9 posts de junio 2010

Un cañón en tres días

Nos imaginamos las tareas de la geología como una incesante acumulación de pequeños acontecimientos que, a lo largo de enormes extensiones de tiempo, se suman hasta provocar ingentes efectos. El desprendimiento de un grano de arena en las paredes del Gran Cañón apenas tiene efecto; un grano de arena cada hora de cada día durante 100 millones de años son casi un billón, con 'b', de granos de arena; lo cual es un agujero considerable. De este modo una erosión apenas perceptible puede acabar por arrasar con montañas de miles de metros de altura, dado suficiente tiempo. Esta idea está incorporada en dos principios básicos de la geología, que son ...

El hálito mortal del Vesubio

Era el 24 de agosto del año 79 dC, y la mayor superpotencia del planeta estaba ocupada en asuntos sucesorios: el Emperador Vespasiano había muerto un mes antes dejando como heredero a su hijo Tito, vencedor en Judea pero impopular en Roma. El recién nombrado Emperador trabajaba sin embargo por ganarse la confianza de los ciudadanos, acabando con los juicios por traición y reformando el centro de la ciudad, y a la postre resultaría ser popular y amado. Pero aquel agosto el nuevo dirigente descubrió que los poderes del Imperio eran inútiles frente a las fuerzas de la naturaleza cuando el volcán Vesubio entró en erupción y arrasó buena parte del...

El esqueleto por fuera

Una de las más importantes diferencias entre el gran grupo (philum) de los Artrópodos y el de los Cordados (al que pertenecemos) es la posición del esqueleto. Mientras que los cordados, que incluyen a peces, anfibios, reptiles, aves y mamíferos llevamos los refuerzos estructurales por dentro del cuerpo los artrópodos tienen el esqueleto en la parte externa y los órganos en el interior. Es una distribución conveniente, puesto que las partes más delicadas de la anatomía están protegidas en el interior de un blindaje rígido. Pero tiene algunos importantes efectos que provocan no pocos problemas a los animales así construidos. El más importante e...

La superstición puede ser adaptativa

Si como animales inteligentes nuestra ventaja adaptativa principal es el conocimiento, la prevalencia de creencias supersticiosas resultaría incomprensible desde el punto de vista adaptativo. Si, como nos dice la ciencia, romper un espejo no trae 7 años de mala suerte, ni un gato negro en nuestra presencia nos profetiza inminentes catástrofes, quienes sostienen estas creencias absurdas y guían su vida por ellas deberían tener menos éxito reproductivo a largo plazo. Y sin embargo la superstición abunda: en todas las culturas y sin meternos en el ámbito puramente religioso hay creencias absurdas, asociaciones sorprendentes entre causa y efecto,...

Lo peor que puede pasar en el Golfo de México

Hay una situación, chistes aparte, que podríamos calificar como la peor posibilidad para el vertido que se está produciendo en el Golfo de México tras la explosión de la plataforma de perforación Deepwater Horizon. Algo que, de ocurrir, supondría en la práctica una catástrofe difícil de imaginar. Y que según algunas fuentes se estaría produciendo ya, en este mismo instante: el colapso de la estructura del pozo. Si se confirman los rumores que han puesto en circulación fuentes anónimas (pero aparentemente bien informadas) en foros donde saben de lo que se habla, estaríamos ante una situación de imposible control y de consecuencias difíciles ...

Los fallidos mototrineos de Scott

Hoy hace 100 años de la partida de la expedición al Polo Sur dirigida por el Capitán Robert Falcon Scott que habría de acabar en desastre tras conseguir su empeño después de que los noruegos de Amundsen se les adelantasen. Entre los fallos de liderazgo y organización que terminaron contribuyendo al trágico final hay uno poco explorado: el fracaso de los mototrineos de la expedición. Convencido por razones ideológicas de que el único modo honorable de alcanzar el Polo Sur eran los trineos de tracción humana, Scott descuidó la selección de los ponies y perros que debían encargarse de tareas secundarias. Para complementarlos, y llevado del ejemp...

Recalibrar un satélite para entender el Universo

Albert Einstein, un tipo que no era tonto del todo y de física algo sabía, dejó una importante reflexión útil para cualquier experimentador consciente: 'Que puedas observar algo o no depende de la teoría que uses; es la teoría la que decide qué se puede observar'. Suena a paradoja, o a trabalenguas científico, pero es una muy profunda observación. Para empezar porque será la teoría la que nos permita decidir qué estamos buscando; es decir, de entre los infinitos factores que afectan al experimento cuáles son datos, y cuáles ruido. Y también porque los datos sólo tendrán sentido en función de lo que signifiquen; es decir, de la teoría que los ...

La posibilidad de vida en Titán

Podría ser una de las noticias más importantes del siglo, si no de la Historia, si se confirma la existencia de formas de vida fuera de nuestro planeta. Porque algo interesante está ocurriendo en Titán, la mayor de las lunas de Saturno, el de los anillos. Según dos análisis recién publicados de datos recogidos por la misión Cassini-Huygens sobre la atmósfera de esta remota luna, faltan gases. En concreto la capa gaseosa tiene menos hidrógeno y acetileno del que le correspondería por su composición y dinámica, lo cual sugiere que algún proceso desconocido está consumiendo más de estos gases de lo que podemos explicar. Y la combinación es inte...

Cuando las islas crecen

Una de las consecuencias más obvias del calentamiento climático tendría que ser el aumento del nivel del mar en el planeta, por dos razones: la dilatación de la masa de agua sometida a una mayor temperatura, y la fundición de hielo en zonas emergidas como Groenlandia y la Antártida (que se funda hielo flotante no aumenta el nivel). Y si el mar sube, las costas se ven afectadas y las islas, sobre todo aquellas con menor altura sobre el nivel del mar, se ven amenazadas. Por eso algunas naciones cuyo territorio está en islas del Pacífico están entre las más interesadas en atacar el calentamiento global, dado que ven peligrar su misma existencia ...

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