11 posts de enero 2015

El planeta de las bacterias eléctricas

Hay seres vivos que funcionan respirando e incluso comiendo electricidad. Y no viven en planetas remotos, sino en el nuestro: la Tierra. Hay bacterias que son capaces de utilizar la electricidad pura y dura como fuente de sustento. Y este descubrimiento va a cambiar, bastante, nuestra forma de comprender cómo funciona el mundo natural. Empecemos por el principio: prácticamente todos los seres vivos que vivimos sobre la Tierra obtenemos, en última instancia, nuestra energía del Sol: o practicamos el proceso conocido como fotosíntesis, o nos comemos a quienes lo practican (o a quienes se comen a los que lo practican). La fotosíntesis es un gran...

Avances en la genética del autismo

Las personas con autismo son diferentes a las demás. Su mente trabaja de otra forma, y aunque la enfermedad puede tener diferentes grados (desde una leve tendencia antisocial hasta una incapacidad profunda) existen puntos en común entre todos los afectados. Por eso hablamos hoy del Espectro Autista. Y por eso estamos descubriendo cada vez más casos, lo cual ha dado lugar a la preocupación; ¿estamos viviendo una epidemia? ¿Hay más casos porque hemos mejorado los criterios diagnósticos? ¿Hay causas concretas e identificables del autismo, y se pueden prevenir? Algunos estudios han sugerido vínculos genéticos; otros los descartan. Una nueva inves...

Hackeando el cerebro desde fuera

Alterar el cerebro desde fuera de la cabeza y sin sustancias químicas es posible; al fin y al cabo las neuronas funcionan mediante señales eléctricas, así que reaccionan a estimulación de campos electromagnéticos que son capaces de atravesar el cráneo. No hablamos del electrochoque, la demonizada terapia electroconvulsiva, sino del uso de corrientes eléctricas de baja intensidad que atraviesan zonas concretas del cerebro y las activan o inactivan. O de electroimanes que modifican los patrones de estimulación de las neuronas ayudando a personas con depresión, con síndrome postraumático u otras enfermedades. Este tipo de estimulación externa de...

Las cabras traidoras de las Galápagos

Cabras Judas, las llama Now I Know en su magnífico relato de lo sucedido, y es difícil encontrar nombre mejor. Porque fueron un puñado de cabras que actuaron, sin quererlo, como agentes secretos para facilitar la extinción de los suyos en una historia que tiene de todo: ecosistemas en grave riesgo, sexo desmedido, masacres masivas... e incluso guerra ecológica como forma de protesta. Y todo empezó, como ocurre con muchos desastres, son la mejor de las intenciones: pescadores que llevaban consigo alimento supletorio por si la pesca se les daba mal. Unos pescadores se acercaron en 1959 a las Islas Galápagos con intención de practicar su oficio,...

Cuando tu hogar es transparente

Nadie que no tenga nada que ocultar tiene por qué preocuparse de la vigilancia intensiva, dicen quienes siempre abogan por reforzar leyes como respuesta a cualquier problema. Al fin y al cabo tenemos nuestros derechos, consagrados en constituciones y leyes, y estos derechos son inviolables. Eso es lo que nos dicen, mezclando la sospecha (¿no tendrá algo que ocultar, usted, que protesta?) con la falsa confianza. Como si no fuese posible destrozarle la vida a alguien haciendo públicas acciones que no son ilegales. O como si las garantías de nuestras leyes no dependiesen de algo tan imposible de imaginar cuando se escribieron como es el desarrol...

Inmensidad del espacio y el tiempo

¿Dónde está el objeto fabricado por la humanidad más alejado de nosotros? Desde 1998 es la sonda Voyager 1, que aquel año adelantó a la Pioneer 10. Lanzada hace poco más de 37 años se desplaza a 17,4 kilómetros por segundo; es decir, a 62.640 kilómetros por hora, una velocidad a la que tardaría sólo 6 horas en llegar a la Luna: el el objeto más veloz que nunca hemos enviado fuera de nuestro planeta (con el temporal permiso de la New Horizons). Y tras pasar 37 años a esa velocidad nuestra manufactura más remota acaba de salir de la Heliopausa, el punto donde termina la influencia solar, y tardará 300 años en llegar a su siguiente objetivo: el ...

Cómo nace el olor a lluvia

Lo está recordando en este momento, ¿verdad? Es un aroma sutil, indescriptible y agradable para la mayor parte de la gente que acompaña a la lluvia. A veces se puede percibir antes de que llegue, incluso de que haya nubes sobre nosotros. Otras veces llega con las primeras gotas, y es especialmente intenso en las primeras lluvias ligeras después de un periodo de sequía. Incluso tiene un nombre propio: se llama ‘Petricor’ (del griego piedra e ichor, el líquido que corría por las venas de los dioses; sería algo así como ‘sangre o humor de piedra’), aunque esta palabra aún no está aceptada en el RAE. Según quienes lo nombraron en 1964, los geólog...

La carga más peligrosa del mundo

El Trans Summer ha sido el último (y más afortunado, sin muertos), pero antes hubo más: Harita Bauxite, M/V Jian Fu Star, M/V Nasco Diamond, M/V Hong Wei y M/V Vinalines Queen. Seis barcos cargueros hundidos, con un total de 85 muertos, en menos de 4 años; dos de ellos en 2014. Podríamos estar hablando de un asesino en serie, pero no tendríamos que buscar mucho para encontrar puntos en común: los seis buques hundidos eran cargueros de mineral que transportaban el mismo tipo de mercancía, mineral de níquel, y en la misma zona; entre Indonesia y China. Un porcentaje reducido de los accidentes navales en el mismo periodo, pero una elevada propor...

Otras formas de ser humano

Se dice que encontrar vida inteligente sería el mayor descubrimiento de la historia de la Humanidad, porque nos permitiría responder a una pregunta básica: ¿pensamos bien o mal? Nosotros, los humanos, estamos muy orgullosos de nuestra ciencia, nuestra tecnología y nuestra filosofía, pero no tenemos con qué comparar nuestro modo de pensar: hoy no queda ninguna otra especie viva inteligente con la que medirnos. Las hubo en el pasado; varios de nuestros parientes, ramas separadas pero cercanas de nuestro árbol de ancestros coexistieron durante millones de años con nosotros. De hecho llevamos poco tiempo en solitario; tan sólo desde la extinción ...

Cadena de contagio: la Expedición Balmis

A principios del siglo XIX la viruela aún mataba a millones de personas en el mundo a pesar de que ya a finales del XVIII el médico británico Edward Jenner había puesto a punto la técnica de la vacunación: crear inmunidad mediante la infección con el virus de la viruela vacuna, casi inofensivo en humanos. La técnica era eficaz, pero los rudimentarios sistemas sanitarios de la época se enfrentaban a un reto casi insuperable, como era llevar la vacuna a millones de personas que la necesitaban. La necesidad y el miedo a la pavorosa enfermedad eran tales que en España la vacuna ya estaba disponible en el año 1800, apenas un par de años después de...

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