8 posts de octubre 2010

El volcán que mató a su guardián

Las montañas que escupen fuego han fascinado siempre a la humanidad, que las ha considerado portales al submundo, moradas de los dioses o divinidades en sí mismas. Sus formas cónicas caracteísticas, sus penachos de humo, los olores y temblores que las rodean y las ocasionales y destructivas erupciones siempre han sido consideradas como pruebas de que en sus entrañas había una intención, quizá malévola, pero siempre imposble de conocer. Los terribles daños que es capaz de infligir un volcán los han hecho temibles y también objeto de adoración y de apaciguamiento: son normales las ceremonias que intentan comprar la voluntad de los seres mitológ...

La terrible revelación de WikiLeaks

La publicación de los llamados Iraq War Logs por parte de la organización WikiLeaks domina estos días las portadas de diarios y telediarios del mundo. Las revelaciones, que nadie ha negado y que son producto de miles de documentos internos originales escritos por soldados del ejercito estadounidense, demuestran que durante años el gobierno del país invasor mintió deliberadamente a su pueblo y a sus medios de comunicación. Que las víctimas civiles eran muchas más de las aceptadas oficialmente; que los militares de la potencia invasora permitían a la policía iraquí (formada y entrenada por ellos) la práctica cotidiana de abusos y torturas. Q...

La perversa lógica del pago por copia

Que el Tribunal de Justicia de la Unión Europea haya declarado ilegal al menos una parte del entramado jurídico del canon digital es una buena noticia. No quitará el canon a los particulares, pero desprestigia las posturas de determinados intermediarios de la industria cultural y de algunos funcionarios del Ministerio de Cultura excesivamente próximos al sector de regulan y a sus intereses. Demuestra que los métodos legales funcionan en la oposición a las interpretaciones extremistas del Derecho de Autor. Y siempre es positivo comprobar que los pequeños pueden, algunas veces, ganar a los grandes. Como muchos analistas han destacado la revisió...

El planeta de las bacterias inteligentes

Nos gusta pensar que somos el cúlmen de la evolución, el pináculo del Universo o, como mínimo, de este planeta. Consideramos automáticamente 'inferiores' a otras formas de vida porque no tienen nuestra elevada inteligencia, expresada en nuestra capacidad de construir, de modificar nuestro entorno. Los delfines y los ratones de Douglas Adams ya destacaban lo erróneo de esta forma de pensar, que hace trampas con la regla de medir: somos superiores porque lo superior es lo que nosotros hacemos. Si se mira sin prejuicios, sin embargo, la Tierra es un planeta que pertenece a las bacterias. Llevan aquí mucho más tiempo que nuestros más remotos ante...

Cáncer, tal vez obra humana

Comparar la prevalencia de diferentes enfermedades a lo largo de la historia no es sencillo. Los diagnósticos antiguos que aparecen en la literatura pueden ser confusos e incluso incomprensibles. En los huesos la mayor parte de las enfermedades mortales no dejan huella alguna, una vez que la carne ha desaparecido. La alimentación, el modo de vida y la longevidad de nuestros antepasados eran diferentes. Con pocas pruebas físicas o culturales sólidas es complicado establecer cuántos de nuestros ancestros fueron atacados por diversos tipos de enfermedades. Todo lo cual dificulta contrastar una sospecha, procedente de la atenta lectura de los lib...

La tentación del vandalismo

En un sistema democrático las normas jurídicas con las que uno está en desacuerdo se combaten en el Parlamento. El método correcto para acabar con una ley que uno cree injusta es razonar, persuadir a los representantes democráticos, movilizar a la sociedad. Convencer, en suma, de que las ideas que se defienden son mejores, de que las malas leyes tienen malas consecuencias, de que los derechos han de ser respetados. Para eso nos hemos dotado de un sistema legislativo que se basa en el Parlamento, la Casa de la Palabra, donde las ideas y las propuestas diferentes se hablan y los intereses divergentes se explicitan y se arbitran. Para eso hemos...

Los cuatro millones de hijos del doctor Edwards

El sistema reproductor humano es notablemente eficiente. Diseñado para un mono promiscuo que utiliza el sexo como vínculo social, sin embargo es perfectamente capaz de producir un embarazo a partir incluso de un coito no consumado, o de un contacto de fluidos demasiado cercanos. Esta eficiencia es llamativa si pensamos que en la concepción hay varios procesos muy delicados que deben ocurrir correctamente y en la secuencia precisa para que el resultado sea el correcto. Los espermatozoides deben llegar a las proximidades del ovario desde el útero, y encontrar el óvulo receptivo. Se debe producir la fecundación, con la entrada de uno de ellos en...

Ig Nobel 2010: para reír, para pensar

Reír y pensar no son actividades enfrentadas. Una buena parte de lo que ocurre a nuestro alrededor es, si lo piensas bien, hilarante. Lo que pasa es que la gente se ha hecho una idea equivocada de lo que es la práctica de la ciencia, que quizá por influencia de divulgadores y profesores se presenta como si fuese una especie de sacerdocio, un culto serio y esotérico en el que las batas blancas reemplazan a las sotanas y las obras de Newton y Darwin a los libros sagrados. Lo cierto es que la ciencia es una apasionante actividad intelectual llena de retos, de curiosidad, de estupideces y de travesuras, como cualquier trabajo, Y también como cual...

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