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La ciencia pone a Spiderman los pies en la tierra

    martes 19.ene.2016    por Jesús Hidalgo Bravo    0 Comentarios

La ciencia no entiende de superhéroes y esta semana la ha tomado con uno de los míticos: Spiderman. Según un reciente estudio, su habilidad de pegarse por techos y paredes es físicamente imposible. Y sí, existen investigadores que se dedican a estudiar estas cosas.

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Según el estudio, publicado ayer en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences, en realidad son los pequeños gecos, reptiles muy comunes en el interior de las casas de pueblos y ciudades –que normalmente conocemos como salamanquesas– los animales más grandes a los que la naturaleza le ha concedido el ‘superpoder’ de pegarse a techos y paredes lisas.

Según el equipo de David Labonte, de la Universidad de Cambridge, necesitaríamos cubrir un 40 % de nuestro cuerpo con adhesivos para sujetarnos a una pared como lo hacen estos reptiles e imitar a Spiderman. “Si un ser humano quisiera subir una pared de la forma en que lo hace un geco, necesitaríamos grandes pies pegajosos impracticables, nuestros zapatos tendrían que ser un 145”, explica. Evidentemente no hay superhéroe que pudiera superar semejante cambio morfológico sin caer en el ridículo.

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En realidad el estudio es bastante más sesudo de lo que parece; los científicos han comparado la masa y el tamaño de la pisada de 225 especies animales capaces de trepar por las paredes, incluyendo insectos, ranas, arañas y lagartos, y establece, por primera vez, la relación entre el volumen y la superficie que debe cubrirse de adhesivos para no caer de una superficie vertical.

De esta forma, si aumentan el volumen y la masa de un animal, lo debe hacer proporcionalmente el área corporal cubierta de superficie adhesiva, lo que establece una barrera física para el desarrollo de esta habilidad de forma natural. En este límite parece moverse el geco, que no suele sobrepasar los 10 cm de longitud.

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En definitiva, cuanto más grande es un animal, menos superficie corporal tiene en relación con su volumen. En palabras de Labonte “una hormiga tiene muy poco volumen comparado con su superficie, mientras que a un elefante le sucede justo lo contrario”. Por ejemplo, los diminutos ácaros necesitan usar 200 veces menos superficie dedicada a superficie pegajosa que los gecos para escalar una pared.

La  impresionante capacidad de este reptil se debe a las miles de millones de estructuras similares a minúsculos pelos que posee en las almohadillas, en la base de sus patas. Son tan pequeñas que las llamadas fuerzas de Van der Waals entre moléculas se vuelven muy significativas. Este efecto también ocurre en otros animales con habilidades trepadoras similares, como las arañas, las cucarachas, los escarabajos, algunos murciélagos, o las ranas arborícolas. Todos ellos tienen almohadillas adhesivas de diferentes tamaños.

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Las distintas especies han encontrado diferentes soluciones para un mismo problema, lo que en términos biológicos se conoce como evolución convergente. Y no siempre la clave está en desarrollar más superficie de contacto. Por ejemplo, las ranas han hecho sus almohadillas más pegajosas en lugar de más grandes.

¿Y para qué necesitamos saber estas cosas? Resulta que hay un gran interés de los científicos en desarrollar adhesivos inspirados en la naturaleza para, por ejemplo, fabricar robots capaces de subir por las paredes. Cuando la ciencia mata un superhéroe siempre deja una puerta entreabierta.

Imágenes: Marvel/A. Hackmann & D. Labonte

@jesus_hidalgo

Categorías: Actualidad , Ciencia

Jesús Hidalgo Bravo   19.ene.2016 13:04    

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Órbita Laika

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