« Estiércol de ballena y maldivos millonarios | Portada del Blog | El gran colisionador de hadrones: la máquina de dios »

La supuesta guerra de la Sima de los Huesos

    viernes 22.jun.2012    por Pepe Cervera    5 Comentarios

Ponerle fecha a fósiles encontrados dentro de una cueva es un arte. Y de la dificultad en hacerlo provienen las divergencias de opinión entre científicos con las que algunos periódicos construyen titulares incendiarios, como el que pretendía enfrentar al paleoantropólogo británico Chris Stringer con el equipo de la Sima de los Huesos de Atapuerca. En un artículo publicado en una revista científica Stringer discrepa de la fecha obtenida por los colaboradores de Atapuerca para los espectaculares fósiles de la sima, que él piensa son más jóvenes de lo que se cree. Esto cambiaría su posición en el árbol genealógico humano, puesto que sus características no significan lo mismo si aquellos seres humanos vivieron hace 600.000 años que si lo hicieron hace 300.000. Y aunque la diferencia pueda parecer enorme, en términos de ponerle fecha a un estrato es diminuta.

Espeleotema
Para datar los fósiles encontrados en una cueva la arcilla que los recubre no sirve. Hace falta un mineral que forme cristales estables, dentro de los cuales puedan quedar atrapadas cantidades diminutas de elementos radiactivos como el uranio, presentes en las aguas subterráneas de modo natural. En las cuevas calizas ese mineral es la calcita, que forma cristales cuando se deposita formando espeleotemas; estructuras como estalactitas, estalagmitas o las llamadas costras o coladas estalagmíticas. Una vez atrapados estos elementos dentro de los cristales de calcita se irán transmutando con el tiempo según vayan emitiendo partículas radiactivas en una secuencia bien conocida. Como el cristal no permite que ni los átomos originales ni los descendientes se pierdan, basta con medir la relación entre los elementos primordiales y los que produce la desintegración para estimar la fecha en la que se formó el cristal. Lo malo es que esto implica algunas mediciones extremadamente precisas de cantidades extremadamente pequeñas de materiales radiactivos. El más mínimo margen de error en esta medida arrojará grandes diferencias en la edad calculada, por lo que el procedimiento habitual es tomar repetidas muestras. Solo de esa forma se puede conocer la edad de la costra estalagmítica, y por tanto la edad mínima del material que hay por debajo.  Los fundamentos, los detalles y hasta las ecuaciones están en este excelente post de Experiencia Docet en Amazings.es.

Así se obtiene una fecha razonable; a no ser, claro está, que la costra sea discontinua. O que haya sido rota por algún derrumbe. O que la haya afectado una inundación, arrastrando por ejemplo los materiales depositados bajo ella (hay ejemplos en la Cueva Mayor de Atapuerca). O que después de resultar lavada una segunda inundación haya reemplazado el material subyacente. Porque la distribución de las cuevas calizas puede convertirse en una pesadilla digna de el Bosco para un estratígrafo. Literalmente cada palmo puede ser diferente, en horizontal y en vertical; las condiciones de deposición, las barreras mecánicas y los azares de la historia pueden hacer que reconstruir la historia de la sedimentación en una única galería o recodo sea un empeño épico. Ahora bien: de este complicado empeño depende cualquier posibilidad de ponerle fecha a los fósiles. No es sencillo, puede haber errores o discrepancias, pero es un proceso vital. Y una causa común de diferencias de opinión en paleoantropología, no el inicio de una guerra científica. Pero claro, los titulares serían mucho menos llamativos de esta forma.

Pepe Cervera   22.jun.2012 14:38    

5 Comentarios

Buenas tardes Sr. Cervera :

Comparto con usted la opinión expresada en el artículo sobre la 'sobredimensación' de unos hechos que son adrede convertidos en ambiguos; las certezas en la datación de fechas con procedimientos tan sensibles a los errores, no se deben dar como resultados finales, sino como algo a datar e indagar las veces que sean precisas hasta alcanzar una verificación, óptimamente certera.

Pienso que esas críticas negativas de esos titulares 'llamativos', ello no puede ocasionar ningún perjuicio a los excelentes investigadores de la Sima de los Huesos.

Agradecido, por su amable atención Sr. Cervera.

