,5 metros de altura y 12 metros de envergadura. Sin embargo los científicos piensan que este animal pudo llegar a medir hasta 20 metros, de un extremo del ala al otro.

La reconstrucción se exhibe ahora en el Museo de los Dinosaurios Altmühltal (Alemania). La muestra incluye también la oportunidad de ver los huesos originales.

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Los investigadores no están seguros de si los ptosaurios podrían volar. El hecho de que 'Drácula' tuviera una articulación en la muñeca que difiere en mucho de otras especies similares hace dudar a los paleontólogos.

Si voló, la vista de este animal surcando los cielos debió ser algo realmente espectacular; un animal del tamaño de un pequeño avión proyectando una aterradora sombra sobre las tierras de una Transilvania cretácica.

Fotografía:  Axel Schmidt, Altmühltal Dinosaur Museum

Reconstrucción: Frederik Spindler, Altmühltal Dinosaur Museum 

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Jesús Hidalgo Bravo    4.abr.2018 12:27    

Doce increíbles nuevas imágenes de nebulosas y galaxias tomadas por el Hubble

El Catálogo de Messier es quizá la lista de objetos astronómico más famosa del mundo. Aunque su primera edición data de hace 250 años, el ojo más potente de la Tierra, el telescopio Hubble no ha detenido su mirada todavía en todos ellos. Se acaban de añadir doce nuevas fotografías, con lo cual ya tenemos 93 de un total de 11o objetos que componen el catálogo. 

El astrónomo francés Charles Messier hizo la lista, originalmente, para poder cazar cometas más fácilmente, evitando los objetos más luminosos que podrían llegar a confundirlo en su tarea. Cuando falleció en 1817 Messier había encontrado 103 nebulosas que más tarde, los modernos métodos  de detección han elevado a 110.

Más abajo encontrarás las 12 nuevas imágenes y aquí la recopilación completa de las imágenes fotografiadas por el Hubble del famoso catálogo.

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M58, localizada a 62 millones de años luz de la Tierra. NASA, ESA, STScI and D. Maoz (Tel Aviv University/Wise Observatory)

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M59, situada a 60 millones de años luz. Su región central rota en dirección opuesta al resto de la galaxia, lo que la hace muy especial. NASA, ESA, STScI, and W. Jaffe (Sterrewacht Leiden) and P. Côté (Dominion Astrophysical Observatory) 

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Localizada a solo 22.200 años luz, M62 tiene una forma irregular, posiblemente debido a la proximidad a nuestra Vía Láctea.  NASA, ESA, STScI, and S. Anderson (University of Washington) and J. Chaname (Pontificia Universidad Católica de Chile)

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M75 contiene alrededor de 400.000 estrellas y está a 67.500 años luz de nosotros. NASA, ESA, STScI, and G. Piotto (Università degli Studi di Padova) and E. Noyola (Max Planck Institut für extraterrestrische Physik) 

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M86 tiene una forma elíptica o ligeramente lenticular y se está moviendo hacia nosotros, aunque todavía se encuentra a 52 millones de años luz.  NASA, ESA, STScI, and S. Faber (University of California, Santa Cruz) and P. Côté (Dominion Astrophysical Observatory) 

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M88 está a 47 millones de años luz. Es una galaxia espiral, muy bien definida por sus brazos simétricos. NASA, ESA, STScI and M. Stiavelli (STScI)

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La galaxia elíptica M89 está a 50 millones de años luz.  NASA, ESA, STScI, and M. Franx (Universiteit Leiden) and S. Faber (University of California, Santa Cruz) 

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La espectacular y brillante M90 contiene un billón de estrellas y está a 59 millones de años luz. NASA, ESA, STScI, and V. Rubin (Carnegie Institution of Washington), D. Maoz (Tel Aviv University/Wise Observatory) and D. Fisher (University of Maryland)

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La galaxia M95 es tipo espiral y está a 33 millones de años luz de nosotros. Sus brazos albergan un gran número de estrellas en formación. NASA, ESA, STScI, and D. Calzetti (University of Massachusetts, Amherst) and R. Chandar (University of Toledo) 

