Mildred Dresselhaus, la Reina del Carbono

    viernes 24.feb.2017    por Pepe Cervera    0 Comentarios

Acaba de fallecer a los 86 años de edad la especialista en física del estado sólido Mildred ‘Millie’ Dresselhaus, apodada ‘Reina del Carbono’ por sus estudios sobre formas exóticas de este material como las láminas de grafeno y las buckybolas o fullerenos. Como muchas mujeres de su generación su biografía personal y profesional está llena de ‘primeros’: primera mujer en conseguir una plaza de profesora permanente en el prestigioso MIT en 1968, primera en llegar a la categoría de Profesora del Instituto en 1985 (sólo hay un máximo de 12 simultáneamente), primera en obtener un Premio Kavli y la primera en conseguir la Medalla Nacional de Ciencia e Ingeniería. En sus 57 años en el MIT escribió más de 1.700 publicaciones científicas y 8 libros, además de dirigir a 60 estudiantes de doctorado. Sus trabajos fueron fundacionales en ámbitos como la nanotecnología y la física de capas finas del grafeno y otras sustancias de gran potencial en electrónica y en microestructuras. Durante su carrera la profesora Dresselhaus trabajó por fomentar el interés de las mujeres por las ciencias y la ingeniería, actuando como mentora y desarrollando programas para facilitar su acceso y progresión profesional. Por todo ello recibió también la Medalla de la Libertad, la máxima condecoración estadounidense para civiles, además de pertenecer en puestos directivos a las más prestigiosas asociaciones y academias de su gremio. Descanse en paz.

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Sección de ciencia en 'Esto me suena' del día 22/2/2017

Pepe Cervera   24.feb.2017 08:57    

El entierro de El Antiguo y los uniformes alteran

    jueves 23.feb.2017    por Pepe Cervera    0 Comentarios

El pasado fin de semana hubo un funeral en un rincón del valle del río Columbia, al noroeste de los Estados Unidos: miembros de las tribus indias de los Yakama, Umatilla, Nez Perce, Colville y Wanapum dieron tierra a los restos que ellos llamaban El Antiguo y que los antropólogos conocían como el Hombre de Kennewick. Se trata de restos humanos hallados en 1996 en las orillas del río Columbia, entre ellos un cráneo bastante completo, que una vez estudiados resultaron tener más de 9.000 años de antigüedad; es decir, estaban entre los más antiguos hallados en América. Los investigadores querían estudiarlos y guardarlos en un museo como representantes de las primeras poblaciones en llegar al continente americano desde Asia. Pero las tribus indias locales reclamaron sus restos: para ellos se trata de uno de sus antepasados, un miembro de su familia tribal. Los antropólogos se negaron, ya que según sus análisis el Hombre de Kennewick estaba más emparentado con poblaciones asiáticas actuales que con los indios de la región, que habrían llegado en una segunda oleada migratoria no emparentada con los fósiles. La cosa acabó en los tribunales; históricamente ha habido mucha polémica con tumbas e incluso restos humanos de indígenas profanados y tratados como especímenes naturales cuando se trataba de sepulturas con valor religioso o ceremonial, y hoy hay leyes que proteger los derechos de las comunidades aborígenes. El análisis de ADN demostró que las tribus tenían razón; el Antiguo está emparentado con los indígenas de la zona, por lo que el pasado diciembre Obama firmó la entrega de los restos, que por fin han hallado la paz con los rituales y respetos debidos de su pueblo.

