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La mayor y más puntual orgía del planeta

    martes 5.jul.2016    por Pepe Cervera    0 Comentarios

Los que la han vivido la describen como ‘una tormenta de nieve submarina’. Pero los copos no son nieve, y según cual sea la tolerancia que uno pueda tener se pueden considerar algo asquerosillos, dado que se trata de pequeños paquetes de espermatozoides y óvulos. En efecto: están nadando en mitad de un macroacto sexual. Miles, millones, billones de estos gametos se liberan en los arrecifes coralinos del mundo todos a la vez, siempre de noche, siempre justo después de la luna llena; según un calendario misterioso pero preciso. Miles, millones, billones de pólipos de coral se reproducen de este modo: vertiendo masivas cantidades de gametos todos a la vez, coordinadamente, aunque de qué modo se ponen de acuerdo todavía no está del todo claro; centenares de especies diferentes lo hacen, a menudo cada una en un momento distinto. Cuando eres un pólipo, compuesto de poco más que un tubo digestivo y unos pocos tentáculos alrededor de la boca, y vives fijado a un esqueleto rocoso sin poder moverte ésta es la la única forma de practicar el sexo: en una orgía titánica que inunda el mar local de gametos a lo largo de cientos o miles de kilómetros. Siempre a la vez, porque si no se produjera este lanzamiento masivo los gametos no se encontrarían y el esfuerzo sería en vano.

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Entender estas macroorgías marinas es clave para comprender cómo reparar los daños que la humanidad y sus subproductos hemos hecho a los arrecifes de coral de todo el mundo. Sin estos masivos vertidos no hay nuevos pólipos; si esta especie de danza nupcial en la que los que bailan son los espermatozoides y los óvulos no se pueden reparar y crecer las barreras coralinas. Los científicos que estudian el fenómeno hablan de estructuras cargadas de gametos visiblemente hinchadas y a punto de explotar que de repente empiezan a liberar su contenido contagiando a las de alrededor; el frente se expande como una ola en un estadio, y el agua queda inundada de incontables cantidades de sexo a distancia. El fenómeno es conocido, y estudiado e incluso objeto de turismo, en arrecifes someros, pero también sucede en los profundos. Donde no hay mucha luz ni otras pistas que ayuden a coordinarse a los pólipos, que en algunos casos desovan sincronizados con sus congéneres más superficiales aunque no tengan contacto.

Tan importante es la sincronía que se conocen casos de cabezas de coral que se han desviado tan sólo 2 minutos entre sus tiempos de liberación de gametos en años sucesivos. Cómo conseguir tanta precisión sin relojes, y a veces incluso sin luz solar, no es nada fácil; sabemos poco de los (evidentemente muchos) factores que conspiran para obtener semejante puntualidad. Un descubrimiento reciente, de pigmentos fotosensibles en los corales, nos empieza a proporcionar pistas: los pólipos no tienen ojos, pero sí parece son capaces de percibir la luz y probablemente sus cambios. Y es que la presión selectiva para la sincronía es enorme: si te desvías tan sólo unos minutos tus gametos de nada servirán y nunca tendrás descendencia. En este desmadre la puntualidad es clave.

Imagen de la NOAA, Ocean Service Education. Dominio Público.

Pepe Cervera    5.jul.2016 09:03    

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Pepe Cervera

Bio Retiario

Pepe Cervera es periodista, biólogo y, entre muchas otras cosas, profesor de la Universidad Rey Juan Carlos. Colabora con diversos medios y es un apasionado de Internet.
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