7 posts de abril 2010

Húmedos misterios

Como dice el viejo chiste, si hubiese justicia nuestro planeta debería llamarse Océano y no Tierra. Tendemos a olvidar que tres cuartas partes de la superficie de la roca donde vivimos están cubiertas de agua, dado que somos seres manifiestamente terrestres. A pesar de milenios de exploración sistemática, seguimos conociendo muy poco de lo que ocurre en las profundidades oceánicas, que hemos recorrido y analizado mucho menos que las alturas continentales. Y por eso con frecuencia nos llevamos sorpresas, lo cual hace que la oceanografía sea una de las ciencias de la Tierra más interesantes. La semana pasada, por ejemplo, nos enteramos de que h...

Hubble, la demostración de nuestra inteligencia

Imaginemos que los creyentes en los OVNIS tienen razón; imaginemos que seres nacidos bajo otros soles vienen a visitarnos. Por definición tendrían que viajar más rápido que la luz, lo que nos colocaría en un gravísimo desequilibrio, dado que según nuestras más avanzadas física y tecnología son incapaces incluso de imaginarlo. La situación de inferioridad de los terrícolas podría llegar a ser tan extrema como narraba el novelista Harry Turtledove en su relato Vilcabamba: pura indefensión por parte de una Humanidad considerada, con justicia, inferior. Si alguna vez unos extraterrestres llegasen a la Tierra podrían vernos como unos palurdos gal...

Qué es y de dónde viene la ceniza islandesa

Menudo follón ha organizado la erupción del volcán impronunciable (Monte corta-pega, lo han bautizado en broma, por ser ésta la forma más habitual de escribirlo en la prensa). Tras casi una semana de paralización del tráfico aéreo europeo las pérdidas económicas son de tal calibre que se están empezando a pedir responsabilidades políticas. Las razones de la suspensión parecen claras: una elemental prudencia, dado que la famosa ceniza puede averiar motores a reacción y lijar los parabrisas de los aviones. Pero ¿de dónde ha salido la ceniza; por qué está donde está, y cómo produce sus efectos deletéreos? Como puede verse en esta foto de Nat...

Niños que no ven la raza (pero sí el sexo)

El concepto de raza humana es uno de los más controvertidos de la biología, sobre todo por el uso político (y a veces asesino) que ha evocado. La existencia o inexistencia de las razas, las posibles diferencias de talento (sobre todo inteligencia) entre ellas y los regímenes políticos autoritarios, represivos y casi siempre genocidas que se han basado en este concepto han causado ríos de tinta y agrias polémicas. Si bien es cierto que desde el punto de vista biológico las razas son elusivas (casi siempre resulta imposible determinar un criterio único de pertenencia para un individuo), como realidad social e histórica desde luego que existen....

La mosca que podría cambiar de nombre

Es diminuta, de color marrón claro y prominentes ojos rojos. Convertida en organismo modelo por los genetistas por razones prácticas (facilidad y rapidez de cría, muchos y fácilmente observables rasgos hereditarios) se hizo tan popular que su nombre ha aparecido incluso en la prensa rosa. Pero parece que la llamada Mosca del Vinagre puede perder su hermoso nombre y pasar de llamarse Drosophila a Sophophora melanogaster. ¿Un pequeño cambio sin importancia, tal vez? Al fin y al cabo ya Shakespeare dijo que una rosa con otro nombre no perdería su dulce aroma... Pero en Zoología los nombres de las especies son un asunto importante, que está ...

Enfermedades de transmisión social

Estamos acostumbrados a pensar en dos tipos de enfermedades: las infecciosas y las otras, aquellas que están causadas por problemas metabólicos o genéticos que nada tienen que ver con la presencia de organismos patógenos. Las infecciosas son relativamente sencillas de tratar: el objetivo es eliminar al intruso que está provocando el daño, y si acaso reparar después las averías que haya podido causar. Las otras son más complicadas, porque supone ajustar los propios mecanismos internos del cuerpo. Cada vez más evidencia sugiriere la posibilidad de que exista un tercer grupo de enfermedades completamente diferente: es posible que estemos enferma...

Lo que la ciencia no es

El periodista británico Simon Singh acaba de ser absuelto de difamación verse liberado por un tribunal británico [técnicamente, se le ha permitido usar como defensa la libertad de opinión, lo que en la práctica anula la difamación]. Y es una gran, enorme noticia, porque Singh había sido denunciado por hacer una afirmación científica sobre una práctica acientífica. Y porque los tribunales, ni siquiera los británicos, no son el lugar para disputas sobre hechos, realidades y pruebas. La verdad científica no se puede establecer por ley; el funcionamiento del universo no se determina por quién controla el parlamento. La ciencia no es, ni puede ser...

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