« El ‘abejocalipsis’ y los neonicotinoides | Portada del Blog | El largo camino del abejero »

Los buzos atómicos

    lunes 1.dic.2014    por Pepe Cervera    2 Comentarios

Para pasar mucho tiempo buceando hacen falta varios componentes. Un suministro seguro y fiable de oxígeno mezclado con diversos gases según la profundidad; luz, y algún modo de mantener la temperatura corporal. El frío puede convertirse en un serio problema dada la inmensa capacidad de robar calor que tiene el agua. Para resolver el problema se han desarrollado muchos sistemas que todo buzo conoce. Están los trajes ‘húmedos’ de neopreno, en realidad una espuma de goma en capas más o menos finas (de 1 mm a 5 o 7 mm) que se ciñe mucho al cuerpo para crear una fina capa de agua caliente entre ella y el cuerpo del buceador; a gran profundidad las burbujas del neopreno colapsan y pierde su capacidad aislante. Están los trajes ‘semisecos’ o ‘secos’, que permiten al buzo estar en una burbuja de aire separada del agua exterior y que provocan complicaciones de flotabilidad. En estos últimos es posible utilizar ropa interior térmica, y en casos extremos (como el buceo de saturación) se pueden usar trajes internos con tubos de agua caliente en su interior. Pero en este caso hace falta una fuente de agua caliente, que en el buceo profesional suele ser un cordón umbilical que une el buceador al barco. Esta solución no es aceptable para los buzos militares, que necesitan conservar la libertad de movimientos. Y aquí es donde entra la surrealista invención que estuvo a punto de conseguir un puesto de honor en los anales de la tecnología infame: el traje de buceo a propulsión nuclear diseñado por la Marina EE UU en los años 60.

SEAL_Divers

La idea era simple: equipar a los buceadores con un calentador que mantuviese el agua circulante por el interior de sus trajes a una temperatura cómoda. Lo malo era el origen del calor: una batería con bombas para mantener la presión y un kilo de Plutonio 238 para mantener la temperatura. El Pu 238, que tiene una vida media de 87,7 años, se utiliza en Unidades de Calor de Radioisótopos porque emite mucho calor y porque su emisión radiactiva principal es radiación Alfa, que es relativamente fácil de bloquear y por tanto sólo necesita blindajes ligeros. Pero radiación emite, vaya que sí. Ésta es una de las razones por las cuales el sistema jamás llegó a entrar en funcionamiento operativo: la dosis de radiación recibida por el buzo no era trivial. Lo cual no impidió que un sistema experimental fuese puesto a prueba, aunque sin la carga completa: el resultado fue insatisfactorio. El precio, además, era astronómico, dado que el Pu 238 se obtiene industrialmente mediante la irradiación de Neptunio 237 o de Americio en un reactor nuclear; a su vez estos isótopos deben separarse de combustible nuclear gastado en procesos complejos y peligrosos, dada su radiactividad. De hecho la NASA tiene serios problemas de suministro de Pu 238, dado que algunas de las sondas de espacio profundo lo necesitan como fuente de energía y la agencia espacial estadounidense sólo tiene unos 35 kilos, una cantidad insuficiente para las naves previstas en los próximos años. La principal línea de producción de Pu 238 en los EE UU cerró en 1988 y las compras que la NASA llevó a cabo a los rusos también se han terminado. Si el traje de buzo atómico se hubiese convertido en realidad operativa ahora las dificultades serían todavía mayores. Por una vez, imperó la lógica, y el proyecto se desechó. Era lo único que le faltaba al mar.... buzos radiactivos.

Pepe Cervera    1.dic.2014 09:04    

2 Comentarios

Gracias a dios pero el plutonio se obtiene irradiando uranio

martes 9 ago 2016, 08:34

Estimado Angel Miguel:

En efecto, la mayoría de los isótopos de Plutonio surgen de la irradiacion de uranio en reactores nucleares. Pero el isótopo Pu238 específicamente se fabrica mediante irradiación de Neptunio 237 o Americio; el enlace donde lo explicaba ha caído víctima del tiempo, de modo que lo he reemplazado. Puede encontrar más datos aquí:
https://es.wikipedia.org/wiki/Plutonio-238#Producci.C3.B3n

Muchas gracias por su atención e interés, y un saludo.

PP Cervera

martes 9 ago 2016, 16:00

Los comentarios de esta entrada están cerrados.

Pepe Cervera

Bio Retiario

Pepe Cervera es periodista, biólogo y, entre muchas otras cosas, profesor de la Universidad Rey Juan Carlos. Colabora con diversos medios y es un apasionado de Internet.
Ver perfil »

Síguenos en...

Últimos comentarios