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Llevar uniforme te altera

La psicología nos demuestra que muchos factores de los que no somos conscientes alteran nuestra forma de pensar, y un reciente experimento muestra hasta qué punto: resulta que llevar un uniforme similar al de los policías cambia cómo vemos el mundo. Cuando en una universidad canadiense se mostraron imágenes de diversas personas a un grupo de estudiantes y se midió con un test estándar la atención dedicada a cada categoría resultó que lo que llevaban puesto los estudiantes (no las figuras que examinaban) determinaba el resultado. Los que se ponían para el experimento un mono de mecánico reaccionaban de forma similar a figuras de hombres blancos, negros, con una sudadera con capucha o con un traje, mientras que cuando los estudiantes estaban vestidos con un uniforme paramilitar su atención se fijaba especialmente en las personas con capuchas. Es decir que el simple hecho de llevar un uniforme les hacía más consciente de posibles amenazas, ya que se considera que los encapuchados simbolizan un riesgo mayor; en cambio el color de la piel no pareció afectarles. O sea que la forma como vestimos podría inducir una especie de sesgo sistemático contra determinado grupo, incluso en ausencia de cualquier comportamiento agresivo; algo a tener en cuenta en el entrenamiento de las fuerzas policiales. Aunque también es verdad que como ocurre a menudo el estudio no sólo se basa en números bastante reducidos (apenas 28 sujetos en cada categoría), sino que además es WEIRD (white, educated, from industrialized, rich and democratic countries, en conjunto 'raro'). Quizá en otras culturas el efecto sea diferente y el efecto de los uniformes no tan marcado.

Sección de ciencia en 'Esto me suena' del día 22/2/2017

Pepe Cervera   23.feb.2017 08:57    

Peter Mansfield, que inventó la Resonancia Magnética Nuclear

    viernes 17.feb.2017    por Pepe Cervera    0 Comentarios

Acaba de fallecer el físico británico Sir Peter Mansfield a los 83 años de edad; compartió en 2003 el Nobel de medicina por sus trabajos pioneros en la técnica de la Resonancia Magnética Nuclear como vía para analizar el interior del cuerpo humano sin efectos secundarios. En 1978 fue el primer ser humano en recibir uno de estos análisis al efectuar una prueba sobre su propio abdomen. Sus aportaciones en el campo del análisis matemático de los datos fueron fundamentales para el desarrollo de la técnica de resonancia magnética, en especial de la versión funcional que analiza en tiempo real los cambios en el interior del cuerpo; gracias a sus aportaciones las imágenes se pueden generar en poco tiempo en lugar de necesitar horas, como en los primeros prototipos. Mansfield trabajó y enseñó durante toda su carrera en la Universidad de Nottingham.

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Sección de ciencia de Esto Me Suena del 15/2/2017

Pepe Cervera   17.feb.2017 11:19    

Parásitos que nos perfuman y envejecer vinos en días

    miércoles 15.feb.2017    por Pepe Cervera    1 Comentarios

Algunos organismos parasitarios son capaces de hacer cosas muy curiosas para garantizar el contagio, es decir, para ir pasando de individuo a individuo; a veces de un modo que parece manipulación mental de la víctima o del vector. Según un estudio reciente el protozoo que causa la malaria en humanos es capaz de hacer que los infectados sean más atractivos para los mosquitos (como el mostrado abajo) que difunden la enfermedad. Así el Plasmodium libera sustancias que mezcladas en la sangre de las personas enfermas atraen a los mosquitos; científicos suecos colocaron a mosquitos en tubos en forma de Y griega y les ofrecieron en un lado sangre normal y en el otro sangre infectada; el 95% de ellos prefirieron la infectada, de la que además comieron más, lo que facilita la futura infección. La malaria mata cada año todavía a casi medio millón de personas, casi todas niños en las zonas afectadas de África. Si el descubrimiento se confirma en estudios de campo (hay otros factores que determinan las preferencias de los mosquitos) podrían servir de base para buscar algún tipo de repelente que disminuya la prevalencia de la enfermedad, o para crear una versión sintética que actúe como cebo. Un protozoo que manipula a su víctima para que atraiga a los vectores que permiten su expansión a nuevas víctimas: la naturaleza es maravillosa, y aterradora.

