11 posts de noviembre 2013

Enterrando Chernóbil (por segunda vez)

Hace 27 años una prueba mal realizada y algunos defectos intrínsecos de diseño provocaron el estallido e incendio del Reactor 4 de la central soviética de Chernóbil, situada al norte de Ucrania, hoy independiente. Como consecuencia se inició un fuego de grafito que duró diez días y lanzó a la estratosfera humo contaminado con materiales radiactivos, que se extendieron por media Europa (y más tarde, por medio mundo). Los heroicos 'liquidadores', como se denominó a los bomberos y soldados que en condiciones muy peligrosas (y con bastantes bajas) se las arreglaron para controlar lo peor, Chernóbil se convirtió en un símbolo como el peor accident...

Los marineros más antiguos

Las islas que forman parte de Indonesia crean a su alrededor algunas de las corrientes oceánicas más potentes del mundo. A veces los estrechos entre dos islas vecinas se transforman en una especie de río enfurecido, con rápidos y todo; a veces los buceadores que se sumergen en sus aguas se ven arrastrados violentamente, sin más recurso que agarrarse como lapas a la pared de coral más cercana. Las tablas de marea sirven de poco; hasta los marinos locales confiesan que la única forma de saber si en un punto y a una hora determinados hay corriente es mirar... y a veces ni eso; hay que echarse al agua. La razón es sencilla: Indonesia está entre t...

Los monos sindicalistas

Nada hay más humano que la justicia, nos gusta pensar. La idea platónica de justicia, no el sistema legal, que no puede ser más que una imperfecta aproximación; el concepto soñado y difuso de la igualdad en el trato a todas las personas es algo tan elaborado y maravilloso que sólo puede ser fruto de los últimos y más avanzados estados del desarrollo humano, uno de esos escasos pero valiosos indicadores que nos separan incluso biológicamente del resto del Reino Animal. Pero como ya habrá adivinado, simplemente no es así: resulta que la idea del trato justo está muy extendida entre los mamíferos, al menos en aquellos que pertenecen a nuestro mi...

El amor como deporte de competición

El amor, dicen los poetas, en inconmensurable; literalmente no se puede medir. El amor, nos dice la literatura, es inefable: no se puede definir. El amor es un sentimiento por naturaleza subjetivo, que sólo puede conocer en su intensidad y en sus detalles quien lo siente, o padece. Según algunas interpretaciones el amor es externo, algo que forma parte del universo exterior y que nos posee haciéndonos formar parte de algo más grande que nosotros mismos. Sin embargo para los neurólogos, esos machacadores de toda poesía, el amor no es más que una función cerebral; un modo particular de funcionamiento de nuestro encéfalo que activa determinadas ...

Contra las alergias, campo

Nadie puede disputar que el el último siglo estamos viviendo una verdadera epidemia de alergias. Cada vez más niños y adultos sufren alergias, desde la simple rinitis asociada a la fiebre del heno hasta ataques de asma que pueden poner en peligro la vida; desde una intolerancia alimenticia relativamente simple a severas alergias que pueden provocar un shock anafiláctico. Y la incidencia no deja de aumentar. Hay explicaciones exóticas, como culpar a esos supuestos aviones que nos fumigan con extrañas y misteriosas sustancias para matarnos (aunque no explican cómo la fiebre del heno contribuye a esto) y reducir la población mundial (con un éxit...

El enemigo común

Cuando los humanos empezamos a dejar de cazar y recolectar los frutos silvestres para comenzar a criar nuestra propia comida firmamos un pacto diabólico. Intercambiamos mayor seguridad alimenticia por más trabajo; se ha calculado que los cazadores recolectores tienen más tiempo de ocio que los agricultores y ganaderos, sobre todo los primitivos. Pero no sólo vendimos nuestro ocio, sino que por primera vez empezamos a vivir en estrecho contacto con animales más allá de los cachorros de lobo que habíamos domesticado primero: rumiantes como la vaca, la oveja o la cabra, caballos, gallinas y cerdos empezaron a vivir en estrecha cercanía, ya que n...

Dos tumbas vecinas

El pasado 11 de noviembre se celebró el 98 aniversario del fin de la Primera Guerra Mundial; el armisticio que detenía los combates entró en vigor exactamente a las 1100 del 11 del 11 de 1918, dando por terminada una carnicería como el mundo jamás había visto hasta entonces. Literalmente millones de hombres jóvenes habían sido destrozados por los más avanzados mecanismos técnicos del momento, desde artillería pesada a gases tóxicos, desde ametralladoras (máquinas de disparar) a aviones, desde rifles de alta potencia a carros de combate. Muchos había perecido en horrendas explosiones entre el barro y el agua, en trincheras insalubres infesta...

El generador radiactivo en el glaciar, o los espías escaladores

El Nanda Devi es, nos informa la Wikipedia, la segunda montaña más alta de la India y la número 23 del planeta. Está situada cerca de la frontera con Tíbet, en el estado de Uttarakhand. Su nombre significa Diosa que da la felicidad, y se levanta abruptamente sobre el valle a sus pies, de modo que tiene un perfil muy abrupto; se eleva más de 3.300 metros sobre el glaciar Dakkhni a unos 4,2 kilómetros al sudoeste. Se trata de una de las elevaciones más empinadas del mundo, comparable al K2, y al estar rodeada por valles profundos el efecto se magnifica. Nanda Devi está directamente sobre el borde de la Meseta Tibetana, un amplio y plano espacio...

La película del satélite caníbal

China ha decidido entrar en serio en el negocio del espacio. Y no sólo duplicando los viejos sistemas soviéticos con tanta fidelidad que salven la vida in extremis a Sandra Bullock en 'Gravity', sino innovando. Y no sólo con armas antisatélite bastante escandalosas, sino con misteriosos satélites de errático comportamiento que, según algunas hipótesis, podrían ser un nuevo tipo de arma antisatélite: un satélite capaz de 'devorar' otros satélites. Imposible no es, pero la sugerencia parece... peculiar. Paranoica, como mínimo. El pasado agosto China lanzó en un cohete 'Larga Marcha 4C' tres satélites simultáneamente. Uno de ellos está equipa...

Ciencia: encontrando nematodos... en tu propia boca

Tienes 36 años, una formación como biólogo de invertebrados, y una mañana mientras haces tus abluciones te descubres una región rugosa y peculiar en la mucosa del interior de la boca. Eres un estadounidense del siglo XXI, así que tomas nota mental; ojito con las sorpresas. Y no le das importancia, pero te vigilas. Y descubres que esa región alterada cambia de posición; unas veces está en una mejilla otras en la otra, unas veces más arriba y otras más abajo. Justo como si hubiese, puaj, 'algo' dentro de la pared de tu boca que se mueve. Cualquiera de nosotros, a estas alturas, estaría horrorizado, pero no el protagonista de esta historia, que...

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