11 posts de febrero 2015

Mamut para mi; el reno, para el perro

Los humanos siempre hemos sido muy melindrosos con lo que nos gusta comer, y sobre todo con lo que no nos gusta comer. Escogemos con cuidado no sólo el origen de nuestras comidas (vegetal o animal), sino el tipo de animal o incluso el corte preferido, por no citar la preparación culinaria. Los alimentos más deseables son buscados, consumidos con esmero y pagados con generosidad: en algunas épocas (como la actual) el arte culinario se pone de moda y satura la cultura. Según parece esta costumbre de cuidar la alimentación más allá de la simple función biológica se remonta a la más remota antigüedad, como lo hace también el feo detalle de dejar ...

Nosotros, los símbolos, y por qué nos gustan las mentiras

En algún momento del último millón de años nuestros antepasados hicieron un descubrimiento fundamental en nuestra evolución: descubrieron los símbolos, la capacidad de representar conceptos mediante signos externos a nosotros mismos. Se trata de una invención crucial, porque nos permite comunicar, abstraer, y en suma pensar como seres humanos, diferenciándonos así el resto del reino animal. Los primeros restos de arte figurativo pintados por miembros de nuestra propia especie, Homo sapiens, son unas pinturas recientemente datadas en la cueva de Pettakere, en la isla indonesia de Sulawesi, que tienen 40.000 años y muestran manos sopladas e imá...

Consecuencias inesperadas: cuando los LED matan

El avance tecnológico siempre persigue hacer las cosas mejor, más baratas, menos contaminantes, más eficientes. La ingeniería trabaja para que la siguiente generación de objetos o infraestructuras supere siempre a la anterior. Y en este sentido está claro que las bombillas LED son un gran triunfo, para la ingeniería e incluso para la Humanidad: no sólo consumen mucha menos electricidad, al transformar más energía en luz y mucha menos en calor, sino que además una vez fabricadas duran mucho más en operación que las bombillas incandescentes a las que reemplazan. Esto no sólo ahorra el coste, sino todo lo que conlleva la vigilancia y sustitución...

Reparto de tareas por sexos en los Neandertales

La paleontología es el estudio de los seres vivos que están muertos hace mucho tiempo. Esto significa que es necesario aguzar el ingenio para poder conocer algunas de sus características biológicas, porque buena parte de la anatomía y muchas otras cosas como el comportamiento no fosilizan. Así que es necesario rebuscar cuidadosamente entre las escasas y muy a menudo sesgadas pruebas que se conservan y encuentran para poder responder a preguntas sobre los seres vivos del pasado. Con suficiente atención a los detalles y un análisis cuidadoso podemos llegar a conocer cuestiones que parece imposible que se hayan preservado. Como por ejemplo la so...

Las bacterias aliadas

Vivimos en un océano de microbios, y de hecho en nuestro interior hay 10 veces más células bacterianas que células propias; más o menos un kilo de nuestro peso corresponde a microorganismos en nuestro interior. Miles de especies diferentes de bacterias viven en nuestros intestinos, y en ellas hay 150 veces más genes que en nuestras propias células. Cada vez está más claro que este microbioma personal (llamado flora bacteriana habitual) es vital para muchas funciones importantes, desde el equilibrio de la piel y del sistema inmunitario a (por supuesto) la digestión. Estamos descubriendo que la interacción con las bacterias que viven dentro de ...

Ni peste ni ornitorrincos: cuando el ADN miente

Un completo análisis a gran escala de muestras de ADN obtenidas en el metro de Nueva York ha dado algunos resultados interesantes que la prensa ha aireado con su característica ecuanimidad. Las noticias hablaban de organismos desconocidos y subrayaban la presencia de ADN de las bacterias que causan la Peste Bubónica o el Ántrax, e incluso de bacterias multirresistentes del tipo que se están convirtiendo en pesadilla en muchos hospitales. Los titulares eran alarmantes, por decirlo con suavidad: peste y ántrax en el metro. Pero como explica Ed Yong en un artículo de su blog en National Geographic, la cosa es mucho menos espectacular: no hay pru...

Los virus buenos

Para nosotros los humanos la palabra ‘virus’ no contiene más que sufrimiento y dolor. De los microorganismos que sabemos que nos rodean (e incluso habitan) y que a veces nos enferman sabemos que los virus son los peores: simples fragmentos de ácidos nucleicos parásitos que secuestran nuestras células para sus propios fines, acabando así con nuestra salud. Los hay tan ladinos que para camuflarse se introducen dentro de nuestro propio ADN, donde están a salvo de nuestras defensas hasta que pueden repetir sus ataques. Algunas bacterias pueden ser positivas e incluso ayudarnos a confeccionar ciertos productos; ahora estamos descubriendo que las q...

La era de la conexión cerebro-ordenador

No es frecuente hablar de una técnica que puede cambiar el mundo tal y como lo conocemos de un modo radical. Pero ¿y si pudiésemos ‘ponernos’ un coche, o un avión, como si fuese un traje? ¿Cómo sería controlar una máquina sintiéndola como una extensión de nuestro propio cuerpo? Una tecnología así podría cambiar nuestra forma de relacionarnos con todo tipo de máquinas, ya que nos permitiría prescindir de palancas, volantes, pedales, teclados, ratones y todo el resto de torpes interfaces con las que le comunicamos a las máquinas (desde un ordenador a un barco, un avión, una excavadora o un coche) lo que queremos hacer; nos permitiría usar cualq...

Las enfermedades conectadas

Una de las ventajas del enfoque conocido como ‘Big Data’, de análisis de grandes volúmenes de información, es que si se hace adecuadamente puede sacar a la luz correlaciones insospechadas entre fenómenos diferentes, y así ayudar a comprender causas subyacentes que no son obvias. Un ejemplo está surgiendo en el ámbito de la medicina, donde un equipo de la Universidad Médica de Viena está trabajando con una base de datos que comprende básicamente TODAS las enfermedades que han sufrido TODOS los habitantes de Austria durante años, convenientemente anonimizadas. La idea original era estudiar qué impacto podría tener una brusca y drástica reducció...

Cárcel por vender lubinas falsas

Vivimos en el imperio de lo falso. Las marcas de lujo y las señales de distinción son cada vez más difíciles de alcanzar, más caros y fuera de la posibilidades del común de los mortales; y por eso las falsificaciones cada vez abundan más. Relojes, bolsos, ropa, discos, DVDs; pero también cada vez más medicamentos, repuestos (y no sólo de coches y motos; también y aterradoramente, de aviones)... y ahora de comida. En el Reino Unido un antiguo cocinero de la Armada metido a hombre de negocios acaba de ser condenado a seis meses de cárcel. Su delito: falsificar lubinas. En efecto, su empresa firmó un contrato para suministrar lubinas (llamadas a...

Calendario de este mes

febrero 2015
lun. mar. mié. jue. vie. sáb. dom.
1
2 3 4 5 6 7 8
9 10 11 12 13 14 15
16 17 18 19 20 21 22
23 24 25 26 27 28