11 posts de octubre 2015

Cuando todos los billetes de un país suman una milésima de centavo

Todos hemos oído hablar de la hiperinflación alemana de los últimos años de la década de 1920, y de cómo esta espantosa experiencia de privación y ruina allanó el camino al ascenso de Hitler y el partido nazi. Los malos tiempos de la economía argentina también tuvieron épocas de inflación desbocada en las que la práctica habitual era cobrar todos los días y nada más recibir el dinero correr a comprar algo, lo que fuera, porque al final del día ese dinero valdría mucho menos. La situación en la actual Zimbabue es similar. Pero la peor inflación de la historia conocida no es ninguna de éstas, sino la que se produjo en Hungría tras acabar la Seg...

La evolución de los materiales

¿Por qué los romanos no tenían bicicletas? ¿Por qué los egipcios construían con monolitos? ¿Por qué los carros antiguos eran tirados por bueyes, y no por caballos? ¿Por qué los barcos de la antigüedad eran mucho más pequeños que los actuales? La respuesta a estas preguntas es siempre la misma: porque los materiales que en cada momento estaban disponibles para construir no permitían otra cosa. Los romanos hubiesen podido construir una bicicleta de madera y hierro, como la Draisiana de 1820, pero resulta demasiado pesada para ser práctica: sólo usando acero muy resistente se puede construir un vehículo de ruedas lo bastante ligero para que pu...

El halaham de la información

Un pequeño pedazo de piedra caliza con unas pocos fragmentos de texto hierático escritos procedente del siglo XV adC acaba de ser identificado como el primer abecedario conocido. En efecto, las líneas se corresponden con una serie de palabras ordenadas según su primera letra siguiendo el orden canónico de los documentos egipcios de la época: HLḤM, o halaham. Pues resulta que el ABC de nuestro abecedario es posterior y proviene de otra tradición, la fenicia, de donde pasó al griego, de ahí al latín y por esta vía hasta nosotros. El descubrimiento es fascinante porque es el listado más antiguo de palabras ordenadas según un criterio estandariza...

Evolución del altruismo

Tendemos a pensar en la evolución con la fórmula decimonónica de la naturaleza con los dientes y las garras manchados de sangre; el triunfo de los fuertes sobre los débiles, la pujanza de los más bestias sobre los menos físicamente dotados. Pero el triunfo evolutivo de animales sociales como las hormigas o las abejas demuestra que a veces la cooperación entre individuos le puede a la fuerza bruta; que muchos trabajado juntos vencen respecto a pocos y aislados, por muy fuertes que puedan parecer. De hecho incluso animales tan potentes individualmente como los búfalos africanos, considerados entre los más peligrosos de la sabana africana, trab...

Reciclaje extremo: la penicilina

Hubo un tiempo en el que la penicilina era la sustancia más valiosa del planeta, un producto mágico capaz de hacer lo que jamás se había podido hacer antes: salvar una vida al borde de la muerte. Porque durante miles o millones de años una infección, ya fuera por una herida accidental o provocada, ya por simple contagio de una enfermedad, era una sentencia de muerte horripilante cuando iba más allá de los estadios iniciales. Una simple neumonía bacteriana podía ser el final, como un rasguño insignificante; y no digamos una herida grave como la de un arma en combate. La penicilina era casi mágica: su aplicación detenía en seco las infecciones ...

Fragilidad de la experiencia

Demasiada gente está preocupada por la calidad de nuestras experiencias, sobre todo en lo que se refiere a las experiencias mediadas a través de la tecnología. Y cuando esta tecnología es digital, la preocupación se desborda. Así, las redes sociales tienen nefandos efectos en la juventud moderna, mientras que la existencia misma de la Red y la disponibilidad e información que pone a nuestro alcance están destruyendo nuestra memoria. Y según parece disponer de la capacidad de fotografiar todo lo que tenemos a nuestro alcance deteriora nuestra capacidad de acceder a la experiencia real; la posibilidad y la voluntad de preservar lo que vivimos n...

Pésimos evaluando riesgos

En los días posteriores al 11 de septiembre de 2001 al menos 1.000 personas murieron innecesariamente, y no por culpa del atentado, sino debido a una mala evaluación de riesgos. Tras las terribles imágenes del 11S se calcula que un millón y cuarto de personas decidieron cancelar sus vuelos, lo cual es comprensible. Pero al hacerlo cometieron un error fatal, ya que muchos de ellos eligieron viajar en coche a sus destinos en lugar de no hacer el viaje. Esto supuso al menos 1.000 muertes más que el año anterior en accidentes de carretera ya que la probabilidad de morir en un accidente de circulación es varios órdenes de magnitud superior a la de...

Las misteriosas espadas vikingas Ulfberht

Más de 170 hojas de espada medieval de un tipo especial han sido encontradas, casi todas en tumbas vikingas de los siglos IX al XI, por todo el norte de Europa: Noruega (la mayoría), Finlandia, Estonia y Lituania. Se trata de hojas cortas (entre 70 y 85 centímetros) y anchas que se manejaban con una mano y on una morfología intermedia entre las espadas vikingas tradicionales y las posteriores espadas caballerescas de los siglos XII y XIII. Y su llamativa característica común es una firma en la hoja: las letras latinas Ulfberht (o variantes) grabadas, una especie de marca comercial que en este caso se tuvo que aplicar a numerosos espaderos a ...

Recados para el futuro lejano

Imaginemos que necesitamos comunicarnos con alguien, o algo, con quien nada tenemos en común; extraterrestres con una biología diferente, o simplemente nuestros descendientes de dentro de 10.000 años. La cosa se puede complicar sobremanera, porque la comunicación exige disponer de un conjunto de realidades y símbolos en común; sin esa base común es imposible transmitir información. Con extraterrestres la comunicación tiene problemas de tipo práctico, como los derivados de las enormes distancias y la limitación de la velocidad de la luz, aunque no por ello se ha dejado de intentar. Otro problema mayor es el de cómo hablar con seres que perci...

48 millones de pollos y pavos muertos

Este año en los Estados Unidos se han producido 219 brotes de gripe aviar, casi todos de la cepa EA/AM H5N2, en establecimientos de cría de pollos y pavos, muchos grandes granjas comerciales. La cepa EA/AM H5N2 surgió al mezclarse en una ruta migratoria de aves silvestres una cepa asiática con otra americana, y apareció por primera vez en diciembre de 2014. Las detecciones se han producido en criaderos de gallinas ponedoras, de pollos para su venta y de pavos, y han causado carestías de huevos en determinadas zonas del país durante el verano. Asimismo se espera que afecte al precio de los pavos durante el próximo día de Acción de Gracias, por...

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