10 posts de noviembre 2015

La oscura historia del azúcar

En algunos aspectos la historia del azúcar es comparable a la del tabaco o el petróleo: una sucesión de accidentes históricos que tienen mucho que ver con terribles decisiones y procesos del desarrollo de la civilización y que han acabado siendo claves para nuestro modo de vivir actual. Todo ello bañado en intereses comerciales y políticos y en generosas dosis de sufrimiento y opresión. Puede parecer que los efectos del azúcar no son tan perniciosos como los del tabaco y el petróleo, pero cada vez está más claro que este aditamento de nuestra dieta es innecesario y muy probablemente malo para la salud. Y a pesar de que podemos perfectamente s...

Otra inteligencia contra la infoxicación

Un reciente estudio dice que la gente que puede buscar cosas en Google se cree más inteligente que quien no puede buscarlas. Googlear hace que nos sintamos más listos, y es muy probable que sea cierto. Porque hasta ahora nuestra definición de inteligencia incluía saber las cosas; es decir, almacenar en nuestra memoria los hechos, las fechas, los nombres de los reyes godos. Saber las respuestas era ser listo, y eso era lo que enseñaba y premiaba el sistema educativo. Y es lógico; antes de la invención de la escritura la memoria era el único almacén de ideas y conocimientos que existía. La única forma de aprender algo era que alguien te lo con...

El delicado equilibrio de los techos verdes

Los techos verdes están de moda, y con toda la razón; parecen una alternativa razonable a muchos de los problemas de nuestras ciudades. Aislantes, cubiertos de plantas que liberan oxigeno y recogen dióxido de carbono y mucho más agradables a la vista que los terrados o las tejas la idea de cubrir los edificios de vegetación se extiende. Hasta tal punto que el premio de arquitectura de este año para edificios altos se lo ha llevado el proyecto Bosco Verticale (bosque vertical), un par de edificios milaneses recubiertos por completo de árboles. Pero como nos recuerda Atlas Obscura ponerle un techo verde a un edificio no es tan simple como echar...

La invención del azul

Si hacemos caso de los textos antiguos los griegos de la época homérica eran todos daltónicos. A mediados del siglo XIX un estudioso que después se convertiría en primer ministro del Reino Unido llamado William Gladstone escribió un libro en el que rastreaba el uso de los colores en los textos homéricos, la Odisea y la Ilíada. Y descubrió algo muy curioso: no contienen ninguna referencia al color azul. Lo que sí contienen son descripciones más bien peculiares, como describir un mar ‘oscuro como el vino’. O afirmar que la miel de verde, igual que el hierro y las ovejas son descritas como de color violeta. El negro aparece 200 veces; el blanco,...

El mundo antes del dinero

¿En qué se pagaba a los trabajadores que construyeron las Pirámides, o Machu Picchu? Contrariamente a lo que nos imaginamos aquellos constructores no eran esclavos, sino trabajadores a los que se pagaba bien. Pero no recibían dinero, porque en sociedades como el Egipto Faraónico o el Imperio Inca el dinero no existía. ¿Cómo les pagaban, entonces? ¿ªPuede funcionar una sociedad sin dinero, y de ser así, cómo se vive en ella? Aunque hoy nos resulte difícil de creer muchas sociedades humanas han vivido sin dinero. El dinero, la moneda, es una tecnología que se inventó relativamente tarde. Los pueblos del Mediterráneo oriental y de mesopotamia ...

Malos tiempos para las bacterias aliadas

Estamos cada vez más seguros de que una parte importante de lo que nos mantiene sanos no tiene que ver con nuestras propias células, sino con nuestros simbiontes microscópicos: las bacterias aliadas. Una enorme cantidad y variedad de microorganismos viven dentro y sobre nosotros, y su metabolismo interactúa con el nuestro de múltiples modos que apenas estamos empezando a entender con detalle, pero que está claro intervienen en nuestra digestión, la salud de nuestra piel, e incluso quizá en el funcionamiento de nuestro cerebro. Algunas enfermedades ya sabemos con certeza que derivan de desequilibrios en este ecosistema portátil del que formamo...

La ausencia de extraterrestres y el futuro de nuestra especie

Hay una enorme cantidad de planetas ahí fuera alrededor de una enorme cantidad de estrellas, muchas de ellas mucho más viejas que nuestro Sol. Carl Sagan calculaba a partir de la Ecuación de Drake que debería haber 100.000 millones de planetas con vida en la Vía Láctea, al menos 1.000 millones con civilización técnica y entre 10 y un millón de civilizaciones altamente avanzadas en la galaxia. Y luego está el tiempo: La Tierra tiene 4.000 millones de años, pero el Universo tiene 16.000 millones, cuatro veces más. En la Tierra surgió la vida entre 500 y 1.000 millones de años después de formarse; a los 3.500 millones se produjo la Explosión de...

Peste: la enfermedad que cambió la historia

No hay nada más grande que la Historia, pero a veces los mayores cambios históricos dependen de lo mas pequeño. La conquista de las Américas por las potencias europeas fue posible en buena parte porque las enfermedades transportadas por los conquistadores y colonos mataron a un enorme porcentaje de la población original de aquel continente, pero pudo haber ocurrido al revés: que fueran las enfermedades americanas las que acabaran con los europeos. No sabemos por qué no ocurrió así, pero sí que los europeos del siglo XVI eran descendientes de numerosas y terribles epidemias que habían asolado repetidas veces el continente desde hacía milenios....

Las verduras son artificiales

Comer verde es comer natural, ¿verdad? Eso nos cuentan; pero los tomates, el trigo, las naranjas, las berenjenas o las cebollas que comemos hoy muy poco tienen que ver con las que comían los egipcios; no hablemos de las que comieron los neandertales o las gentes de Atapuerca. Han hecho falta miles y miles de generaciones de agricultores humanos para convertir plantas apenas reconocibles en las frutas, verduras, legumbres y granos que comemos hoy. Muchísimo esfuerzo e ingenio que han modificado estas plantas hasta hacerlas irreconocibles. Nuestros vegetales de consumo son artificiales: han sido creados por el ser humano y no existirían sin su ...

Un millón y cuarto de muertos al año

Nos preocupamos por el efecto de la contaminación y de los aditivos en la comida en nuestra salud. Reducimos el consumo de productos que ahora sabemos que son dañinos, como el tabaco. Hemos conseguido aumentar la esperanza de vida en los países desarrollados de un modo espectacular. Nos preocupamos de hacer ejercicio, de alimentarnos adecuadamente, de esquivar excesos y abusos para llegar en cada vez mejores condiciones a la Tercera Edad, extendida, corregida y aumentada que sabemos nos espera al final de nuestras vidas. Hay quien incluso se permite preocuparse de peligros exagerados o imaginarios, o se permite el lujo de usar medicinas ‘alt...

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