10 posts de marzo 2015

La importancia de la educación (aviar)

Los humanos tenemos mil y una formas de estropear, fastidiar, malmeter y en general jorobar los ecosistemas, algunas de las cuales son más que irónicas, como cuando organizamos un estropicio debido a nuestra buena voluntad. A esta categoría pertenece al follón que le hemos montado a un ave marina que vive en las costas norteamericanas del Pacífico llamada Mérgulo Jaspeado. El mérgulo se alimenta de pescado marino, pero anida en bosques antiguos de árboles caducifolios y prefiere las alturas: a diferencia de otros pájaros de su grupo gusta de hacer sus nidos en las copas de los arboles. Debido en parte a esta costumbre las poblaciones de más a...

Empresas que fabrican ciencia: las falsas feromonas humanas

La mejor ciencia la hacen institutos de investigación financiados por entidades sin ánimo de lucro o por estados. Y no es una casualidad: la ciencia pura es mala compañera de las empresas privadas, porque su finalidad básica es diferente. Para la ciencia el objetivo es conocer lo más a fondo posible el funcionamiento del universo; para las empresas es obtener rentabilidad, de donde sea y como sea. Cuando las empresas privadas hacen ciencia básica nacen monstruos, y como muestra, un botón: desde hace años estamos considerando dos moléculas como feromonas sexuales humanas cuando probablemente no lo son. Y ¿de dónde sale la confusión, nada inoce...

La guerra que perdió Australia

A mediados del siglo XX Australia se enfrentó a un peligro nuevo; una horda de merodeadores salidos del desierto profundo que asolaban campos y cultivos. Los intrusos atacaban en grandes grupos y arrasaban con las cosechas de trigo y otros cereales, y los fusiles de los campesinos no eran suficientes para mantenerlos a raya. Y no eran campesinos cualquiera: se trataba de colonos que habían sido soldados en la Primera y la Segunda Guerras mundiales, y a los que el gobierno había concedido ayudas y privilegios para que se asentaran en las tierras del oeste de Australia. Eran veteranos, tenían fusiles de combate y sabían utilizarlos. Pero sus en...

La bullabesa planetaria

Los humanos hemos sido capaces de usar palos, de tallar piedras, de dominar el fuego; hemos construido barcos, inventado la escritura y las matemáticas, desarrollado civilizaciones esclavistas y después hemos inventado otras formas de tiranía, y también la democracia. Hemos dominado el vapor, el alto horno y la electricidad. Hemos dividido el átomo. Y en los últimos siglos hemos crecido a un ritmo desaforado en población y también en riqueza; tan deprisa hemos hecho crecer nuestra economía que a pesar de que el crecimiento poblacional es casi exponencial la pobreza media se ha reducido en nuestro planeta. Y sin embargo tenemos un problema: nu...

Las alcantarillas de las ciudades obesas

Las alcantarillas son un gran invento. Desde que existen las primeras ciudades nos dimos cuenta de que recoger los efluvios de nuestros cuerpos y apartarlos de nosotros era una buena idea cuando vivimos en grandes y densos grupos, y nos pusimos a ello. Desde entonces la construcción de alcantarillas ha sido un requisito imprescindible para la civilización en el más estricto sentido del término, un invento que ha salvado incontables millones de vidas a lo largo de los milenios. Pero mantenernos sanos al alejar sustancias nocivas de nosotros y el agua de la lluvia por debajo de nuestras aceras no son las únicas funciones del sistema de alcantar...

Elogio del usuario

Estamos fallando al público de Internet; estamos fracasando. La razón: los medios de comunicación digitales seguimos haciendo lo mismo que en la Era del Papel. Tratamos a nuestro público como a lectores. Y no lo son: son Usuarios. Veamos las diferencias con un recorrido histórico. Cuando se inventa la escritura se hace algo mágico: congelar las palabras. Esto permite, por ejemplo, entablar diálogo con los muertos; la distancia o el tiempo no son obstáculo para recibir palabras de otras personas. La escritura, sin embargo, era lenta y cara, y se desplazaba sólo a la velocidad e una persona andando (o un barco navegando). Las copias eran esc...

El médico que envenenó un pantano

En 1908 un médico estadounidense llamado John L. Leal, confabulado con un ingeniero llamado George Warren Fuller, procedió a mezclar el agua del pantano de Boonton (que abastecía de agua potable a la ciudad de Jersey City) con un conocido veneno químico. Lo hicieron sin permiso oficial o de la empresa para la que trabajaban, sin avisar a las autoridades y sabiendo que semejante acción era rechazada no sólo por estas mismas autoridades, sino por los especialistas en salud pública. Y lo hicieron durante más de tres meses, hasta que fueron descubiertos y llevados ante un juez, donde confesaron el hecho. La sustancia que añadieron al agua del pa...

Guerra de reinos: la planta que come ovejas

Uno de los mecanismos básicos del miedo son las cosas que se comportan como lo que no son: el muerto que anda y muerde, el robot que ataca, la niñita que asesina o la planta que devora personas provocan terror porque suponen una alteración del orden natural de las cosas. Por eso las plantas carnívoras ejercen una morbosa atracción sobre nosotros, animales al fin; porque en el fondo pensamos que si los seres vivos del Reino Animalia nos comemos a los del Reino Plantae y no al revés es porque así es el orden natural de las cosas y lo contrario una aberración. Pero hay numerosas plantas que para complementar su alimentación son capaces de atraer...

Noticias que hacen enfermar

A veces las palabras hieren, y no en el sentido psicológico o emocional, sino en el físico. Incluso nos pueden hacer enfermar, y por eso los periodistas y los medios tenemos mucha más responsabilidad de lo que pensamos. Este humilde post que usted lee, por ejemplo, podría provocar una epidemia como el ’Síndrome de la turbina eólica’: una enfermedad que se propaga con las noticias sobre ella. Este síndrome agrupa diversos síntomas como tínitus (pitidos en los oídos), mareos, dolores de cabeza, insomnio, cansancio, etc., que supuestamente se producen entre personas que viven cerca de aerogeneradores en activo. La presunta causa sería una vibrac...

Todo lo que no sabemos

A finales del siglo XIX había científicos preocupados por el Fin de la Física; gente que sospechaba que casi todo estaba ya explicado y nada iba a quedar por descubrir. Esto ocurrió justo antes de que Einstein y la Mecánica Cuántica refundaran la física de arriba abajo y abrieran un siglo de sorprendentes e impresionantes descubrimientos. Hoy hay quien vuelve a preocuparse por el Fin de la Ciencia: por la posibilidad de que el avance de nuestro conocimiento nos deje sin nada que descubrir. Y sin embargo es poco probable que nos quedemos sin preguntas, por decirlo suavemente, porque sabemos desde hace poco que el universo que vemos no es más q...

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