10 posts de febrero 2010

Islas de quita y pon

La definición de lo que es o no es una isla debiera ser una curiosidad de geógrafos profesionales, pero resulta ser un tema de la mayor importancia geopolítica. Porque gracias a las definiciones de la legislación internacional el que un trozo de tierra rodeado de agua sea o no una isla es importante. Y por eso se están produciendo curiosos fenómenos, como que Australia abandone la soberanía de casi 5.000 islas en el Océano Índico, entre Indonesia y la isla-continente. O que Japón se dedique a cultivar coral y a erigir barreras de hormigón y redes de titanio en el remoto arrecife de Okinotori, a mitad de camino de Filipinas. Por razones legal...

¿Habrá comida para todos en 2050?

No sin una importante reestructuración de nuestra capacidad productiva de alimentos, según un artículo recién publicado en Science que calcula que para mediados del siglo XXI seremos 9.000 millones de seres humanos. Y no podremos cultivar y criar alimentos para todos, a no ser que cambiemos drásticamente nuestros métodos agrícolas. Porque el ritmo de crecimiento de la población mundial se ha ralentizado, pero no se ha detenido: seguimos siendo cada vez más. Y además los países pobres son cada vez más ricos, lo que aumenta la demanda de más y mejores alimentos entre sus poblaciones. Estos dos factores se suman; según algunos cálculos para 205...

El médico que acabó matando niños

El autismo es una grave enfermedad que está extendiéndose notablemente desde los años 80 del pasado siglo. En sus formas más severas provoca graves trastornos de la inteligencia y la sociabilidad que incapacitan a quien la padece y causan enormes sufrimientos a sus familias. No se conocen las causas y no hay tratamientos que hagan más que aliviar algunos síntomas, en algunos casos. Esta terrible enfermedad no justifica, sin embargo, algo mucho peor: la muerte comprobada de niños en Gran Bretaña por enfermedades prevenibles mediante vacunación. La culpa es de la asociación falsa entre una vacuna y el autismo; una asociación causal espúrea p...

Otra razón para no viajar más rápido que la luz

Ya sabemos que viajar a una velocidad superior a 'c', la velocidad de la luz, es imposible. Lo demostró Einstein con sus ecuaciones de la Relatividad, según las cuales la masa de un objeto que acelera para acercarse a esta astronómica velocidad aumenta hasta alcanzar una masa infinita cuando el objeto llega a 'c'. por eso sólo los fotones, que no tienen masa, pueden viajar a esa velocidad. Por eso acelerar cualquier objeto hasta velocidades relativísticas exigiría cantidades astronómicas de energía. Por eso es imposible y además no puede ser. Lo que no sabíamos es que además de imposible sería letal. Según los cálculos de un investigador de l...

¿Y si Velociraptor era un ave?

Es el viejo problema de qué fue primero, si la gallina o el huevo, pero esta vez con las apuestas mucho más altas. Porque si difícil resultó asimilar la idea de que quizá las aves no eran mas que pequeños dinosaurios voladores emplumado, darle la vuelta va a resultar todavía más complicado de digerir. Y sin embargo hay creciente evidencia que apunta a que tenemos mal el orden de los factores: al menos parte de los dinosaurios podrían provenir de las aves, y no viceversa. Algunos dinosaurios terópodos podrían ser aves terrestres, descendientes sin alas del tronco de los pájaros. La evolución habría procedido en este caso al revés de lo que c...

La religión como subproducto de la mente

El sentimiento religioso es un fenómeno tan ampliamente extendido entre la población humana que parece razonable pensar que surge de alguna característica común del sistema cognitivo. Su origen, por tanto, puede estudiarse como el origen de cualquier otro rasgo característico de la evolución humana, y en los últimos tiempos muchos científicos trabajan en ello. En principio hay dos grandes campos de explicación; quienes piensan que el hecho religioso es un carácter propio, cuya evolución se deriva de que confiere a las poblaciones que lo tienen una ventaja evolutiva; y quienes opinan que se trata de un efecto secundario, una especie de subprod...

Tu casa, el lugar más peligroso del mundo

Los humanos somos una especie inteligente, pero nuestro sistema cognitivo tiene fallos. Uno de los más importantes es nuestra dificultad para trabajar con estadísticas: encontramos el azar contraintuitivo, y confundimos con facilidad las probabilidades de que algo suceda con relaciones causa-efecto. Esto nos lleva muchas veces a asociar falsamente sucesos cercanos en el tiempo: vemos un gato negro y después sufrimos un traspiés, y consideramos que el gato es la causa del problema. Es la clave de las supersticiones, las religiones y las teorías conspirativas, un efecto secundario de tener un cerebro que nos recompensa cuando comprendemos las r...

Los 'Chemtrails' y el escepticismo

Este fichero de presentación powerpoint anda rondando por los buzones del mundo desde hace meses. Pretende avisar de la existencia y peligros de los Chemtrails o estelas químicas, la más reciente de las conspiranoias que nublan la mente de personas con el suficiente buen juicio como para desconfiar de todo lo que les cuentan, pero que a cambio se dejan arrastrar por sus propios impulsos engañosos. Está bien ser desconfiado y exigir pruebas, pero eso no sólo se aplica a la 'ciencia oficial' y a los poderosos: también a quienes hacen afirmaciones sospechosas e incomprobables sobre titánicas componendas secretas. Para sostener una sana desconfia...

El gato letal, la (poca) ciencia y la vergüenza

La historia del gato mortal que anuncia los fallecimientos en un asilo de ancianos de los EE UU es una vergüenza para la prensa y un escándalo. Que los medios le estemos dedicando todo el espacio que le hemos dedicado bordea la infamia. Para colmo, lo hemos hecho dos veces; en 2007 cuando salió un relato de las actividades del felino en una revista científica (NO como publicación contrastada, sino como mero entretenimiento) y ahora, que se publica el libro. Luego nos preguntaremos por que la gente está dejando de leer periódicos y de creer lo que les contamos los periodistas, cuando la historia del gato Óscar es la perfecta demostración de la...

Paleontología experimental (y apestosa)

A veces la paleontología puede ser hedionda, literalmente. Jamás ha sido la más limpia de las ciencias, obligados como están sus practicantes a recorrer lejanos y solitarios parajes y con frecuencia a excavar el suelo e incluso retorcerse para entrar en angostos lugares. Por no mencionar lo de dar lametazos a piedras y huesos encontrados en el campo, un viejo truco del oficio para distinguir fósiles de rocas). Pero cuando la paleontología resulta menos agradable es cuando se pone experimental. En efecto, y gracias al principio del Actualismo (los mismos procesos que ocurren hoy en el mundo natural son los que ocurrieron en el pasado) una cien...

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