10 posts de agosto 2016

El gigante vegetariano

Seguro que no eran unos agradables compañeros de caverna, a pesar de que sus restos aparecen con frecuencia en las mismas grutas en las que vivían nuestros antepasados. Pero con cerca de metro y medio de altura en la cruz, un peso de cientos de kilogramos y colmillos como puñales el Oso de las Cavernas ciertamente tenía que impresionar: una mole de pelo, músculo y feroces dientes con la capacidad de reducir a un humano a filetes en caso de acercarse en exceso. Su costumbre de hibernar en las cuevas y la natural mortalidad a lo largo de centenas de miles de años nos han dejado enormes cantidades de fósiles de este plantígrado gigantesco que pe...

Armas del pasado y combustibles del futuro

Hoy hablamos de tecnologías del pasado pero muy modernas y también de técnicas futuras inspiradas en otras muy antiguas. En el primer caso nos vamos a remontar al siglo XVI, durante las guerras de España contra las (entonces) provincias rebeldes de Flandes, para contar la historia de los Brulotes Infernales (Hellburners en inglés); o cómo un desarrollo tecnológico en el campo del armamento permitió a los rebeldes flamencos destruir toda una flota española e influyó en el destino de Europa. El incidente se produjo en Amberes durante el sitio de esta ciudad por las tropas y la flota española al mando de Alejandro Farnesio, Duque de Parma. El si...

Cholula, la pirámide más grande

Podría pensarse que una obra humana con planta cuadrada de casi 450 metros de lado y con 60 metros de altura es difícil que pase desapercibida. Pero la pirámide más grande jamás construida tiene unas dimensiones tan titánicas que no parece una obra humana, sino una colina natural, hasta tal punto que después de que los conquistadores españoles tomaran la ciudad en el siglo XVI con un salvaje baño de sangre construyeron sobre ella una iglesia: Santa María de los Remedios. La pirámide, conocida en lengua nahuatl como Tlachihualtepetl (la montaña artificial) era un templo en honor del dios Quetzalcoatl y para cuando llegaron los españoles tenía ...

Biopsias líquidas, terapias víricas y vacunas psicológicas

Hoy hablamos de avances médicos recientes de gran interés con un enorme potencial futuro, algunos relacionados con el cáncer, ‘El emperador de todos los males’ como lo llamó un médico estadounidense en su libro publicado hace unos años. El cáncer es un conjunto de enfermedades que resulta muy difícil de erradicar por completo a pesar de los enormes avances realizados en las últimas décadas. Uno de los problemas serios es la detección del cáncer y su identificación ya que todas las terapias de que disponemos tienen mejor resultado cuanto antes se identifica el problema. Pero a menudo los tumores están en lugares recónditos del cuerpo donde tar...

Denunciando robos a la más alta autoridad

En la Roma imperial y en sus numerosas provincias había ley, pero no había policía. El concepto de una guardia pública dedicada al mantenimiento de la paz y a perseguir el crimen simplemente no existía: había juicios, por supuesto, pero el acusador debía proporcionar por su cuenta las pruebas para convencer a los jueces o jurados de la culpabilidad el acusado, no un organismo estatal. Existía la Guardia Pretoriana, aunque su misión era simplemente proteger al emperador e intrigar; a partir de Augusto se fundaron las Cohortes Urbanas, que funcionaban como contrapeso de los pretorianos y eran una especie de antidisturbios especializados en desb...

El asco, la civilización, el amor y la violencia

Debajo de nuestra civilización, haciendo de sustento de la moral que nos permite vivir en sociedades complejas, está el asco. Abunda la evidencia que sugiere que nuestro sentido moral está conectado con la sensación de repugnancia física, de rechazo ante las cosas inmundas. Es posible que nuestra ‘circuitería moral’, aquello que nos permite diferenciar entre el bien y el mal comparta los mismos senderos neuronales que nos indican qué es inmundo y asqueroso y nos provocan rechazo. Basta fijarse en cuántos términos metafóricos mezclan ambos conceptos, como cuando nos sentimos ‘sucios’ tras haber hecho algo malo, o encontramos ‘asquerosa’ una po...

La mitad de sus amigos no lo son

Los humanos somos una especie social, intensamente dedicada a las relaciones interpersonales. El contacto con otros miembros de nuestra especie es vital para nosotros, y clave en casi todas las situaciones en las que nos encontramos: las relaciones con amigos, amantes, amores y conocidos determinan en buena parte nuestra vida amorosa, laboral e incluso uestra estabilidad emocional. La complejidad de nuestros lazos sociales es mucho mayor que en cualquier otro animal, y viene de lejos: nuestros antepasados con toda probabilidad ya mantenían redes de relación personal múltiples y es probable que rasgos como nuestra cara desnuda, la riqueza de n...

Cuando la playa acaba en la montaña

Es el tópico sobre las vacaciones; optar entre la playa y la montaña, los dos destinos en los que holgar según los gustos. Puede provocar discusiones domésticas el el corto plazo, pero lo más curioso es que en el largo ambas opciones se confunden. Porque lo que hoy es playa será mañana montaña; dentro de unos pocos millones de mañanas, al menos. Como muestra esta proyección del futuro movimiento de las placas tectónicas terrestres dentro de entre 25 y 50 millones de años el desplazamiento de África hacia el norte hará desaparecer el Mediterráneo: las playas y los fondos marinos, las islas y las costas no sólo quedarán en seco, sino que acabar...

Evolución y la Teoría del Mono Borracho

Es común pensar que muchas de las enfermedades que sufrimos hoy tienen su origen en que vivimos en un ambiente ‘artificial’, no en aquel para el que evolucionamos. De ser así las numerosas enfermedades que causa nuestra facilidad para el consumo de alcohol etílico (preferiblemente añejo) tendría explicación ya que comenzamos a fabricar bebidas alcohólicas hace tan sólo entre 7 y 10.000 años, en forma de cerveza en yacimientos en la actual Irán y en Mesopotamia. Casualmente el origen de la agricultura se remonta a entre 10 y 20.000 años; se ha sugerido que comenzamos a plantar cereales para hacer cerveza, no pan. En cualquier caso, la idea de ...

La disputa fronteriza más relajada

La isla Hans, conocida como Tartupaluk en la lengua inuit, es un pedazo de roca redondeada por el hielo que apenas sobresale del agua en el Canal Kennedy del Estrecho de Nares, entre Groenlandia y Canadá más al norte de la Bahía de Baffin. Se trata de un islote carente de suelo o vegetación que esta en una zona de agua helada la mayor parte del año, pues el Estrecho de Nares antes del calentamiento global tan sólo era navegable por rompehielos durante el mes de agosto. Pero el cambio climático está ocurriendo, y eso supone que esta región puede convertirse en un punto estratégico clave al abrirse a la navegación el Paso del Noroeste. Quizá po...

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