8 posts de noviembre 2009

El cumpleaños del 'Origen'

Hoy hace 150 años de la publicación de uno de los libros más importantes en la historia de la Ciencia, y quizá de la Humanidad: 'Sobre el Origen de las Especies por medio de la Selección Natural, o la Preservación de las razas favorecidas en la Lucha por la Vida', de Charles Darwin. El libro, normalmente acortado a 'El Origen de las Especies', desarrollaba por primera vez un argumento coherente para explicar cómo se originó la gran variedad de animales y plantas vivas que existen sin invocar fuerzas supranaturales al crear un mecanismo (la Selección Natural) capaz de explicar el proceso evolutivo. El efecto de la teoría consistió en eliminar ...

La medida exacta del descoque

Hay un tipo de ciencia que consiste en medir con exactitud aquello que todos sabemos, pero que jamás antes se había medido. Cuando se practica no se suelen obtener grandes descubrimientos nuevos, pero sí que suele producir magníficos titulares. Un buen ejemplo es el de estos investigadores británicos que acaban de publicar en la revista 'Behaviour' (comportamiento) la medida exacta de descoque que necesitan las chicas para ligar en una discoteca: deben mostrar el 40% de su anatomía (y el 50% de su pecho), ni más, ni menos. No más, porque si enseñan demasiado "la señal cambia de atractivo a otra que indica disponibilidad general e infidelidad...

Virus contra virus; el catarro contra la Gripe A

Vivimos en un Universo competitivo y cruel. Y cuando se trata de batirse por los recursos el peor enemigo es el que más se parece a nosotros, porque tiene nuestras mismas necesidades. Lo que se aplica al mundo de las finanzas o de los deportes también sirve para explicar la competencia en el mundo natural. Lo cual podría explicar por qué la epidemia de Gripe A está remontando más despacio de lo que se esperaba a este lado del Atlántico. Una idea intrigante es que el catarro común está ayudando a mantener a raya a la Gripe A por simple competencia. Y es que los parásitos virales compiten, dando lugar a un proceso conocido como interferencia vi...

Por qué los malos van de negro

Desde siempre la maldad es negra: negro corazón, oscuras intenciones, incluso negros sombreros (black hats) para designar a quienes tienen malvadas intenciones en el mundo de los 'hackers' y en las viejas películas del Oeste. Y al contrario: la bondad, la verdad y la razón son blancos, puros, claros, como las ropas de los ángeles, como el sombrero de Tom Mix. Pero ¿por qué esta alineación tan particular? ¿Hay alguna razón estructural por la que el cerebro humano considere el blanco como cercano a lo bueno, y el negro a lo malo? Así parece, según una reciente investigación, que demostraría que blanco y bien y negro y mal son asociaciones con s...

El Ejército Perdido de Cambises y el escepticismo

Un ejército en la arena; 50.000 hombres cubiertos de bronce y cuero cruzando un desierto hostil para tomar un remoto y rico oasis en el nombre de un rey conquistador y cruel, enterrados para siempre por una tormenta de arena. La voluntad del conquistador arrasada por la naturaleza, y un tesoro de incalculable valor arqueológico de hace 2.500 años preservado bajo un manto de arena. No es de extrañar que la desaparición del ejército enviado hacia el 525 adC por el emperador aqueménida persa Cambises hacia el oasis sagrado de Amón en Sawa haya obsesionado durante siglos a tipos como el Conde Almàsy, inmortalizado (mal) en la película El Paciente...

Las chicas libres prefieren a los chicos buenos

Es un artículo de fe que a las hembras les van los machos agresivos. Lo dice el razonamiento teórico evolutivo, dado que las crías obtenidas de un macho agresivo serán agresivas, y por tanto tendrán más descendencia. Y lo dicen experimentos realizados con diferentes animales. Esta es la razón de que en algunas especies los ornamentos agresivos de los machos se acaben yendo de las manos en una especie de loca carrera armamentística natural que culmina en las cornamentas de los ciervos o los colmillos de los narvales: porque las chicas prefieren a los chicos malos, y si tienes aspecto agresivo te reproduces más. Pero un nuevo estudio del compor...

Cuando las civilizaciones se suicidan

Por un lado, es un cuento que nos previene de los excesos que hemos sido capaces de cometer en el pasado. Por otro, es una satisfactoria explicación de las catástrofes del pasado, porque hay una vena masoquista y arrogante en la Humanidad que nos hace deleitarnos (perversamente) en la idea de que cuando algo malo pasa, es culpa nuestra. Pero es cierto que se conocen varios casos en la historia de civilizaciones que provocaron su propia extinción, al destruir el ecosistema en el que estaban basadas. Los Nazca de los valles costeros del sur del Perú estarían en este selecto grupo, según un estudio recién publicado. Se unirían así a los Rapa Nui...

Los derechos del ciberhumano

Se consideran derechos humanos aquellos que tiene toda persona con independencia de su raza, casta, religión o nacionalidad, por el mero hecho de pertenecer a la especie Homo sapiens. Y se considera que son irrevocables, inalienables, intransmisibles e irrenunciables, así como atemporales e independientes de los contextos sociales e históricos. Son la expresión jurídica de una dignidad básica inherente a la humanidad, que ha tardado milenios en desarrollarse (desde las primeras concepciones mesopotamias del Rey Justo hasta la Declaración Universal de los Derechos Humanos, pasando por la Revolución Francesa y la Declaración de Independencia es...

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