8 posts de mayo 2013

Un cuerpo para el pecado

La característica que separó a nuestros antepasados de nuestros parientes más próximos, el gorila y el chimpancé, no fue la inteligencia, sino la postura. Hace aproximadamente 6 millones de años un mono al que hoy confundiríamos con un simio se puso de pie y se transformó en un nuevo modelo de primate, uno desconocido: una especie de chimpancé de largo alcance, con una inteligencia y habilidades sociales similares a las de nuestro primo, pero con una ventaja fundamental: su método bípedo de locomoción le permitía recorrer distancias mucho más grandes, y también velocidades de desplazamiento superiores (aunque muy por debajo de las de cualquie...

Los hijos únicos

Los humanos somos una especie con muchos defectos, pero la modestia no está entre ellos. Desde siempre hemos tenido una elevada opinión de nosotros mismos y de nuestras obras y talentos. Hasta el punto de bautizarnos a nosotros mismos son el pomposo y reiterativo nombre de Homo sapiens sapiens: en latín, humano sabio sabio (por si no quedaba claro con decirlo una vez). Somos muy conscientes de nuestras facultades, sobre todo de aquellas que nos separan del resto del reino animal y de los demás seres vivos, y no solemos pararnos en las semejanzas que nos unen a ellos. Estamos orgullosos de pertenecer a una clase superior y diferente se ser viv...

¿Más tontos que los victorianos?

Un viejo chiste periodístico dice que cuando el titular es una pregunta, la respuesta siempre es ‘No’. Y éste no es una excepción: en efecto, y a pesar de lo que se ha publicado recientemente, no hay razones para pensar que los seres humanos del siglo XIX fueran más inteligentes que nosotros. Por muy consolador que pueda parecer a quien cree en un mundo en decadencia. O por muy ajustado a las teorías que predican la indefectible estupidización de la especie humana debido a la tendencia de aquellos presuntamente más inteligentes a tener menos hijos; lo que podríamos llamar el ‘Síndrome de Idiocracia’. La percepción de la decadencia de la espec...

Aperitivos a la romana

Los historiadores dicen que a la hora de estudiar a la gente del pasado hay dos errores clásicos: creerlos totalmente diferentes a nosotros y creerlos exactamente iguales a nosotros. Hablando de la Roma republicana, o imperial, es obvio que en muchas cosas su forma de vida era muy similar a la nuestra. Amaban y odiaban, compraban comida y la cocinaban, tenían hijos y acudían a espectáculos de masas. Sus ciudades tenían edificios de multitud de pisos, alcantarillas y abastecimiento de agua corriente. Su sistema político incluía elecciones, un Senado, incluso una especie de equilibrio de poderes. Pero en los detalles es donde aparecen las difer...

Clones, clones por todas partes

Pensar en buena parte empieza por abstraer; transformar grupos de cosas (manzanas individuales, todas diferentes) en un grupo único y asociarle un nombre (‘manzana’). Luego podemos manipular ese nombre en nuestros cerebros, y pensar que nos apetece una manzana sin necesidad de imaginarnos una fruta concreta, con sus detalles y sus defectos. La etiqueta, el nombre, es así una herramienta para comprender el universo. Lo malo es que este proceso está sujeto a errores y tropezones, como ocurre cuando las etiquetas en lugar de ayudar se interponen entre nosotros y nuestra comprensión. Algo de este tipo parece estarle ocurriendo a algunas religione...

Una pirámide multicolor

2.972 veces la Casa Blanca, 588 veces el Taj Mahal, 200 veces el Palacio de Buckingham, 74 veces el Empire State Building, 66 veces el Burj Khalifa o una vez la Gran Pirámide de Giza, todas ellas a tamaño real. Según los detallados cálculos de Movoto (el lado simpático del mercado inmobiliario) estas son algunas de las cosas que se podrían construir con los más de 472.000 millones de ladrillos de Lego que se han fabricado desde que se creara su actual diseño, en 1958. O también más de 46.000 casas medias estadounidenses (201 metros cuadrados, dos plantas). Naturalmente las reproducciones hechas con ladrillos de plástico multicolor tendrían un...

Morir por razón de amor

Los seres humanos llevamos coevolucionando con nuestras herramientas millones de años. La estructura misma de nuestro cuerpo y nuestra mente está forjada en la interacción con esos intermediarios de nuestra voluntad para modificar el universo que en conjunto llamamos 'tecnología'. Hemos llegado a donde estamos porque podemos relacionarnos con nuestras herramientas de un modo íntimo y personal. En parte es porque las personalizamos; porque atribuimos a nuestras extensiones tecnológicas una personalidad, una intención, una vida que sólo está dentro de nuestras cabezas. Pero que nos puede llevar no sólo a pensar que una máquina está viva, sino i...

Bosques de diseño para el futuro

La madera es uno de los primeros materiales que el ser humano aprendió a convertir en herramienta. Su estructura la hace enormemente versátil, al tratarse de un material compuesto natural, y la variabilidad de plantas de las que se obtiene proporciona una enorme variedad de diferencias estructurales que permiten su uso en múltiples tareas. Con toda probabilidad la simple porra de las caricaturas prehistóricas fue uno de sus primeros usos, pero desde ahí en adelante los humanos aprendimos a hacer cosas muy sofisticadas con la madera. Lo que a veces ha llevado a crear bosques completos para plantar y obtener exactamente el rarísimo tipo de made...

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