10 posts de enero 2017

Dorothy Crowfoot Hodgkin, bioquímica y premio Nobel

Nacida en El Cairo en 1910 Dorothy Hodgkin (de soltera Crowfoot) era hija de dos arqueólogos; se interesó por la química desde pequeña y se preparó especialmente para entrar en Oxford Allí recibió en 1932 un grado de honor de primera clase; la tercera mujer en obtenerlo. Su trabajo se concentró en desarrollar una poderosa técnica de análisis, la cristalografía de rayos X, para su uso en macromoléculas biológicas: ella descifró la estructura tridimensional de, entre otras muchas moléculas, el colesterol, la penicilina, la vitamina B12 y la insulina. Como pionera de la técnica fue una de las primeras invitadas a ver el modelo del ADN de Francis...

Los virus que hablan, y el invierno y los dolores

Sabemos que las células de los organismos como nosotros se comunican entre ellas, por varios métodos, y también que lo hacen las bacterias; es un mecanismo que les permite ajustar su comportamiento a la población de sus vecinas y coordinar sus acciones. Lo que no sabíamos y acabamos de descubrir es que los virus tienen también un ‘lenguaje’ químico para enviarse mensajes entre sí. Buscando señales de comunicación bacteriana un equipo de científicos israelíes ha encontrado virus bacteriófagos que se envían mensajes que les sirven para ‘decidir’ qué modelo de infección emplean. Estos virus pueden hacer dos cosas: entrar en la bacteria y reprodu...

Paul Erdős, el matemático sin casa

Era húngaro, hijo de matemáticos, interpretaba las palabras de los varios idiomas que hablaba a su manera, y no tenía casa: se plantaba con sus dos maletas (una con algo de ropa, la otra con publicaciones matemáticas) en la casa de un matemático en cualquier parte del mundo y cuando le abrían la puerta anunciaba: ‘Mi cerebro está abierto’. Donde quiera que fuera era recibido, albergado, alimentado, cuidado: y se colaboraba con el. Publicó en vida más de 1.500 artículos matemáticos con centenares de colaboradores de todo el mundo, porque lo que Paul Erdős hacía era colaborar en cualquier investigación que preocupara a su anfitrión del momento....

El gran intercambio americano y lo peor es no saber

Hace 3 millones de años, cuando nuestros antepasados ya pululaban por África pero todavía no habían abandonado ese continente, se produjo en el hemisferio occidental un evento fundamental: el nacimiento de Centroamérica al levantarse el Istmo de Panamá. Al aparecer este nuevo pasillo de contacto se produjo un enorme intercambio de faunas y floras entre norteamérica y sudamérica, antes separadas. Desde finales del Cretácico, hace unos 60 m.a. Sudamérica había estado aislada del resto de los continentes, separada y evolucionando por su cuenta como una especie de superaustralia. Y el apodo es relevante, porque la fauna que se desarrollo en aquel...

El universo no está hecho para nosotros

El universo es como es porque nosotros estamos aquí, podría ser la enunciación del llamado Principio Antrópico. Y es cierto: si algunas de las constantes más básicas de la física elemental fuesen diferentes la vida tal y como la conocemos no podría existir; no hablemos de la vida multicelular, altamente estructurada y con ciertos niveles de inteligencia como somos nosotros, dicen. Un ejemplo: si la fuerza electromagnética fuese más potente la repulsión de los protones haría imposible la fusión atómica y las estrellas no podrían brillar; si fuese más débil la fusión sería más sencilla y las estrellas se quemarían en gigantescas explosiones que...

El barbado descubridor de la selección natural

Tenía una enorme barba blanca, era naturalista y pasó a la historia por su descubrimiento de la Teoría de la Evolución por Selección natural, y esta semana ha sido su cumpleaños. Pero no hablamos de Charles Darwin sino de Alfred Russel Wallace; el ‘otro’ descubridor de la evolución. A diferencia de Darwin sus teorías no se desarrollaron a lo largo del tiempo y de modo sistemático y gradual, pero de un modo similar tuvo mucho que ver su experiencia personal de incansable viajero y naturalista en múltiples países. Russel Wallace viajó extensamente por la cuenca del Amazonas y por las islas de Indonesia, cuya fauna y flora analizó con cuidado; s...

Palomas más listas que nosotros, y lo sucio de pelar una naranja

Los humanos somos muy malos en estadística; se nos da fatal comprender de modo intuitivo las probabilidades y cómo interactúan entre sí, hasta tal punto que las palomas (no el más inteligente de los pájaros) a veces nos ganan. Un ejemplo es el llamado Problema (o dilema) de Monty Hall, así llamado por un presentador de concursos televisivos estadounidense, porque tiene que ver con concursos de TV. Imaginemos que somos concursantes en fase final y el presentador nos ofrece abrir una de tres puertas: 1, 2 y 3; detrás de una está el premio gordo. Escogemos una, la 1, y entonces el presentador abre la 3, que está vacía: y nos pregunta si queremos...

Eliza Amy Hodgson, granjera y doctora en ciencias

A veces los obstáculos para una carrera científica no los pone la sociedad, sino la vida: Eliza Amy Hodgson nació en 1888 en Nueva Zelanda en el seno de una familia campesina, recibió una educación más bien básica, se casó con un granjero local y tuvo cuatro hijos, como muchas mujeres de su época. Pero a diferencia de muchas otras mujeres ella tenía una afición por la botánica, y la perseverancia para continuar a pesar de vivir en una apartada granja en un distrito rural. Animada por una profesora de enseñanza media y un vecino botánico se compró un microscopio de segunda mano por correo y consiguió las revistas y libros necesarios para espec...

El gusano que merece la extinción y la ciudad que se perdió

La verdad es que hacer desaparecer para siempre seres vivos es una desgracia, pero algunos se lo merecen; como es el caso del gusano o lombriz de Guinea, Dracunculus medinensis, uno de los parásitos humanos más desagradables que existe. Aunque raras veces resulta mortal, el gusano de Guinea nos horroriza especialmente porque es un animal que vive dentro de nuestro cuerpo al más puro estilo de algunas de las fases larvarias más desagradables de Alien. Afortunadamente en los 6 primeros meses de 2016 hubo sólo 7 casos confirmados y en todo 2015 se contaron 22 de infección por este gusano, una enfermedad que se llama dracunculiasis; es una import...

Vera Rubin: la astrónoma que se perdieron los Nobel

En toda la historia de los premios Nobel, creados por su fundador para no ser recordado tan sólo por su invento de la dinamita, sólo dos mujeres han obtenido el de Física; la última hace 59 años. Es cierto que durante demasiado tiempo la mitad femenina de la Humanidad se vio impedida de dedicar sus talentos a la ciencia, y que la avanzada edad que suelen tener los premiados refleja un tiempo ya pasado en el que apenas un puñado de mujeres se dedicaban a escudriñar el Universo. Pero precisamente por eso cuando sus aportaciones son relevantes es porque su talento y mérito era mucho mayor. Por eso la muerte anunciada ayer de Vera Rubin es un bal...

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