13 posts de mayo 2009

Las bacterias que viven en nosotros

Cada uno de nosotros somos mucho más que una persona; en realidad somos simbiontes. Además de nuestras propias células, con nuestro propio código genético, llevamos dentro y encima billones de células bacterianas con sus respectivos genomas propios; de hecho algunos de esos genes bacterianos son imprescindibles para nuestra supervivencia, ya que sin ellos no podemos digerir ciertos alimentos. Sin las bacterias que viven en nosotros, morimos; en este sentido somos verdaderos simbiontes. Un reciente estudio demuestra la inmensa variedad de bacterias que viven en nuestra piel. La piel es el órgano más grande de nuestro cuerpo, y uno...

La postura del diplodocus

Los dinosaurios llenan nuestros museos, sobre todo por su desmesurado tamaño; y los hemos visto casi vivos en innumerables reconstrucciones de creciente realismo. Pero según un paleontólogo británico es posible que la idea mental que tenemos de los saurópodos esté equivocada; que estos gigantescos herbívoros capicúas no llevaban la cabeza hacia adelante, el cuello equilibrando la gigantesca cola, sino hacia arriba. De confirmarse, animales como el Apatosaurus y el viejo Diplodocus habrían sido como inmensas jirafas, capaces de alcanzar las copas de los árboles a más de 15 metros de altura. No es nada sencillo, ni obvio, reconstruir la post...

La máquina de dados y la dificultad del azar

El creador de la página GamesByEmail ha fabricado desde cero una complicada máquina llamada Dice-o-Matic que, con más de 2 metros de altura y 45 centímetros de ancho y de fondo, agita, arroja y lee ente 3 y 5 dados por tirada, proporcionando más de un millón y medio de tiradas diarias. Y la razón de tanto gasto y complicación es generar azar; el genuino, verdadero y elusivo azar que necesitan quienes confían a los dados el destino de sus ejército imaginarios en juegos online y quienes confían su vida o su fortuna a la encriptación de alta seguridad. Resulta que es muy difícil crear con un ordenador azar de verdad, línea dura; un azar que pue...

Cómo se detecta una prueba nuclear

Es imposible probar un arma nuclear en secreto. Todas las pruebas nucleares efectuadas en nuestro planeta han sido detectadas, y de tan sólo una (el llamado 'Incidente Vela ') se desconoce el responsable. La falta de discreción de las armas nucleares se debe a su potencia, que hace que la ocultación sea realmente complicada. Claro que en muchas ocasiones el objetivo de una prueba nuclear es precisamente que se sepa que se ha producido. La clave de la detección es el impacto que produce la explosión en el medio en el que se produce. Si la prueba es atmosférica o submarina, el fluido (aire o agua) transporta ondas de choque que pueden ser dete...

Humanidad de los científicos

Se acusa con frecuencia a la ciencia de vivir en una torre de marfil; de que sus practicantes están alejados de las preocupaciones del común de los mortales, de que su vocación es casi un sacerdocio que hace que los científicos estén alejados de la sociedad en la que viven. Los científicos serían por tanto un grupo aparte y cerrado, con tradiciones, motivaciones y costumbres diferentes de las demás profesiones. Y no sólo quienes rechazan la ciencia tienen esta visión; más de un jefe de laboratorio e incluso don Santiago Ramón y Cajal argumentan que la pasión de la verdad debe llevar al científico a ser más monje que currante. Una opinión úti...

Una historia de los observatorios astronómicos

Todos lo hemos hecho alguna vez; tirados de espaldas en el verde o en la arena de alguna playa durante la noche, hemos mirado al cielo. Los monos antropoides que empezaron a recorrer las sabanas africanas hace millones de años es seguro que miraban al cielo nocturno, y se hacían preguntas, que con el tiempo se fueron haciendo más y más complicadas, e interesantes. ¿Qué son esos puntos de luz? ¿Por qué se mueven y cambian? ¿Cómo es que algunos desaparecen, pero después vuelven a reaparecer? ¿Por qué cuando uno concreto de esos puntos se alinea al atardecer con otros dos es tiempo de plantar la cosecha, o de emigrar al desfiladero de la cacería...

Salvar el alma a costa de matar al cuerpo

Cuando hace miles de años los humanos formaban grupos nómadas que recorrían la tierra aprovechando diferentes animales y plantas según las estaciones, la enfermedad y la muerte no tenían más explicación que la voluntad de los dioses. Las personas siempre hemos sido buenas a la hora de encontrar patrones comunes y relaciones entre sucesos diferentes, de modo que las tribus errantes sabían que los dioses solían matar de formas concretas, definidas y reconocibles; eran capaces de detectar los síntomas, de dar nombre e incluso de asociar a determinadas actividades o pecados las maldiciones de los dioses. Lo que no sabían era curarlas. Pero eso n...

El Sol despierta

Después de uno de los mínimos de actividad más bajos del siglo, el Sol parece estar empezando a despertar. La actividad interna de ese gigantesco reactor de fusión nuclear que es la estrella más cercana a nuestro planeta provoca la aparición y desaparición de manchas solares; áreas comparativamente frías y oscuras que están causadas por la actividad del campo magnético solar. La frecuencia de aparición de las manchas sigue varios ciclos, el más importante de los cuales es de 11 años entre los máximos, cuando casi cada día aparecen máculas en la superficie solar, y mínimos, cuando apenas se ven. Estos ciclos también afectan a la presencia de ...

Cómo las vacas conquistaron el mundo (y de qué manera podrían destruirlo)

Un reportaje publicado en la sección de ciencia de RTVE.es....

Los Incas y la 'Mina de la Muerte'

La minería, como la arqueología, es una actividad intrínsecamente destructiva: para obtener lo que uno busca hay que destrozar el yacimiento que lo contiene. Por eso es complicado reconstruir las labores mineras de civilizaciones antiguas, si es que el yacimiento ha sido explotado más recientemente; lo normal es que la minería más joven haya destruido cualquier resto de la más antigua. Pero eso no quiere decir que la minería antigua no se pueda investigar, que es lo que han hecho científicos canadienses en la mina peruana de Santa Bárbara, en el Departamento de Huancavelica, conocida en tiempos de la conquista española como la 'mina de la mu...

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