10 posts de julio 2016

El olor de un queso maduro

Para los verdaderos amantes del queso este producto lácteo está más rico cuanto peor huele: especialidades como el verdadero Cabrales, el Limburger o el Munster alsaciano no son para todo el mundo y pueden dejar un frigorífico contaminado durante meses. A veces resulta difícil creer que algo tan apestoso pueda resultar tan sabroso. El olor de los quesos tiene su origen en las bacterias y otros microorganismos que los habitan, y hasta cierto punto está relacionado con su edad, puesto que es necesario un periodo de maduración para que crezcan y sean capaces de producir sus aromas. Lo que muy pocos aficionados han tenido ocasión de olisquear es ...

Dar de mamar a los microbios

La leche es un gran invento de los mamíferos que nos permite seguir recibiendo alimentación especializada de nuestra madre incluso cuando estamos fuera ya del vientre materno. Esto nos hace posible nacer en un estado menos desarrollado en muchos aspectos, ya que no necesitamos procesar por nosotros mismos los alimentos externos. Y también nos permite crecer mucho más, y más deprisa, que si nos tuviésemos que arreglar con comidas adultas. La leche de todos los mamíferos se parece, pero también es diferente en cada especie; la composición exacta y el equilibrio entre distintos componentes depende de la especie. La leche materna humana contiene ...

Eunoo, el esclavo que llegó a ser rey

Para una sociedad esclavista la peor pesadilla imaginable es una revuelta de sus esclavos. Porque nadie como los dueños de seres humanos convertidos a la fuerza en siervos conoce las indignidades y las miserias a las que se acaba sometiendo a las personas cuando se las considera propiedades, y por ello con justicia temen la venganza si alguna vez los esclavos se rebelan. Roma, cuya sociedad y economía estaban basadas en la institución de la esclavitud legal, conoció muchos levantamientos pequeños y tres grandes revueltas, la más famosa de las cuales fue la llamada Tercera Guerra Servil o de los Gladiadores, capitaneada por Espartaco. Pero ses...

Malos telescopios para buena observación solar

La ciencia no es un procedimiento concreto, sino una idea, un proceso: aproximarse lo máximo posible al conocimiento sobre el universo físico procurando esquivar de modo sistemático las limitaciones de nuestro cerebro y nuestros sentidos. Ciencia es buscar el modo de conseguir y analizar de la mejor manera posible los datos necesarios para comprender el cosmos, y hacerlo sin permitir que los sesgos que impone nuestra condición humana los contaminen. Como tal no hay una única forma de practicar ciencia, y tampoco un final absoluto sino una serie continua de aproximaciones sucesivas. A veces obtener datos o poder compararlos de modo significati...

La elegancia de los antiguos britanos

No se considera a los habitantes de las islas británicas como un paradigma de la elegancia en el vestir, aunque puedan atribuirse grandes avances de la moda como la minifalda en los años 60 o los trajes de Saville Row. La imagen mental que evocan se corresponde más bien con las rígidas prendas enceradas Barbour, las botas de goma ‘wellington’ y amplios (y a veces incluso agujereados) jerseys de tonos ala de mosca; desde luego no con sofisticadas telas y cortes de vanguardia. Y sin embargo esta idea, como tantas otras, es un accidente de la historia; no siempre han sido los ingleses, escoceses, galeses e irlandeses tan poco cuidadosos con sus ...

Las heces de ballena que mejoran el mundo

Como todos los mamíferos (y el resto de los animales), las ballenas evacuan excrementos sólidos compuestos de las partes sólidas de sus alimentos que no son capaces de digerir. A diferencia de los excrementos del resto de los animales, sin embargo, los de las ballenas tienen una importancia crucial para la salud de los océanos y por extensión del planeta: de hecho son vitales para el ecosistema global. Porque aparte de la cantidad, ajustada a sus enormes cuerpos, y colorido (el estiércol de algunas de ellas es de color rosa, casi siempre rojizo debido a su alimentación) los excrementos de ballena cumplen un papel vital en el ciclo alimenticio...

El arte y la tribu

El Arte, con mayúscula, es la máxima expresión del espíritu humano; la sublime búsqueda de la belleza absoluta, el medio a través del cual la mente adecuadamente preparada puede comunicar de un modo estético una visión del mundo a través de la emoción. O algo así; las definiciones precisas de lo que es y no es arte son muchas, diferentes y complicadas. Pero en todas ellas se incluye un componente de comunicación y de emoción: un reconocimiento de que el arte en sus diversas encarnaciones representa un intento de transmitir sensaciones y emociones no necesariamente expresables a través de un lenguaje más racional. Lo que no se suele incluir, ...

El placer y el sistema inmune

El Efecto Placebo es uno de los mayores misterios de la biología y la medicina: la realidad palpable de que cuando personas (y animales) que se encuentran mal o sienten dolor creen recibir algún tipo de terapia este mero hecho provoca que se sientan mejor. No sabemos como funciona o cuál es su origen evolutivo, aunque conocemos su existencia y su potencia: de hecho puede llegar a ser tan sutil e intenso que necesitamos blindar las pruebas de nuestros medicamentos con elaborados métodos para evitar que sus efectos nos confundan. Y sabemos con certeza que su activación es el mecanismo subyacente a muchas pseudoterapias, que consiguen ponerlo en...

La mayor y más puntual orgía del planeta

Los que la han vivido la describen como ‘una tormenta de nieve submarina’. Pero los copos no son nieve, y según cual sea la tolerancia que uno pueda tener se pueden considerar algo asquerosillos, dado que se trata de pequeños paquetes de espermatozoides y óvulos. En efecto: están nadando en mitad de un macroacto sexual. Miles, millones, billones de estos gametos se liberan en los arrecifes coralinos del mundo todos a la vez, siempre de noche, siempre justo después de la luna llena; según un calendario misterioso pero preciso. Miles, millones, billones de pólipos de coral se reproducen de este modo: vertiendo masivas cantidades de gametos todo...

Dos poblaciones de agricultores neolíticos

Ha sido denominada el mayor error en la historia de la Humanidad, pero lo cierto es que sin la invención de la agricultura la inmensa mayoría de nosotros no estaríamos aquí, y desde luego hubiese sido imposible crear las sociedades complejas y multiespecializadas en las que hoy habitamos. Y la historia demuestra que no hubiese sido fácil de esquivar, puesto que las técnicas para plantar cultivos y aprovecharlos se desarrollaron de modo independiente varias veces, en diferentes lugares y con plantas diferentes. La agricultura, o distintas agriculturas, se inventaron en China (separadamente en el norte y el sur), en Nueva Guinea, el Sahel afric...

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