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M98 se sitúa a 44 millones de años luz y tiene un núcleo activo, lo que significa que su centro es más brillante que el resto de la galaxia. NASA, ESA, STScI and V. Rubin (Carnegie Institution of Washington) 

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También llamada la 'galaxia tabla de surf', la tenemos a 46 millones de años luz. NASA, ESA, STScI and G. Illingworth (University of California, Santa Cruz) 

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A solo 2,7 millones de años luz y orbitando a la galaxia de Andrómeda, M110 es una galaxia elíptica sin brazos o regiones con estrellas en formación.  NASA, ESA, STScI and D. Geisler (Universidad de Concepción)

 @jesus_hidalgo

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Jesús Hidalgo Bravo   23.mar.2018 11:08    

La sonda Juno nos muestra el turbulento e impresionante interior de Júpiter

Cualquier aficionado puede observar Júpiter –el planeta más grande del Sistema Solar– con un simple telescopio, incluso los trazos de su agitada atmósfera compuesta de hidrógeno y helio, con un diámetro de casi 150.000 kilómetros. Desde antiguo los científicos se han preguntado qué ocultaba esta turbulenta atmósfera. Ahora la sonda Juno está revelando esos secretos ocultos durante millones de años.

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Hasta ahora era bien conocida su superficie, que está compuesto por bandas alternativas de viento que fluyen en dirección opuesta a gran velocidad. Pero la misión espacial Juno –lanzada en 2011– ha revelado nuevos datos de este gigante, que han sido publicados por la revista Nature, para determinar el origen de estas bandas y responder al interrogante de si se expanden hacia el interior del planeta.

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De hecho, la profundidad de estas bandas ha sido un misterio durante décadas y los datos indican que la capa externa turbulenta alcanza los 3.000 kilómetros de profundidad, un 5% del radio del planeta.

Juno realizó el descubrimiento midiendo el campo gravitacional de Júpiter. La misión también encontró que el interior del planeta gira como un cuerpo sólido, a pesar de que técnicamente es fluido. A partir de los 3.000 km el campo magnético fuerza al hidrógeno a rotar como una esfera compacta, como la Tierra. Los científicos esperan que los descubrimientos ayuden a comprender mejor la masa nuclear de Júpiter y su formación.

 Imágenes: NASA / JPL-Caltech / SwRI / ASI / INAF / JIRAM

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Jesús Hidalgo Bravo   12.mar.2018 11:15    

Bacterias extremófilas terrestres podrían sobrevivir (en teoría) en un satélite de Saturno

En 2005 la sonda Cassini de la NASA detectó geíseres erupcionando bajo la superficie de Encélado, un satélite helado de Saturno. Desde entonces, los investigadores tienen puesto el foco en aquella luna y tratan de averiguar si se dan las condiciones necesarias para la vida. Ahora, la ciencia acaba de demostrar que ciertas bacterias terrestres podrían sobrevivir en aquel remoto satélite. Al menos sobre el papel.

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El problema es que Cassini –que acabó sus días estrellándose contra Saturno en septiembre pasado– no estaba debidamente equipada para detectar trazas de vida en Encélado. Y tampoco hay prevista una misión a medio plazo para responder a esta interrogante, así que los científicos se las han ingeniado para meter esta cuestión entre las paredes de un laboratorio, que simula las condiciones del satélite. Los resultados sugieren que en aquel inhóspito ambiente podrían sobrevivir ciertos microbios de aguas profundas que habitan en la Tierra.

Modelizar las condiciones de Encélado en laboratorio no es nada fácil. A pesar de que ya se acumula más de una década de estudio, todavía no sabemos mucho. Por ejemplo, no conocemos con seguridad cómo de profundos son sus océanos. Sin embargo, estudios posteriores a los datos de Cassini sugieren que las plumas de Encélado –enormes geíseres que alcanzan hasta los 200 km de altura– contienen compuestos que se relacionan con la vida; como metano, amoníaco, dióxido de carbono, formaldehído, nitrógeno e hidrógeno.

