11 posts de septiembre 2016

La lluvia es una infección, cómo hackear a un transportista y Johann Georg Locher

Cuando pensamos en seres vivos miramos hacia abajo: hacia el suelo, hacia el mar y sus profundidades, pero raras veces hacia arriba. Y sin embargo algas, bacterias, diatomeas y hongos, viven en el aire por encima de nuestras cabezas, volando; llegan allí de la mano de volcanes, vientos y tormentas y se mantienen dado que son mucho más pequeños que el polvo. Sabemos que estos microorganismos pueden cruzar el Pacífico y hasta alcanzan la estratosfera, a 36 km de altura; un lugar con condiciones similares a la superficie de Marte (poca agua, frío, radiación solar). Pero a menos altura también hay vida, sobre todo bacterias en las nubes, que func...

Matar para proteger el ecosistema

En ocasiones la única forma de salvar un ecosistema es masacrar a sus actuales (e invasores) habitantes. Nada hay más peligroso para el equilibrio natural de un área que la introducción de nuevas especies, sobre todo cuando se trata de un ecosistema de reducido tamaño y que ha evolucionado en aislamiento desde hace mucho, como ocurre a menudo en pequeñas islas. Las ratas, los perros, los cerdos, el ganado ovino o bovino y hasta los encantadores gatos pueden en muy poco tiempo hacer desaparecer a especies enteras de animales y plantas que jamás se habían enfrentado a semejante competencia o depredación en su historia evolutiva. Basta un descui...

La píldora para las ratas

A casi nadie le gustan las ratas, esa excepción a nuestra general querencia por los animales pequeños, peludos e inteligentes que tiende a desvanecerse en el momento en el que vemos a una de ellas. A pesar del orgullo que sienten algunos habitantes de grandes ciudades, que refleja más su capacidad de aguante que verdadero cariño, las ratas están entre los animales más perseguidos por la Humanidad: las envenenamos, las descuartizamos con máquinas, mantenemos gatos y perros para que se encarguen de protegernos de ellas... en tiempos incluso había cazadores profesionales de ratas en las grandes urbes. Y sin embargo nuestros esfuerzos por extermi...

La gente más aislada, lo que matan los gatos y premios por cumplir

En las Islas Andamán, en la Bahía de Bengala entre la India y Birmania/Tailandia/Malasia hay una isla que se llama Sentinel del Norte más o menos del tamaño de Manhattan (unos 72 km2; más pequeña que la ciudad de Barcelona), en la que viven entre 50 y 400 personas que son las más aisladas del planeta. Sólo unas pocas veces se ha intentado contactar con ellos, y casi siempre ha acabado mal; se defienden con denuedo y en 2006 mataron a dos pescadores que llegaron por error a la isla y atacaron a un helicóptero que intentó rescatar sus cadáveres. Ni siquiera sabemos cuántos son, pero sí que su cultura es muy probablemente preneolitica: viven en ...

El perdido orgullo de la Confederación

En la segunda mitad del siglo XIX los estados que decidieron rebelarse contra el gobierno estadounidense y crear su propia Confederación estaban, considerados por sí mismos, entre los países más ricos del mundo; eran algo así como la Arabia Saudí de la época, pero en lugar de petróleo el producto que exportaban y les enriquecía era el algodón. La mayoría de la fibra que abastecía las factorías de todo el mundo salía de las plantaciones esclavistas del Sur proporcionando fabulosos ingresos a sus propietarios y sustentando una economía y una cultura de corte aristocrático. De entre todo el algodón que exportaban los estados de la confederación ...

Sexo hasta la muerte, amistad entre vampiras y cómo progresar en el Antiguo Egipto

Hay un pequeño marsupial llamado Antechinus que vive en Australia; es carnívoro, tiene el tamaño de un ratón y una estrategia evolutiva bastante radical. Los machos alcanzan la madurez reproductiva a los 6 meses de nacer y a partir de entonces y durante 5 meses se dedican a comer, y comer, y comer, sin nada de sexo u otras distracciones: de hecho almacenan grasas a mansalva. Engordan, y cuando tienen 11 meses y están rechonchitos (y sólo entonces) entran en celo, y permanecen en celo durante una a tres semanas, en las que lo único que hacen es procrear como locos. Para lo cual persiguen a las hembras, pelean entre ellos por acceder a ellas, y...

El futuro y el suelo

Rincewind, el inolvidable personaje de Terry Pratchett y peor mago de todos los tiempos, lo tenía claro; no le asustaban las alturas, pero temía a los suelos: ‘Lo que te mata son los suelos’, explicaba con implacable lógica. Y al paso que vamos los suelos, o la falta de ellos, es lo que puede acabar con nosotros. En las últimas décadas la Humanidad ha conseguido rebajar la incidencia de hambre en el mundo a mínimos históricos al mismo tiempo que llevábamos a cabo un explosivo crecimiento poblacional gracias a drásticos incrementos de la eficiencia agrícola en el mundo, en especial la llamada Revolución Verde. Pero mientras la población sigue ...

Nuestros genes neandertales y cuando extinguimos aposta

Hace más de un millón de años la humanidad abandonó el continente africano y se repartió por media Eurasia; unos se fueron hacia Indonesia y China, otros hacia Asia Central y otros hacia Europa, mientras en África se quedaba aún un grupo más. Estas diferentes poblaciones evolucionaron durante centenares de miles de años con poco contacto entre ellas y fueron cambiando y adaptándose cada una a su clima y condiciones locales y diferenciándose unas de otras. Hasta que hace entre 100.000 y 50.000 años el grupo que se había desarrollado en África volvió a abandonar este continente y recolonizó Eurasia. Solo que esta vez allí había gente: en Europa...

Lo que la riqueza le hace al cerebro

Los ricos caen mal. Es un hecho: dado que no tienen los problemas que tenemos los demás, que llevan una vida con menos aprietos y más lujos y que la mayoría de nosotros tenemos poco contacto con ellos tendemos automáticamente a pensar que son diferentes, engreídos, menos de fiar, a menudo incluso poco generosos. La envidia, ese animal verde y escamoso, tiene mucho que ver, desde luego. Pero no sólo eso: experimentos realizados por psicólogos han demostrado que la posesión de más que el de al lado cambia el modo de comportarse de las personas, y lo hace de modo instantáneo e incluso cuando esa riqueza no es real. Al cerebro de las personas rea...

El origen romano del libro actual

Durante muchos siglos los libros tuvieron una única forma en el área del Mediterráneo, y era el volumen: un rollo de papiro de varios metros de largo (hasta 15 16) escrito por una sola cara y enrrollado en dos cilindros de madera. La lectura se hacía secuencialmente pasando el papiro de uno a otro de los cilindros y necesitaba ambas manos; el texto se organizaba en columnas y el título del volumen se fijaba en una etiqueta colgando de los maderos. En un volumen no hay forma de encontrar un pasaje concreto en el contenido, que sólo puede leer en su orden original, y es difícil relacionar ideas o fragmentos entre diferentes volúmenes. Para col...

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