8 posts de diciembre 2015

El arduo camino del teniente Lapenotière

El mundo es hoy mucho más pequeño de lo que fue; casi diminuto. Recibimos las noticias de un terremoto en Perú, de las dificultades de un avión en Malasia o de combates en Siria prácticamente en tiempo real en nuestros ordenadores y móviles si así lo queremos. Seguimos las vicisitudes de la meteorología en Nueva Zelanda o de los volcanes de Islandia igual que contemplamos el tiempo que hace fuera de nuestra ventana. Y sin embargo durante casi toda la historia de la Humanidad la velocidad más rápida a la que podían avanzar las noticias a largas distancias era el paso de una persona, quizá de un caballo; en largas travesías el lento discurri...

2015, el mejor año de todos los tiempos

En Siria, Yemen, el norte de África y no pocos puntos más hay terribles guerras civiles o entre países con miles de muertos y la intervención más o menos cercana de grandes potencias, lo que podría provocar una confrontación mayor. Hay terrorismo hasta en las calles de Europa, y mucho más duro y cotidiano en lugares como Afganistán o Irak. La pobreza sigue provocando incontables víctimas, y cada año mueren de hambre millones de personas. El clima está cambiando y esto provoca catástrofes, hambrunas y sequías que empeorarán la situación. Y llagas perpetuas como Palestina siguen provocando sufrimientos y dolor. Las noticias están llenas de la t...

Las lanzas de Schöningen

Nuestros antepasados llevan usando herramientas de piedra más de dos millones y medio de años, lo que demuestra que en nuestro grupo zoológico la tecnología no es una recién llegada, sino que lleva con nosotros desde siempre. Y no sólo eso: durante todo este tiempo y con toda probabilidad incluso antes de usar piedra para sus herramientas nuestros ancestros usarían otras materias primas como el hueso y la madera para ayudarse en sus tareas. No sabemos exactamente cuándo ocurrió esto, aunque sí que nuestros parientes más cercanos los chimpancés son capaces de utilizar e incluso modificar palos y ramas. El problema es uno clásico de la paleonto...

Geofísica y números uno: la historia del Auto-Tune

La ciencia investiga qué es y cómo funciona el Universo. A partir de esos conocimientos, a veces antes de saber los cómos, la tecnología y la ingeniería utilizan ese conocimiento para sacar provecho y beneficio para la humanidad. Lo bonito es que el conocimiento humano, puro y aplicado, se sabe dónde empieza, pero nunca dónde acaba. Y eso da lugar a peculiares, retorcidas y llamativas historias como la del Auto-Tune, un programa capaz de afinar la voz en tiempo real que han utilizado prácticamente todos los cantantes que han llegado al número uno de las listas musicales de los últimos 20 años. Este programa tiene un inventor y un origen más b...

Demasiado cerca de los dioses

A menudo se insiste en que la relación de enfrentamiento entre ciencia y religión es cosa del pasado; que ambos modos de entender el universo tienen sus límites y ámbitos de aplicación, y que comprendiendo dónde están sus fronteras ambas pueden coexistir sin mayores problemas. Lo cual puede que sea cierto en un sentido amplio tras la revolución racionalista en el pensamiento que se produjo a partir del siglo XVI y sus (penosamente ganadas) consecuencias, aunque a veces ocurren sucesos que vuelven a sacar a la palestra la feroz guerra entre ciencia y religión en su más estricto sentido. Contaminada esta lucha, como no, con otros males asoci...

8,4 millones de euros para matar 14 moscas

Se llama Bactrocera tryoni, o mosca de la fruta de Queensland (Australia), y pertenece a la familia Tephrytidae o moscas pavo real; mide en estado adulto no más de 4 a 8 mm de longitud, y es una plaga de las frutas capaz de causar enormes daños a los cultivos de un gran número de especies agrícolas. Que es la razón por la que el gobierno de Nueva Zelanda acaba de gastarse 8,4 millones de euros (casi 14 millones de dólares neozelandeses) en acabar con un total de 14 de ellas que habían sido localizadas en el suburbio de Glenn Lynn, junto a Auckland, la ciudad más poblada del país. La emergencia comenzó en febrero de 2015, cuando se localizó un...

Las pintadas y los deportes romanos

Roma inventó el fenómeno de los deportes de masas: competiciones atléticas que juntaban a decenas de miles de espectadores para ver enfrentamientos entre diversos equipos, en principio por diversión, aunque más adelante a veces la pertenencia a uno u otro equipo (en el hipódromo, por ejemplo) acabase teniendo connotaciones políticas. Fans, rivalidades, fichajes, estrellas que se hacían famosos y multimillonarios, escándalos sexuales, dueños de equipos con ambiciones políticas, árbitros comprados, injerencia gubernamental... El mundo de los deportes romanos lo tenía todo, tanto las carreras de cuádrigas como los juegos gladiatorios. Claro ...

La utilidad de la superstición

Nadie reconoce ser supersticioso, porque trae muy mala suerte. Pero es posible que en realidad las supersticiones tengan la misma raíz que el conocimiento científico, y que su origen no sea otro que nuestra insaciable ansia de conectar causas y efectos. En esencia la superstición consiste en establecer una falsa relación causa-efecto entre algo (un gato negro, una escalera, sal derramada, un espejo roto, una mirada aviesa) y una sucesión de desdichas (o de cosas buenas). La superstición consiste en creer que es que ese hecho fortuito provoca, es decir causa, la mala (o la buena) suerte. En algunos casos la conexión puede hasta tener una lógi...

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