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Envejecer vinos 2 años en 3 días

El envejecimiento de los vinos y de los licores tiene mucho que ver con la interacción del líquido con la madera que forma las barricas donde se realiza este proceso. Por eso los grandes vinos y los licores más sofisticados se dejan durante años dentro de barricas hechas con determinadas especies de roble siguiendo recetas antiguas y consolidadas por el tiempo. Pero en realidad hablamos de un proceso físicoquimico por el que determinadas sustancias de la madera pasan al vino o licor: y este proceso se puede manipular para acelerarlo y conseguir así productos que saben como los viejos, pero en menos tiempo. Trucos como caramelizar con un soplete el interior de la barrica o añadir virutas de madera a los toneles (aumentando así la superficie de contacto) son conocidos, pero científicos gaditanos han descubierto un nuevo procedimiento que permite envejecer caldos en unos pocos días con resultados equivalentes a años de barrica. El sistema es añadir virutas de roble y además someter la mezcla a ultrasonidos; estos causan dentro del líquido un fenómeno llamado cavitación, la creación de burbujas que implosionan instantáneamente. Como consecuencia las virutas de madera liberan con rapidez los compuestos que corresponden a una estancia prolongada en bodega, y en tres días se obtienen productos que saben como si llevasen años de envejecimiento en tonel y los expertos apenas pueden distinguir de verdaderos reservas. Y si ellos no aprecian diferencia...

Pepe Cervera   15.feb.2017 17:00    

4 milenios de norte al norte

    martes 14.feb.2017    por Pepe Cervera    0 Comentarios

Una aguja imantada que rota sobre su eje se alinea apuntando hacia el norte debido al campo magnético terrestre, ya que nuestro planeta es un gigantesco imán; algo que los navegantes llevan milenios encontrando de extrema utilidad. Los movimientos del núcleo terrestre, rico en hierro y níquel, genera un campo magnético que está casi alineado con el eje de giro del planeta; la diferencia entre el Polo Norte Magnético (que es un polo sur en términos de física) y el Polo Norte por donde pasa el eje de rotación es ahora mismo de unos 1.600 km, lo cual causa problemas a la navegación con brújula en las latitudes altas: la aguja cerca del Polo Norte Magnético tiende a apuntar hacia abajo, por lo que resulta muy imprecisa en cuanto a dirección. Para complicarlo aún más la distancia entre el eje de rotación y el norte magnético varía constantemente; el polo de la brújula se desplaza casi 40 kilómetros cada año en los últimos tiempos, aunque su velocidad y dirección cambian. Por eso es necesario ajustar cada cierto tiempo la declinación magnética de mapas y aeropuertos, y tenerla en consideración al usar la brújula. Pero todos estos detalles son nimios comparado con lo que ocurre cada cierto tiempo, cuando el campo magnético terrestre se debilita hasta desaparecer para reaparecer de nuevo con la polaridad cambiada: nuestra brújula en una inversión apuntaría decididamente al polo magnético Sur. Sabemos que estas inversiones son el producto de la dinámica de las corrientes en el núcleo terrestre, y sabemos que ahora mismo nos dirigimos hacia una inversión. Pero según un estudio recién publicado durante los próximos cuatro milenios no debemos preocuparnos: el norte seguirá al Norte como hasta ahora.

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El estudio ha construido un detallado modelo de la dinámica del núcleo de la Tierra basada en múltiples observaciones y ha intentado ‘postdecir’ las inversiones que se produjeron en los últimos millones de años, que conocemos porque quedan fosilizadas en las rocas: la última (Brunhes-Matuyama) se produjo hace unos 781.000 años. El modelo superó la prueba con éxito, lo que hace que us creadores se atrevan a utilizarlo para predecir el futuro. Y según sus cálculos la próxima inversión será muy pronto, en términos geológicos, pero no antes de 4.000 años en el mañana. Las brújulas seguirán por tanto siendo útiles sin variaciones durante mucho tiempo, y el estudio detallado del modelo nos permitirá conocer muchas más cosas sobre la dinámica interna de nuestro planeta y sobre el campo magnético que lo rodea, que resulta vital para protegernos de la radiación solar y proveniente del espacio. Por lo cual es bueno que sepamos, cuanto más, mejor.

Pepe Cervera   14.feb.2017 08:57    

Pepe Cervera

Bio Retiario

Pepe Cervera es periodista, biólogo y, entre muchas otras cosas, profesor de la Universidad Rey Juan Carlos. Colabora con diversos medios y es un apasionado de Internet.
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