12 posts de noviembre 2016

En 10 años, trasplantes de ojo (quizá)

Un equipo de cirujanos estadounidenses está desarrollando técnicas para realizar una proeza médica: trasplantar un ojo. Y esperan conseguirlo dentro de una década, si los avances que están ya consiguiendo se mantienen como hasta ahora. El ojo es un órgano que se lesiona con cierta facilidad, como atestigua que las lesiones visuales sean las cuartas más frecuentes en los soldados. De ahí que el departamento de Defensa EE UU esté financiando el empeño, intentado ya en animales en numerosas ocasiones y de muchas formas siempre sin éxito. Los ojos son estructuras muy complicadas con numerosos tipos de tejidos distintos, lo que dificulta la operac...

Ártico verde: cuando un helecho enfrió el planeta

Algunos detractores del calentamiento global de origen antropogénico alegan que es difícil predecir el futuro del clima con precisión, dado que conocemos por el pasado que se pueden producir grandes cambios por causas naturales. Y es cierto; el clima del planeta ha cambiado sin intervención humana en el pasado, a veces de modo drástico. Uno de estos cambios radicales de origen natural tuvo lugar hace 48,5 millones de años cuando la colonización del océano ártico por un helecho de agua dulce (y su enterramiento posterior) provocó un descenso global de las temperaturas desde el llamado Óptimo Térmico del Eoceno. El caso es conocido como el Even...

John Bardeen, doble Nobel de física

Sólo una persona ha ganado dos premios Nobel de física: el estadounidense John Bardeen, que inicialmente se formó como geofísico pero después hizo un doctorado en física matemática y acabó trabajando en los Laboratorios Bell de AT&T, Allí junto a William Shockley y Walter Brattain inventó en 1947 el transistor; la clave de toda la electrónica y de era actual. Por ella que recibió junto sus coinventores su primer Nobel en 1956. Más tarde Bardeen se dedicó a la física teoría y desarrolló junto a otros dos físicos una teoría clave sobre la superconductividad llamada Teoría BCS; él es la ‘B’. Esta teoría es vital para entender cómo funciona esta ...

El origen de la patata y la ira del mar

Las patatas se llevan cultivando desde hace al menos 5.400 años según indica un estudio recién publicado en el que arqueólogos estadounidenses han identificado fósiles de patatas domesticadas en utensilios de molienda del antiguo Perú. Hallados en el yacimiento de Jiskairumoko cerca del lago Titicaca, junto a Bolivia, los instrumentos de piedra conservaban en sus poros granos microscópicos de almidón que los investigadores pudieron separar de la roca usando un nuevo método basado en ultrasonidos. Los granos de fécula son diferentes en las patatas cultivadas que en los tubérculos silvestres y de este modo se pudo confirmar que en aquella fecha...

La academia y la igualdad

La Real Academia de Artes y Ciencias de Holanda (KNAW en sus siglas en holandés) tiene su origen en el Instituto Real de Ciencias, Letras y Bellas Artes fundado por Luis Napoleón, entonces rey de Holanda, en 1808. Desde entonces ha nombrado cada año un grupo de académicos destacados por su labor en alguna de estas ramas del conocimiento, habitualmente 16. Pero sin embargo este año y el próximo esta academia llevará a cabo dos elecciones especiales, una de 10 miembros y otra de 6, además de la elección tradicional de 16 cada año, con una particularidad: en las elecciones especiales sólo participarán mujeres. La idea es contribuir de modo decis...

El esquivo origen del placer sexual

El sexo es antiguo, muy antiguo; sabemos que se originó hace más de 2.000 millones de años en seres vivos eucariotas (con núcleo), pero unicelulares, y aunque sus ventajas evolutivas aún se discuten lo hemos heredado sus descendientes. Aunque aquel sexo unicelular es muy diferente al que ahora practicamos: se trataba de poco más que un simple intercambio con remezcla de material genético. De hecho la inmensa mayoría de los seres vivos que practican el sexo utilizan métodos que poco podríamos relacionar con el placer como expulsar los gametos a la ventura para que el viento o las corrientes los lleven a donde deben juntarse, dejarlos tirados p...

Herramientas vikingas, cementerios de astronaves y Asunción Linares, paleontóloga

Los vikingos eran feroces y temibles guerreros y magníficos navegantes; construían unos barcos increíblemente prácticos, ligeros, fuertes y capaces de cruzar el océano y a la vez de remontar ríos que podían ser sacados del agua y acarreados por su tripulación con facilidad. Todo el mérito era de sus calafates o carpinteros de ribera, que usaban una técnica de construcción de cascos llamada de tingladillo que permite construir barcos ligeros y resistentes incluso con madera verde, que además no se estropean si se quedan mucho tiempo en seco. Los calafates vikingos eran expertos carpinteros que utilizaban sofisticadas herramientas, cosa que sab...

El desierto de Lisboa

Ahora que hay fundadas sospechas de que el próximo gobierno estadounidense rechaza el concepto de calentamiento global pensando que se trata de una conspiración para dañar la industria de su país conviene revisar la situación en la que nos encontramos. Como cualquier proceso gradual y lento es complicado percatarse de los cambios y mucho más predecir los siguientes: las legítimas dudas científicas y una enorme campaña de imagen en contra del concepto han retrasado décadas la aceptación general de la idea y arrojado dudas sobre la intensidad del efecto. Pero las últimas cifras no parecen dejar mucho lugar a la duda: el planeta se está calentan...

Una metrópoli acadia, terremotos italianos y Helen Quinn, física teórica

Arqueólogos alemanes han descubierto y explorado una ciudad de la Edad del Bronce en el norte de Irak; cerca del pueblo de Bassetki en pleno Kurdistán. La ciudad tenía murallas que datan de la era del Imperio Acadio (siglos XXIV al XXII adC), pero se fundó hace unos 5.000 años y estuvo habitada durante al menos 12 siglos. Se han encontrado palacios, zonas de almacenes y tablillas de arcilla con inscripciones en acadio; antes de esta expedición sólo se conocía la llamada Estatua Bassetki (imagen), parte de una estatua naturalista en cobre que según sus inscripciones estuvo en el palacio del rey/dios acadio Naram-Sin (hacia el 2250 adC). La est...

La canasta y la muerte

Hoy sabemos que para el rendimiento deportivo no es suficiente con el entrenamiento físico: para obtener las mejores marcas y extraer el máximo potencial de un atleta el condicionamiento mental es imprescindible. No basta con tener más y mejores músculos o con afinar la coordinación y la memoria muscular hasta el infinito, porque sin la voluntad de ganar cualquier preparación puramente física será insuficiente. Por eso la proliferación de psicólogos y terapeutas emocionales varios en los equipos deportivos: porque la cabeza importa. Y por eso son interesantes estos dos estudios que sugieren que pensar en la muerte mejora el rendimiento en la ...

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