8 posts de enero 2013

La crisis y la ciencia de Eurovisión: Europa explota

El pensamiento científico es una forma de comprender el Universo que nos rodea. Y ese modo de pensamiento se puede aplicar a cualquier cosa, incluyendo las que de entrada pudieran parecer más alejadas del método científico. Por ejemplo, Eurovisión: ese ritual anual en el que las naciones de Europa y las cercanías compiten en mostrar sus cantantes más trasnochados vestidos con sus ropas más alucinógenas cantando sus canciones más ramplonas mientras bailan sus coreografías más obsoletas. Y luego votan, las unas contra las otras, las de acá con las de allá para obtener una puntuación que poco o nada tiene que ver con los méritos musicales o danz...

Nauru, un cuento con moraleja

Los humanos somos un virus, una infección sobre el planeta; o podemos serlo. Debido a nuestros enormes números y a nuestra desarrollada ingeniería tenemos la capacidad de provocar daños desaforados a cualquier medio ambiente, e incluso de destruirlo por completo: las praderas y bosques europeos o las grandes llanuras herbáceas de América del Norte pueden dar fe de nuestro potencial arrasador. Abundando los ejemplos de situaciones en las que nuestra potencia destructiva ha superado a nuestra inteligencia básica, quizá uno de los más espectaculares y simbólicos sea la historia de la diminuta, disputada y metafóricamente cargada isla de Nauru, e...

Atravesando las murallas del cielo

Siéntese en su rincón favorito, en la posición más cómoda de la casa. Relájese. Contra los azares y sinsabores de la vida no hay nada como relajarse en la más completa inmovilidad, el reposo perfecto en el lugar más cómodo. Y si embargo ese reposo es enteramente ficticio: mientras su cuerpo se relaja completamente inerte en el sofá está usted cruzando el espacio a centenares de miles de kilómetros por hora en una intrincada danza de movimientos coordinados. Y si los físicos que estudian la llamada Materia Oscura tienen razón, además está usted atravesando los muros que dividen diferentes dominios del universo. Así que no se ponga nervioso, pe...

Munición desde las profundidades abisales

Un refrán militar dice que cuando se habla de estrategia los aficionados suelen hablar de táctica, pero los profesionales hablan de logística. Los ejércitos marchan sobre sus estómagos, decía Napoleón, y desde las primeras escaramuzas en nuestro más remoto pasado la capacidad de mantener un grupo de soldados armados y alimentados en el lugar oportuno ha marcado la diferencia entre los reinos y los imperios que caían y los que sobrevivían. Por eso una de las claves del poderío militar es la capacidad logística; por eso, entre otras cosas, los Estados Unidos ganaron la Segunda Guerra Mundial y por eso son la potencia dominante: porque son maest...

El complicado caso de la marihuana y la inteligencia

El cerebro humano es una maravilla de la naturaleza. Contiene del orden de 85.000 millones de neuronas interconectadas por centenares de billones (con ‘b’) de sinapsis, cada una de las cuales podría contener miles de interruptores moleculares diferentes, haciéndola funcionar más como un microprocesador que como un simple interruptor on/off. La complejidad de las interconexiones y la especialización de las neuronas crea una infinidad de circuitos estructurales; la interacción entre sustancias químicas en el espacio sináptico multiplica esa complejidad y contribuye de modo decisivo a crear un órgano capaz de comprender el Universo (y a sí mismo...

La tentación del bálsamo de Fierabrás

La ciencia es una actividad apasionante que termina dando a quienes la practican una cierta sensación de poder. No ya porque la ciencia haya contribuido decisivamente a que la vida de la gente sea mejor en cantidad y calidad, sino porque la curiosidad es un rasgo quintaesencialmente humano, y satisfacerla de modo sistemático es un placer intelectual inigualable que puede conducir a la arrogancia. Una de las más habituales tentaciones de los científicos, especialmente los ya talluditos y poderosos, es extender el alcance de sus teorías. Es humano: tengo una solución que funciona muy bien en mi ámbito, que explica muy bien un rincón del Univers...

Los cementerios secretos del Área 51

Los seres humanos somos naturalmente empáticos, y caemos con facilidad en la llamada Falacia Patética: atribuimos con abandono características animadas como intención o sentimientos a objetos inanimados, carentes en absoluto de vitalidad. Esto ocurre con cualquier objeto artificial con el que estemos en estrecho contacto: cualquier oficinista jurará que su ordenador tiene manías o que su silla es traviesa, como un operador de grúa o de prensa hidráulica achacará un fallo a que el aparato tiene un mal día. Esta transformación mental de objetos en seres vivos dotados de voluntad, sensación u otras características propias del reino de lo vivo es...

Los perros justos y el derecho natural

A veces los seres vivos mostramos rasgos que pueden parecer sorprendentes a primera vista. Por ejemplo, sabemos que los seres humanos queremos justicia en el trato; en presencia de situaciones manifiestamente injustas el cerebro reacciona, y se estresa; literalmente la desigualdad se asocia en nuestra mente con incomodidad y dolor. Es por eso que somos tan rápidos en detectar injusticias, sobre todo cuando nos perjudican; por lo que resultamos tan dados a protestar, y por lo que los niños enloquecen a los adultos con sus reclamaciones: 'no es justo' es una protesta infantil familiar para cualquier progenitor. Es la razón de que en el derecho ...

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