13 posts de octubre 2009

El gen de la mala conducción

A veces el (mal) periodismo se mezcla con la necesidad que tienen los científicos de conseguir imagen pública para obtener subvenciones, y este potaje tóxico acaba produciendo monstruos. Como esta deliciosa noticia que nos ha sorprendido hoy al afirmar que la tendencia a conducir mal es genética. Todos, por definición, conducimos entre bien y muy bien; los que hacen burradas en la carretera son los otros, el resto de los conductores. Y ahora nos cuentan que según un estudio recién publicado la culpa la tiene una variante especial de un gen concreto, que hace a la gente un 20% peor conductor.Es decir que quienes adelantan cuando no tienen siti...

Conoce tu geología: el farol de Filipo V

Siempre conviene conocer al máximo los parámetros científicos del entorno en el que uno vive. No sólo por la natural curiosidad del ser humano, sino porque saber dónde pone uno los pies puede suponer una importante ventaja práctica. Como descubrieron los habitantes de la ciudad de Prinaso, en la Caria (región de la actual Turquía) en el año 201 adC, que por desconocer hechos elementales sobre su ciudad, la perdieron. Y la perdieron a manos de Filipo V de Macedonia, que conquistó la ciudad mediante un espectacular farol bélico basado en el desconocimiento que tenían los locales. De haber sabido geología, los de Prinaso se habrían librado de re...

Cabinas con un piloto y un perro

Se dice que las cabinas de los futuros aviones de pasajeros estarán diseñadas para un piloto y un perro. La misión del piloto será dar de comer al perro, y la del perro morder al piloto si intenta tocar algún control. La automatización y los sistemas de gestión del trabajo más eficientes han permitido reducir el tamaño de las tripulaciones de los aviones, hasta tal punto que hoy solo son necesarios dos pilotos donde antaño hubiesen hecho falta hasta cuatro o cinco. Lo malo es que ahora los aviones se vuelan solos hasta tal punto que los pilotos se distraen, y acaban hasta por pasarse varios pueblos, como acaba de ocurrir en los EE UU. Sin ent...

El sexo es mejor si se practica en compañía

El origen del sexo es uno de los grandes misterios no sólo de la sociología 'pop', sino de la biología. Por placentero e interesante que nos resulte a los humanos (animales que somos intensamente sexuales), su función biológica no está clara. En términos de puro rendimiento evolutivo la reproducción asexual es mucho más eficaz, por aburrida que pueda resultar, de modo que la práctica sexual debe conferir alguna ventaja a los animales y plantas que la practican. Incluso una ventaja importante, dado que en la biosfera actual el sexo es la regla y la reproducción asexual (al menos en metazoos), la excepción. Se ha especulado con que la recombina...

El nacimiento de la evolución experimental

Cuando se trata de darle caña a Darwin, todo vale. Como por ejemplo perpetrar una carnicería con la definición popular de ciencia y afirmar que la evolución no es científica porque no se puede comprobar experimentalmente. Como si la única forma de hacer ciencia fuese hacer experimentos, y como si la historia no pudiese ser científica, puesto que no se puede repetir. La historia de la vida ocurrió en el pasado y es imposible variar experimentalmente sus parámetros para ver cómo lo ha hecho, al igual que no se puede repetir el Imperio Romano; pero eso no quiere decir que Julio César no existiera, o que la selección natural no sea el motor de la...

Demasiados dinosaurios

Según un estudio recientemente publicado es posible que más de un tercio de los dinosaurios que conocemos no hayan existido jamás. No es que nos hayamos inventado los huesos, sino que su interpretación estaría equivocada: los paleontólogos habrían definido como nuevas especies los restos de ejemplares juveniles de especies mayores. Algunas de las especies en nuestros libros no serían dinosaurios pequeños, sino crías de dinosaurio. Al no tener en cuenta el crecimiento, los científicos habrían confundido ejemplares que murieron antes de alcanzar la madurez con nuevas variedades. Nuestro conocimiento del Mesozoico se basaría por tanto en datos ...

Cifras que marean: el tamaño mínimo del multiverso

Muchos de los más intratables problemas de la física y la cosmología se resolverían con el sencillo expediente de postular que el Universo no es único, sino que existen infinitas versiones; una por cada posible estado inicial en el Big Bang y sus subsiguientes derivaciones. Por explicarlo crudamente, habría un universo en el que usted estudió derecho, y otro en el que estudió filosofía, y otro en el que se hizo fontanero, y otro en el que es ciclista profesional; pero aplicando el mismo principio a cada una de las partículas existentes, a cada electrón, fotón o incluso quark del cosmos. Cada vez que tomamos una decisión, cada vez que se fija ...

Los chimpancés altruistas

El Hombre es un lobo para el Hombre, que dijera el filósofo; y sabido es que la maldad anida en muchos corazones. El egoísmo, el provecho propio y el 'sálvese quien pueda' están muy extendidos, tanto que cabría pensar que las personas somos por naturaleza e irreversiblemente dadas a colocar nuestros intereses particulares por encima de los de los demás. Todos los días conocemos tremendos casos de egoísmo extremo. Y sin embargo, sorprendentemente, todos lo días también hay actos de extrema bondad, de altruismo desmedido. Personas que dan lo que no que no tienen a los que tienen aún menos; gente que pone en riesgo, y a veces pierde, su propia v...

Los intelectuales que se querían apropiar de la cultura

Es una gran tragedia para un país tener intelectuales de mala calidad, lo que se nota cuando sus razonamientos carecen de rigor. En España contamos con algunos ejemplos, que en los últimos tiempos parecen haberse puesto de acuerdo para lanzar una campaña de reflexión sobre el problema de la mala regulación de la llamada 'propiedad' intelectual. Esta campaña por una mano dura en lo que se refiere al derecho de autor se basa en dos 'argumentos' que demuestran un pésimo hábito de razonar, en el mejor de los casos, o un descarado intento de apropiarse para su uso privado de un bien común, en el peor. Estas razones son de una calidad intelectual q...

Ir armado atrae balazos

Es la excusa más usada para defender el derecho a portar armas de fuego: que sirven para la defensa personal. Se supone que quien lleva una pistola es menos probable que resulte víctima de la violencia, ya que su arma disuade a potenciales atacantes; es decir, que quien va armado va más seguro. Y sin embargo los resultados de un estudio sobre tiroteos ocurridos en la ciudad estadounidense de Filadelfia parecen demostrar justamente lo contrario: que llevar un arma atrae balas. Las personas que iban armadas resultaron heridas de bala cuatro veces más frecuentemente que quienes se vieron envueltos en los tiroteos sin llevar armas. Las estadístic...

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