Georges M.

viernes 22 jun 2012, 18:47

coincido con Georges en su comentario, y PEPE ¿que esperas de periodistas ?, lo periodistas igual que los cineastas su misión es vender, lo dijo Hitchcock no yo...Aqui en mi pueblo hay escavaciones los veranos en una cueva, llamada la CUEVA NEGRA de la Encarnacion, donde han aparecido restos humanos muy antiguos, al director de la excavacion, Walker , muy amable él le pregunté un día, hasta que edad se puede sacar el adn mitocondrial, y me dijo que hasta unos 50.000 años como mucho, y me parece fascinante pues podría dar mucha luz al origen y evolución del ser humano...Pero de ahí a los 65 milllones de años de Steven Spilver bufff hay diferencia....aunque LOS ANIMALES ATRAPADOS EN AMBAR SON FASCINANTES pero de ahí a poder sacar el adn mitocondrial o el nuclear ummmmmmm ¿¿¿ que dices tú Pepe que eres paleontologo ??? de un animal fosilizado en ambar se puede sacar el adn mitocondrial o nuclear...???

miércoles 27 jun 2012, 08:23

Buenas tardes Sr. Tomás 'tomasin':

Con su permiso trataré de ofrecer mi opinión sobre la pregunta que usted expresaba.

No entraré en detalles sobre el ADNmt el mitocondrial o el ADNn o el nuclear, pues un tema similar fue ya comentado hace algún tiempo en este mismo blog; me centraré sobre la pregunta en cuestión ¿es posible la extracción?, veamos pues las posibilidades.

Dejaré de banda también cuestiones o preguntas como, que utilidad tendría su extracción, pues la fauna o vegetación captada en ambar no muestra relación con los grandes dinosaurios, lo único grande que sepa son de especies pequeñas de reptiles u anfibios, lagartijas o anfibios como las ranas, este es el mayor tamaño en animales que se conozca hasta ahora; referente a la posibilidad, de que un mosquito picara a un dinosaurio y conservase su ADNmt o ADNn,resulta algo fantasioso.

Pero respondiendo a su pregunta, resultaría algo difícil la extracción de un ser contenido en ambar, primero porque probablemente el ser se haya integrado en el propio ambar, lo que hace dificil cualquier extracción, y suponiendo que se extrajese algo, sería muy dificil por no decir imposible el proceder con la cadena en reacción de la polymerasa, lo que sería necesario para obtener suficiente material genético para experimentar.

Es cierto, que se han extraido muestras de momias etc, pero nunca de algo semejante como lo que usted propone en su pregunta; veo difícil incluso en un futuro lejano cualquier posibiidad similar.

Agradecido, por su amable atención Sr. Cervera.

Georges M.

jueves 28 jun 2012, 13:37

Gracias George por su ilustrativa contestación...

viernes 29 jun 2012, 19:27

Respecto a la teoría de una acumulación de restos intencionada y , apoyada por el descubrimiento del hacha bautizada "Excalibur", la cual viene a decir que fueron acumulados dichos restos con un fin funerario y que el hallazgo de una herramienta valiosa sin uso aparente como es ese hacha confirma de alguna manera la existencia de algún rito ; cabe decir o hablar de alguna teoría distinta que bien podría ser perfectamente válida:

1) Uno de los individuos encontrados talla una valiosa herramienta y decide entrar con ella en la cueva, sufriendo un percance y cayendo por la sima. Este individuo claro está será uno de los que se encuentren en el estrato coincidente con con "Excalibur". La herramienta no presenta uso simplemente porque nunca fue usada.

2) Varios de los otros individuos intentan recuperar esa valiosa herramienta y de elegir algun individuo del clan eligen a los que presentan alguna "tara" ya que son los menos válidos para la caza etc...

3) Todos ellos fracasan en el empeño

4) Deciden abandonar la busqueda al llegar aprox al numero 30....

lunes 18 ago 2014, 15:23

Esto es solo una previsualización.Su comentario aun no ha sido aprobado.

Ocupado...
Your comment could not be posted. Error type:
Su comentario ha sido registrado. Los comentarios no aparecerán hasta que sean aprobados. Haga click aquí si desea publicar otro comentario

Las letras y números que has introducido no coinciden con los de la imagen. Por favor, inténtalo de nuevo.

Como paso final antes de publicar el comentario, introduce las letras y números que se ven en la imagen de abajo. Esto es necesario para impedir comentarios de programas automáticos.

¿No puedes leer bien esta imagen? Ver una alternativa.

Ocupado...

Los comentarios están moderados y no estarán visibles hasta que sean aprobados.

Mi comentario

Pepe Cervera

Bio Retiario

Pepe Cervera es periodista, biólogo y, entre muchas otras cosas, profesor de la Universidad Rey Juan Carlos. Colabora con diversos medios y es un apasionado de Internet.
Ver perfil »

Síguenos en...