12 posts de abril 2016

Cómo se aprende a construir una pirámide

Fallado; fallando mucho. Los antiguos egipcios son conocidos por sus espectaculares pirámides: titánicas tumbas de piedra tan grandes y sólidas que muchas de ellas han resistido desde su construcción hasta nuestros días: 46 siglos, en muchos casos. Las pirámides se consideran una evolución de las tumbas conocidas como Mastabas, que a o largo del tiempo fueron añadiendo sucesivas capas hasta llegar a la Pirámide Escalonada de Saqqara, diseñada y erigida por el Chaty (primer ministro) Imhotep, más tarde deificado, al servicio del faraón Zóser de la III Dinastía. Zóser reinó entre los años 2.665 y 2.645 adC, hace más de 4.600 años, y su pirámide...

Barcos, barcos por doquier

Ya no los vemos porque los puertos se han alejado de las ciudades desde que los contenedores hicieron innecesarios los estibadores para cargarlos y descargarlos, pero están ahí: el 90% del comercio mundial sigue moviéndose en barco. Barcos enormes en comparación con los de antaño, tripulados apenas por un puñado de marineros (muchos de ellos de naciones en vías de desarrollo) que casi no visitan puertos porque no necesitan tocar tierra más que unas pocas horas: las megagrúas u otros aparatos especializados se encargan de la carga y descarga también de la mano de muy poca gente. El mundo del transporte marítimo es la sangre del comercio mundia...

La inundación Zancleana, el renacimiento del Mediterráneo

Hace alrededor de 5 o 6 millones de años nuestros más remotos antepasados, aún con cerebros no mayores que los de un chimpancé, empezaron a andar sobre dos pies. De haberlo deseado aquellos primeros homininos hubiesen podido cruzar desde África a Europa con muchas menos dificultades que las que hoy encuentran los que pretenden hacer este camino por Gibraltar o por Turquía y Grecia, ya que lo hubiesen podido hacer andando. Porque en aquella época se produjo lo que se conoce como la Crisis Salina del Messiniense: un periodo durante el que (probablemente varias veces) el Mediterráneo se secó casi por completo dejando al descubierto enormes exten...

El tamaño no importa, si es el del cerebro

Sabemos hace tiempo que entre los animales que habitan esta tierra algunos son más inteligentes que otros y estamos convencidos que los más listos de todos somos nosotros. No nos faltan razones para pensarlo, sobre todo si tenemos en cuenta la civilización que hemos creado, nuestra desmedida modestia (ejem) y otros parámetros como el tamaño del cerebro, muy grande en nuestra especie. Tan orgullosos estamos de nuestras desmedidas cabezas que solemos estimar el grado de inteligencia de nuestros antepasados por el volumen de su cavidad craneal: a mayor cerebro, más inteligencia. Y sin embargo la relación no está clara, puesto que si se tratase d...

La razón de la barba (y no es ligar)

En los últimos tiempos están de moda; de hecho, están por todas partes. Se llevan frondosas, grandes, meticulosamente recortadas pero con aires de descuido; impresionantes adornos faciales que marcan estilo. Pero la barba no es universal y de hecho su origen no está bien explicado. Hay grupos raciales que casi carecen de ella, como algunos africanos y asiáticos; las barbas frondosas de estilo hipster están centradas sobre todo entre la India y el Atlántico europeo, pasando por el Mediterráneo, que tanto hizo para mitificarlas; desde los egipcios a los griegos o los romanos (en según qué épocas) las convirtieron en soberano adorno capilar del ...

El hipocampo y los marcos mentales

En el análisis sociológico de colegios, empresas y grupos juveniles los mapas sociales son una herramienta muy utilizada por los responsables para comprender las interacciones entre personas y tratar de mejorarlas. Se trata de representaciones gráficas de las relaciones entre individuos que permiten localizar a los más influyentes, comprender y disipar enfrentamientos o detectar grupos que multiplican defectos o virtudes de cada persona. Según recientes descubrimientos resulta que este tipo de representación cartográfica del ‘paisaje social’ es mucho más natural para el ser humano de lo que podríamos imaginar, puesto que es nuestro modo básic...

El letal refuerzo entre guerra y religión

La violencia masiva y desaforada hace que la gente se eche en brazos de la religión buscando ayuda y consuelo. Y no importa cuál sea el origen de la violencia y la guerra: allá donde la muerte campa más gente considera que su religión, sea la que sea, es importante para ellos, su presente y su futuro. A la viceversa, es sabido que las regiones donde la religiosidad es intensa tienden a ser particularmente proclives al estallido de violencias, e incluso de guerras. De este modo es fácil que se establezca un círculo mortífero por el cual la guerra tienda a engendrar religión, que a su vez tienda a provocar guerras y muertes en un ciclo sin fin ...

La Tierra, el planeta ajeno

En el esquema que aparece abajo están representadas todas las ramas de la vida que conocemos, clasificadas por los métodos más rigurosos según parámetros biológicos muy significativos. Están las ballenas y las sequoias, los ratones y los champiñones, la hierba, los gorriones, las medusas y los musgos; los dinosaurios, los peces con aletas lobuladas, los tiburones y los hipopótamos, todas las verduras y frutas, cada una de las plantas del Amazonas, todas las personas que han sido y serán y todos los insectos que reptan, escarban o vuelan. Cada uno de los animales plantas y hongos que seamos capaces de imaginar o que existen, aunque no los cono...

Los polos se mueven, y somos nosotros

Sabido es que el eje de rotación de nuestro planeta va cambiando de posición con el tiempo, aunque los mecanismos que provocan este movimiento no están claros. Los polos magnéticos también lo hacen, y por eso los mapas llevan marcada la declinación magnética que varía con la latitud, sirve para corregir la navegación con brújula y va variando con el tiempo acompasándose con el movimiento del caprichoso Polo Norte magnético. Pero el eje imaginario alrededor del que gira la Tierra también se mueve, según llevamos midiendo desde al menos 1899, en un desplazamiento que tiene que ver con variaciones de la distribución de masa del planeta. Durant...

El misterio del Carbonífero regresa

Hace apenas unos meses contábamos aquí una hipótesis sobre la inmensa acumulación de materia vegetal que se produjo en el Carbonífero, hace más de 300 millones de años, cuando se crearon la inmensa mayoría de las capas de carbón que los humanos llevamos explotando como fuente de energía desde el siglo XVIII. Explicamos entonces la llamada hipótesis de la ausencia, según la cual esa acumulación se produjo por la falta de un elemento clave en los ecosistemas carboníferos que sí está presente en los actuales: hongos capaces de devorar la celulosa y sobre todo la lignina, moléculas con función estructural clave en los troncos de las plantas. Al n...

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