11 posts de octubre 2014

Técnicas nuevas para una cirugía mejor

Un chiste clásico de Star Trek, la serie original era mostrar el horror del médico de la Enterprise, el doctor McCoy, ante la ‘medicina de la Inquisición’ del pasado (nuestro presente) como la cirugía. Lo cierto es que las técnicas quirúrgicas siempre han tenido algo cercano a la mecánica, o la carnicería, desde sus orígenes. Hasta tal punto que durante siglos los cirujanos no merecían el mismo respeto social que los médicos. Y es normal: en ausencia de anestésicos las únicas cirugías posibles eran heroicas, sanguinarias, y rápidas: la velocidad era la marca del buen cirujano, y el delantal manchado de sangre el emblema de su éxito. Mucho han...

Los océanos y el cambio climático

No es la primera vez que hablamos aquí de la Circulación Termohalina, también llamada la Gran Cinta Transportadora; ese sistema de corrientes oceánicas que influye decisivamente en el clima de nuestro planeta al transportar calor entre diferentes regiones del globo. No hace mucho comentábamos que el descubrimiento de nuevos detalles en el comportamiento de estas corrientes va a contribuir a mejorar nuestro conocimiento de cómo funciona la meteorología a gran escala; hace unos años ya destacamos que una flota de boyas robot había determinado que las rutas de las corrientes no eran las que entonces pensábamos, y por tanto tampoco el clima plane...

Visita virtual a la casa de los primos

Los humanos nos creemos los reyes del mambo porque sabemos pensar, más o menos. Pero para entender lo mucho que nos parecemos al resto del reino animal, y cuáles son las diferencias reales, hay que estudiar y comprender a nuestros parientes más próximos. Algunos ya fallecieron, los pobres: decenas de especies de nuestros antepasados adornan rocas desde hace más de 6 millones de años, y el estudio de estos fósiles es clave para comprender de qué manera hemos llegado a ser como somos. Pero también tenemos primos vivos, y saber cómo viven en condiciones naturales es importantísimo para entender nuestras propias raíces. Hace casi 60 años, y a ins...

Se buscan exploradores de la Europa perdida

Hubo un tiempo en que Europa, nuestra Europa, el continente que conocemos, era un 40% mayor de lo que es hoy. Un tiempo en el que era posible pasar desde Asia a través de Turquía sin mojarse los pies; en el que era posible ir andando desde donde hoy está París hasta donde hoy está Glasgow, Londres o casi las Islas Órcadas; en las que el Mar Báltico no existía, el Adriático era mucho más pequeño y Córcega y Cerdeña eran una única isla. No hace tanto tiempo: esto ocurrió varias veces a lo largo del último millón de años, cuando sabemos que ya había gente en Europa. La causa, el descenso del nivel del mar de hasta 120 metros causado por las glac...

El arma más devastadora de la historia

Somos una especie con un marcado tropismo por el agua, como demuestra el hecho de que la mayoría de nuestra población vive en la franja costera de algún mar. Esto contribuye a que el fenómeno natural más mortífero que nuestro planeta puede lanzar sobre nuestras cabezas no sea ni un volcán ni un terremoto, sino un tsunami: una ola marina gigante que barre miles de kilómetros de costa, maximizando la posibilidad de que millones de personas se vean afectados. Por tanto semejante fenómeno natural sería perfecto de poder ser utilizado a voluntad en contra de los enemigos de uno, si bien sus titánicas proporciones y el escaso puñado de causas que p...

Cuando la alcantarilla te espía

Los malos se han instalado en algún rincón de la ciudad. Aprovechando la gran porosidad de la urbe moderna un grupo de personas con malas intenciones se disponen a atacar a sus habitantes con explosivos. Pero en lugar de intentar hacerse con este tipo de materiales, fuertemente controlados, optan por otra vía: la química avanzada. Para ello compran ciertos ingredientes comunes de limpieza con los que, adecuadamente manipulados y usando técnicas de laboratorio, son capaces de crear potentes explosivos sin arriesgarse a la detección. O eso creen ellos; porque antes de que consigan dar el último paso la policía llama a su puerta y frustra sus in...

Compleja y oscura góndola

Como tantas otras cosas que se han convertido en símbolos de una ciudad, la góndola veneciana no surgió de la estética, sino de la necesidad. Desde su fundación en el siglo V por refugiados que huían de las invasiones bárbaras de la Península Italiana la ciudad de Venecia se ha caracterizado por vivir en el agua, y del agua. Las condiciones de la laguna donde se haya la ciudad no son sin embargo propicias para la navegación a vela dentro de la ciudad, de modo que a lo largo de los siglos se fue creando un tipo particular de embarcación a remo especialmente adaptada a funcionar como taxis, y vehículos privados, en una ciudad con canales por ca...

La invasión de las lenguas robot

Los creadores de Futurama, una vez más, acertaron en aquel legendario episodio en el que el robot Bender participaba en una versión futura de ‘MasterChef’. Porque en el mundo de la gastronomía tenemos un problema: entre las muchas cosas que hacemos mal los humanos está el identificar sabores. Para empezar mezclamos de forma irremediable sabores y olores, de tal modo que la mayor parte de lo que consideramos sentido del gusto es en realidad olfato. Y además procesamos la información a través de lo más profundo del cerebro, lo que da lugar a extraños cruces de significado y memoria como por ejemplo que catadores de vinos puedan percibir sabores...

Los otros ébolas

El virus del Ébola está especialmente de actualidad, por desgracia, pero no es el único; existen toda una serie de virus que crean síndromes similares, y que afectan a los seres humanos en determinadas zonas del planeta donde existen animales que les sirven de depósito. Varios de ellos causan enfermedades similares que se engloban en la categoría de las Fiebres Hemorrágicas virales, aunque no estén directamente emparentados biológicamente con el Ébola. Entre ellos destacan el Virus de Marburgo, la Fiebre de Lassa y por supuesto el más letal de todos ellos con diferencia: el virus de la Fiebre Amarilla, pero hay decenas más que suelen estar co...

El Proyecto Machete

En la jungla amazónica se dice que una persona con un machete no necesita nada más para vivir. Por supuesto que además del machete hace falta otro elemento vital: conocimiento. Es cierto que una selva tropical puede contener todo lo que se necesita para vivir, y que basta con una hoja larga para hacerse con ello. Pero hay que saber qué árbol sirve para qué, y de qué manera extraer de cada uno sus recursos; con el instrumento no es bastante. Para nosotros los occidentales, urbanitas o habitantes de paisajes que dejaron de ser selvas hace milenios el machete es una herramienta vagamente ominosa con dejes de arma. Evoca imágenes sombrías de masa...

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