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Los investigadores de la Universidad de Viena han hecho varias pruebas para imitar las condiciones del satélite; cambiando la presión para simular diferentes profundidades, variando el pH y las temperaturas. Después introdujeron en estos ambientes tres especies de arqueas metanogénicas –bacterias anaerobias capaces de convertir en metano otros compuestos como dióxido de carbono e hidrógeno–. En la Tierra, algunos de estos organismos son extremófilos y son capaces de colonizar las profundidades del océano, cerca de las fumarolas y respiraderos hidrotermales, gracias al calor intenso y a los químicos liberados.  

Uno de esos organismos, la Methanothermococcus okinawensis –detectada en los respiraderos del Mar de la China Oriental– sobrevivió a todas las condiciones a las que fue sometida en el laboratorio, lo que sugiere a los científicos que organismos similares podrían habitar en los remotos océanos de Encélado, según publican en la revista Nature Communications.

Los científicos se sorprendieron de la extrema capacidad de adaptación que demostró el organismo, lo que demuetra que es muy complicado establecer los límites que la vida no puede traspasar. Según Hunter Waile, uno de los investigadores de Cassini –que no ha estado implicado en este estudio– "no es una exageración pensar que pudiera haber microorganismos en estos mundos oceánicos, al abrigo de esas fumarolas, incluso en nuestro propio Sistema Solar".

 

De hecho, como reporta Wired entra dentro de lo posible que parte del metano detectado en esas increíbles plumas de Encélado tengan su origen en criaturas similares a nuestra súperbacteria terrestre. pero por el momento es imposible aclarar este interrogante. 

Aunque complicado, este es uno de los caminos más prometedores para poder determinar si hay vida debajo de Encélado. Se trataría de ser capaces de distinguir el metano producido biológicamente del producido de forma inorgánica, lo que permitiría que una sonda que atraviese uno de estos geíseres gigantes pudiera determinar con cierta fiabilidad si hay vida ahí abajo. La otra opción sería enviar un submarino autónomo pero seguramente esta es una misión para que puedan abordar científicos de futuras generaciones.

@jesus_hidalgo

Imágenes: NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

 

 

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Jesús Hidalgo Bravo    1.mar.2018 10:16    

¿Puede un hombre con un palo parar al increíble robot abre puertas de Boston Dynamics?

Seguramente recuerdas el perro-robot de Boston Dynamics, el que abría la puerta cortésmente para dejar pasar a otro amigo robótico con menos habilidades. Ahora, el siempre imaginativo equipo de ingenieros de la empresa norteamericana lo ha vuelto a poner a prueba. En el episodio de hoy un humano con pocos miramientos y un palo de hockey hace todo lo posible para que el robot no consiga abrir la puerta. El resultado nos deja una extraña sensación mezcla de lástima y temor.

Como habrás comprobado la emboscada humana no funciona y la máquina acaba saliéndose con la suya y traspasando la puerta.

Lo más impresionante de todo es que el robot, bautizado como Spotmini toma todas las decisiones para contrarrestar la actitud hostil del humano de forma completamente autónoma. 

Vemos como el robot es capaz, por si solo, de corregir fuerzas extremas y como se revuelve cuando le tiran de la correa sin llegar a caerse en ningún momento.

Todavía no está claro qué les ronda en la cabeza a los de Boston Dynamics a la hora de otorgar usos concretos a este dog-bot pero si no has visto Metalhead, el quinto episodio de la cuarta temporada de la serie Black Mirror te animamos a echarle un ojo. Te aseguramos un aumento mínimo del 25% del desasosiego propio de esta serie. 

 

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Jesús Hidalgo Bravo   21.feb.2018 11:40    

Órbita Laika

Bio Órbita Laika

Yo he visto cosas que vosotros no creeríais: una perra orbitar más allá de Orion. A Goyo Jiménez brillar en la oscuridad cerca de la puerta de Tannhäuser. Este blog nace con la intención de que esos momentos no se pierdan en el tiempo... como lágrimas en la lluvia. www.rtve.es/orbitalaika
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