15 posts de junio 2009

El latido del Sol y el gato de Schrödinger

¿Puede afectar la época del año a la probabilidad de que esté vivo o muerto el gato de Schrödinger? Dicho así suena como un trabalenguas, pero resulta que datos procedentes de varios experimentos parecen indicar que la tasa de desintegración radiactiva de algunos isótopos no es constante, sino que varía estacionalmente. Y el principal sospechoso de esta variación es el Sol. Es un axioma de la teoría cuántica que no se puede predecir cuando se desintegrará un átomo radiactivo concreto. La desintegración es un fenómeno estadístico con una tasa constante para cada sustancia radiactiva, de tal modo que el número de desintegraciones sigue siempre...

Programados para la solidaridad

Se trata de un dilema viejo como la filosofía: ¿es el Ser humano un lobo para los demás seres humanos, o somos una especie caracterizada por el amor a nuestros semejantes? De ambos extremos pueden darse ejemplos notables sacados de la historia y de las noticias del día, desde las más horrendas atrocidades cometidas por avaricia o (peor) simple estupidez hasta extremos de autosacrificio para ayudar a otros. Un artículo recién publicado en PLoS One aporta un interesante dato, que hace pensar que nuestra solidaridad con otras personas tiene un componente biológico. Porque el aroma de ansiedad en el sudor de una persona produce sentimientos de ...

La lanzadera y la explosión de Tunguska

La principal fortaleza de la ciencia es que todo está siempre en discusión; ninguna explicación o teoría es perpetua e inatacable. Nuevos datos pueden echar abajo con facilidad un edificio teórico de siglos. Y esos datos pueden aparecer de pronto en disciplinas muy alejadas de la original. Así, la observación de la estela que deja al partir la Lanzadera espacial ha iluminado un acontecimiento de hace más de un siglo, confirmando que el día 30 de junio de 1908 tuvimos un grave accidente cósmico: un cometa chocó con nuestro planeta. Aquel día una gigantesca explosión (calculada en el orden de decenas de megatones; como las mayores armas nucl...

La primera luz del telescopio Herschel

Nada es verdad ni mentira, todo es del color del cristal con que se mira; y la belleza está en el ojo que la ve. Como los refranes jamás se equivocan, hay que concluir que el Universo que divisamos depende de quién lo está mirando, y por tanto cada vez que un nuevo ojo ve el Cosmos contemplamos una nueva realidad. Cada telescopio que nace a la astronomía pone, en el sentido más literal, un Universo nuevo a nuestra disposición; datos que antes no podíamos conocer. Por eso, hace apenas unos días estrenamos nuevo cosmos cuando el Telescopio Espacial Herschel recibió su Primera Luz. Poner el órbita un telescopio, en especial uno grande y optimi...

El 'tipito' de los dinosaurios

Los dinosaurios más grandes han sufrido un drástico adelgazamiento hasta pesar la mitad de lo que pensábamos; lo cual va a revolucionar lo que sabemos de su fisiología y comportamiento. Y no se debe a que se hayan sometido a un régimen dietario radical, sino a la modificación de una fórmula matemática. Ojalá quitarse esos kilos de más antes del verano fuera tan sencillo. Calcular el peso de un animal extinto es complicado. Los huesos se conservan, por supuesto, y con ellos y una mínima comparación con los parientes más cercanos todavía vivos podemos conocer el tamaño de un dinosaurio con un error mínimo. Pero el peso es otra cosa, puesto que...

El porqué del sexo

El sexo es una complicación innecesaria que no merece la pena, como te dirá cualquier ser humano que esté pasando una etapa de sequía. Y no sólo por las desigualdades de la psicología y la fisiología. Desde el punto de vista biológico el sexo carece de sentido y no tendría por qué haber evolucionado, ya que existen métodos más eficaces de reproducción asexual, como la clonación. Tan eficaces que las bacterias, con mucho los seres vivos más abundantes del planeta, no cometen sexo; sólo clonan, con algún intercambio de genes sueltos de vez en cuando. Así pues, ¿por qué un método de reproducción tan ineficaz como el sexo? ¿Cuál es su elusiva ve...

Inteligencia de pez

Según un estudio recién publicado por científicos británicos, un pequeño pez óseo de agua dulce conocido como 'Espinoso de nueve espinas' es capaz de aprender viendo actuar a sus congéneres y comparando los actos ajenos con su propia experiencia: un tipo de aprendizaje social que sólo en conoce en humanos. Lo cual desmonta años de malentendidos con respecto a las capacidades mentales de los peces, que en algunos aspectos resultan ser muy sofisticadas. Desde hace tiempo es de conocimiento común que los peces son incapaces de recordar más allá de 3 segundos; y lógicamente, si carecen de memoria, no pueden tener inteligencia. Esta 'memoria de...

De tifones y 'terremotos lentos'

La Tierra, como el resto de los planetas, está construida como una serie de capas de diferentes materiales y propiedades. Están el núcleo, el manto y la corteza, que están hechos de diferentes tipos de roca en distintos estados de sobrepresión y calentamiento. Para nosotros la parte más importante es la corteza, cuyos súbitos movimientos y perforaciones tienden a hacernos la vida incómoda. Sobre esta delgada y frágil corteza está una capa incompleta pero continua de agua, que llamamos océanos. Y sobre esta aún hay una capa algo más gruesa de gases que llamamos atmósfera, y sin la cual no podríamos respirar y además nos congelaríamos y asaría...

La sabiduría primate de Sarkozy

El presidente de la República Francesa, Nicolás Sarkozy, necesita un pequeño escabel sobre el que subirse para estar a la misma altura física que el presidente de los Estados Unidos de América, Barack Obama. El problema era compensar la diferencia entre los 171 centímetros que mide Sarkozy y los 187 de Obama: 16 centímetros que pueden parecer muy poco, pero que son un salto enorme en términos de imagen. El presidente francés ha demostrado con su empeño en igualar estaturas una sutil comprensión de la naturaleza humana. Porque, como primates sociales que somos, la estatura importa. Y mucho. Es una observación común que las mujeres encuentran...

El gen y la violencia

Nada excita más las discusiones sobre moral que el vínculo entre genética y comportamiento, en especial el comportamiento violento. Por eso destaca la noticia de que según un estudio de la Universidad Estatal de Florida existe relación entre una determinada variante de un gen y el comportamiento violento, pero sólo en varones. Según los resultados recién publicados los chicos cuyo genoma contiene una determinada forma del gen que codifica una enzima llamada Monoamina Oxidasa A (MAO-A) pertenecen a bandas y utilizan armas con mayor frecuencia que los demás. Esta variante de baja actividad del gen de la MAO-A ha sido estudiada anteriormente p...

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