10 posts de julio 2009

El único científico en la Luna

Entre los fastos de la celebración del 40 aniversario de la llegada del primer ser humano a la Luna un pequeño detalle se ha perdido: el empeño de poner a un ser humano en el satélite natural de la Tierra fue más un triunfo de la ingeniería que de la ciencia. Las misiones Apolo nunca tuvieron como prioridad el conocimiento científico, como lo demuestra el hecho de que entre las 12 personas que pisaron nuestro satélite tan sólo hubo un científico: los otros 11 eran ante todo esa mezcla de aviador e ingeniero que conocemos como pilotos de pruebas. La única excepción fue el geólogo Harrison 'Jack' Schmitt, que tras mucha presión por parte de la ...

Incompetentes, y ciegos

Hubo un político que prometía que su gobierno subiría los sueldos de modo que todos los ciudadanos cobraran por encima de la media, lo cual es una imposibilidad estadística obvia para cualquiera (excepto para él). Y sin embargo todo el mundo conduce mejor que la media de los conductores, en su propia opinión. Muchos factores conspiran para dificultar la autoevaluación de nuestras propias habilidades, como el ego y la elevada autoestima. Pero también hace falta tener algún conocimiento sobre ellas. Lo cual explica por qué quien menos sabe es quien comete más errores, pero también quien menos se da cuenta de su falta de capacidad. La capacidad...

La Luna, que casi fue Roja

En las merecidas celebraciones del 40 aniversario de la llegada del primer ser humano a la Luna ha habido de todo. Los homenajes a quienes llevaron a cabo la hazaña, al país que los respaldó y a la tecnología que lo hizo posible han sido ubicuos. Pero en los fastos se ha echado de menos una presencia importante, e incluso determinante, en aquellos momentos y para aquellas gentes: falta el adversario, el rival en la carrera espacial al que se temía tanto que las decisiones y los planes se adoptaban en función de sus movimientos. En el 40 aniversario del gran momento de la NASA ha faltado el Programa Espacial Soviético, la gente que desde el ot...

Seres Luminosos

Los humanos emitimos luz, según acaba de publicar un equipo científico japonés en la cada vez más prestigiosa revista online PloS ONE. Y si no nos hemos dado cuenta hasta ahora es porque los fotones que emite nuestro metabolismo son demasiado pocos y demasiado poco energéticos como para que podamos verlos; su intensidad está 1000 veces por debajo del umbral de nuestra visión. Pero con una sofisticada tecnología basada en sensores fríos es posible detectar la bioluminiscencia que emiten nuestras células, e incluso seguir los cambios en su intensidad que se producen a lo largo del ciclo diurno. De forma completamente inesperada resulta que las ...

Nuestra sangre y nosotros: adiós a los estudios genéticos

Todos los estudios genéticos realizados para vincular enfermedades con determinados genes se basan en la idea de que todas las células del cuerpo, incluidas las de la sangre, tienen la misma dotación genética: que todas las células llevan el mismo ADN, aunque puedan tener regiones diferentes conectadas o desconectadas según su función. Pero según un estudio recién publicado esto no es cierto, y las células sanguíneas tienen un genoma diferente de las demás células del cuerpo. Si se confirma, habrá que repetir los análisis que vinculan multitud de enfermedades con variaciones genéticas concretas. Y nuestros conocimientos sobre la relación entr...

Atapuerca, un regalo del pasado

El reciclado de materiales es uno de los puntos fuertes del planeta Tierra; de no ser así el mundo estaría cubierto con los restos de animales y plantas muertos hace mucho. Pero la biosfera es extremadamente eficiente cuando se trata de recuperar y reutilizar los materiales construidos por seres vivos que han dejado de estarlo: los cadáveres están repletos de suculentas moléculas biológicas que muchos organismos se han especializado en localizar y explotar como fuentes de alimento. Tan eficaces son los carroñeros, desde los grandes carnívoros y las aves a las más diminutas bacterias, que casi toda la materia de los cuerpos de los seres que ha...

La razón de los juramentos

Según un estudio recién publicado las palabrotas que se nos escapan cuando nos machacamos un dedo o nos golpeamos el pie tienen una función real. Y es anestésica: los exabruptos, reniegos y denuestos contribuyen a eliminar el dolor. Es decir, que la sensación subjetiva de alivio que experimentamos al dejar escapar un sonoro juramento en situaciones dolorosas es real, y las palabrotas tienen su razón de ser. ¿No es maravillosa, la ciencia? El experimento se realizó con una técnica estándar para medir la intensidad y la resistencia al dolor. Voluntarios colocan sus manos en agua helada y las mantienen allí hasta que ya no pueden más; lo cual r...

Lo más cerca de la Luna que podemos estar

En toda la historia sólo 12 hombres han estado en la Luna, nuestro satélite: dos astronautas por cada una de las seis misiones del Programa Apolo que consiguieron completar su viaje, los dos últimos en diciembre de 1972. La Luna ha colgado en el cielo cada noche desde el principio de los tiempos, tentándonos con su proximidad y sus misterios, y lo sigue haciendo hoy. Pero ya no queremos, o podemos, enviar gente a visitarla. Nos tenemos que conformar con simular que la visitamos, de forma mas o menos convincente. O con analizar su superficie con la mayor de las precisiones. Esto es lo que ha hecho un consorcio de astrónomos aficionados, que ...

Lo importante es dónde, o cómo mata la gripe A

La cepa responsable de la actual pandemia de Gripe A es (por el momento) bastante floja; basta con ver las cifras de mortalidad en relación con el número total de casos. Afortunadamente, la inmensa mayoría de los infectados se curan sin más enfermedad que el clásico gripazo invernal. De hecho, y hasta ahora, el último virus H1N1 está resultando mucho menos mortífero que la tradicional gripe estacional de todos los años. Lo preocupante es que en algunos pacientes la gripe A provoca una neumonía vírica que mata con rapidez, y al parecer parte del problema está en dónde se 'engancha' el virus. Todo virus necesita entrar dentro de una célula con...

Hijos de la contaminación

Nos preocupa nuestra capacidad de cargar la atmósfera de gases, hasta el punto de modificar sus equilibrios y hacer que cambie el estado medio del planeta. Queremos por todos los medios evitar que nuestros desechos arrasen la biosfera, e incluso perturben los ciclos geoquimicos que mantienen la estabilidad en la Tierra. Y sin embargo provenimos de una catástrofe semejante; somos descendientes directos de un episodio de contaminación letal que demuestra que a veces Gaia puede ser una madre muy cruel para sus hijos. En el principio, cuando nuestro planeta era joven, la atmósfera no era como la actual. Estaba compuesta de gases (pdf) que hoy co...

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