10 posts de enero 2016

La molécula que hace que el infierno arda

Para algunas personas es un espanto; para otras un placer algo masoquista, ya que al fin y al cabo se puede llegar a morir. Pero introducirse en la boca algo picante tiene siempre la misma consecuencia fisiológica: ardor. El picante es la respuesta de nuestro sistema nervioso a la presencia de una molécula llamada Capsaicina que los pimientos almacenan para disuadirnos de comerlos, y aunque pueda parecerlo no tiene relación alguna con el sabor: es una forma de dolor. La capsaicina interactúa químicamente con una molécula llamada TPRV-1 que está en la membrana de ciertas neuronas y que actúa como canal iónico: la consecuencia de esta interacci...

Un río de piedras

La imagen, abajo, es tan extraña que al principio el cerebro tiene dificultades para procesarla: el camino de un grupo de montañeros en un día soleado se ve interrumpido por un súbito estruendo. Los guías son profesionales y actúan de modo rápido y decisivo, apartando a los turistas justo a tiempo. Y la vaguada se ve colmada por una súbita y veloz riada... de enormes piedras. Hay agua ahí, por supuesto, pero la mayor parte del cuerpo de la avalancha (y todo el frente) está compuesto de grandes rocas prácticamente secas, como explica el blog de la AGU (unión estadounidense de geofísica) y deja patente la polvareda. El ‘río de rocas’ tiene una ...

Nuestro más sobresaliente talento

Hace 10.000 años los humanos apenas estaban empezando a inventar la cerámica, la agricultura, la ganadería o la idea de quedarse a vivir en un solo lugar y crear aldeas; las primeras ciudades (Uruk, Jericó, Çatalhöyük) no llegarían a su pujanza hasta milenios en el futuro. Altamira llevaba 3.000 años cerrada por un derrumbe y nuestros antepasados llevaban muchos centenares de miles de años colonizando el mundo con herramientas de piedra, madera y fibras, pero no existían los hornos, la fundición de metales, la rueda o los remos. A nadie se le había ocurrido crear un muelle en la orilla del mar, probablemente porque si existían los barcos eran...

Perro: el lobo feroz que se autodomesticó

Los perros vienen de los lobos; eso lo sabemos desde hace mucho tiempo, y por buenas razones. Cuando se mira bajo la piel de las razas menos especializadas es difícil encontrar diferencias significativas entre nuestros caninos compañeros de fatigas y cariños y su pariente silvestre, y desde los menos desviados del modelo inicial a las modificaciones más extremas (chihuahuas, bulldogs, etc) hay un continuo de estructuras y de crianza mutua que los relaciona. Las más importantes adaptaciones para el salto entre el carnívoro depredador en manada y el animal doméstico están en el comportamiento, y como muchos han descubierto para mal suyo consegu...

Los verdaderos tesoros de la NASA (y la Humanidad)

Algunos son casi insustanciales: extremadamente delicados y frágiles, como un pedazo de aerogel apenas más recio que una voluta de humo. Otros son sustanciales, trozos de roca de considerable tamaño y peso. Todos parecen poca cosa, pero su precio (que su coste) es literalmente incalculable. Porque, ¿qué precio podría tener una loseta de aerogel que ha atravesado la cola de un cometa y tiene embebidos en su estructura algunos granos de polvo? ¿O un meteorito encontrado en la Antártida, que proviene de Marte y que en alguna ocasión se pensó contenía microfósiles demostrando la antigua existencia de vida en aquel planeta? ¿O una tesela de materi...

El carbón y la ausencia

La Revolución Industrial se debió a una ausencia, y buena parte del actual calentamiento global tiene su origen en esa misma falta. Las ingentes cantidades de carbón que hicieron posible la máquina de vapor, las locomotoras, los barcos rápidos sin velas, los altos hornos y las calefacciones de Europa durante más de dos siglos existen gracias a que antaño algo no existía. Y para comprender las tremendas consecuencias que puede tener una ausencia como esta en la historia de la vida hace falta remontarse a hace más de 300 millones de años, al periodo Carbonífero. Porque como su propio nombre indica el carbón que extraemos de las minas desde hace...

El fin del mundo de la Edad del Bronce

El mundo de la Edad del Bronce era sofisticado, con complejas relaciones internacionales y relaciones económicas que enlazaban continentes. Era un mundo variado con civilizaciones muy diferentes entre sí, pero similares en cuanto a su avanzado nivel de desarrollo tecnológico y cultural. Tras las convulsiones provocadas por la llegada de la metalurgia del bronce entre 3.00 y 2.000 años adC el Mediterráneo Oriental se había estabilizado, y una serie de potencias comerciales y militares estaban firmemente establecidas. Desde su centro en Creta la civilización Micénica florecía, y mantenía relaciones comerciales con el sur de Italia y con el rest...

El horror: ¿un mundo sin café?

El suministro mundial de café podría estar en riesgo, e incluso colapsar en menos de tres años, según una consultora británica especializada. Y la culpa la tendrían los cafés de diseño, esos templos del hipsterismo nacidos en lo más lluvioso de los EE UU donde pedir una taza exige un cursillo y los tamaños de las bebidas tienen nombres tan absurdos y pretenciosos como el personal que atiende. La mera posibilidad provoca pavor, y una anticipación macabra: ¿veremos en menos de un lustro una escasez del brebaje que nos mantiene despiertos? ¿Hará un derrumbe del mercado mundial cafetero que haga que The Walking Dead parezca una serie infantil de ...

Terminators contra la Corona de Espinas

La Corona de Espinas es una estrella de mar particularmente nociva. De aspecto extraterrestre y hostil con sus numerosos brazos, sus espinas tóxicas y su gran tamaño (es la segunda estrella de mar más grande con hasta 70 cm de diámetro) es capaz de desplazarse a 20 metros por hora por el fondo oceánico. Y al alimentarse exclusiva y vorazmente de pólipos coralinos es una amenaza para numerosos ecosistemas marinos de enorme riqueza en todo el sudeste asiático y el océano Índico: cada ejemplar es capaz de dejar limpios de vida casi medio metro cuadrado de arrecife al día. Por donde pasan las Coronas de Espinas el fondo queda convertido en un pár...

Descodificar los quipus

El Imperio Inca se extendió por Sudamérica durante cientos de años con una implacable historia de invasión y anexiones. Desde su feudo en lo alto de los Andes los incas se expansionaban colocando ejércitos en las cabeceras de los valles que por milenios se habían constituido en unidades políticas y ofrecían a sus habitantes la pacífica incorporación al Tahuantinsuyo, preservando sus instituciones y líderes, o atenerse a las consecuencias. Algunos valles aceptaban lo inevitable y recibían a cambio las ventajas, que las había, del sometimiento; otros pretendían resistir y acababan en la mayoría de los casos sometidos por la fuerza. En uno de el...

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