10 posts de enero 2014

Inglaterra y la bomba más grande

Pensamos en arqueología y pensamos en el pasado remoto, en pirámides y tumbas griegas, en el Paleolítico o como mínimo en la Edad Media. Pero lo cierto es que la arqueología es un conjunto de técnicas que se pueden aplicar a cualquier era, incluyendo al pasado reciente. De ahí que sea un grupo de arqueólogos el que está estudiando un misterio menor de la Segunda Guerra Mundial, ayer en términos históricos. El objetivo es descubrir cuáles eran los verdaderos efectos de Grand Slam, la mayor bomba convencional utilizada en el conflicto. Diseñada por el ingeniero británico Barnes Wallis, creador de la ‘bomba de rebote’ usada para destruir las pre...

Reparaciones a 20.000 kilómetros

Arreglar cosas que se rompen no es sencillo. Primero hay que averiguar dónde está el error; después es necesario identificar la pieza estropeada, acceder a ella (cuanto más sencilla la reposición, más difícil el acceso), reemplazarla (o extraerla y repararla), volver a ponerla en su lugar, para finalmente hacer la prueba de humo (conectarlo todo y ver si echa humo por algún sitio). La cosa se complica si la avería está en algún lugar inaccesible, como en las entrañas de un reactor nuclear o en la sentina de un superpetrolero. O, puntos extra, cuando el aparato a reparar está literalmente fuera de su alcance; pongamos a 20.000 kilómetros de al...

Los monos vagos

Los humanos, y nuestros parientes primates, somos muy diferentes del resto de los animales en muchas cosas. Somos más inteligentes, más visuales, mucho menos especializados desde el punto de vista corporal. Tendemos a ser mucho más generalistas en nuestra alimentación y a tener un tamaño relativamente pequeño (excepto chimpancés, orangutanes y gorilas, nuestros más cercanos parientes vivos). Pero algunas de las diferencias biológicas clave son menos visibles: los primates tendemos a tener pocas crías a las que cuidamos mucho (una estrategia ‘k’, se le llama en ecología), a diferencia de otros animales que tienen mucha descendencia que luego d...

Las sorpresas culinarias de la Antigua Roma

La cocina de la Roma clásica era muy particular y bastante diferente de cualquier tradición culinaria actual. Por supuesto carecían de ciertos ingredientes sin los cuales hoy resulta difícil imaginar cocinar, como patatas, tomates, pimientos y maíz, todos ellos de origen americano. Otros alimentos eran muy diferentes a los actuales, como el vino (que aliñaban con especias y hierbas), o el pan (que solía hacerse con farro, un pariente basto del trigo). Pero además gustaban mucho de ciertas combinaciones de sabores que hoy son patrimonio de algunas culturas orientales, como los agridulces o el fuerte sabor de la salsa de pescado conocida como G...

Los libros de los malos tiempos

Las crisis producen buena literatura porque sacan lo peor y lo mejor de las personas, y los escritores lo saben. Para explorar la mente y la sociedad no hay nada como crear personajes buenos y hacerles cosas malas, a ser posible llevándoles al límite o más allá; y al fin y al cabo una crisis económica (cuanto más larga y cruel, mejor) no es más que una sociedad entera que sufre. Buena parte de la literatura realista del siglo XIX, desde Dickens a los franceses (Balzac, Flaubert), los rusos (Dostoyevsky, Tolstoi, Turgenev) o Galdós son novelas ambientadas en o después de malas situaciones económicas; en el siglo XX grandes obras maestras como ...

La tormenta arqueóloga

Las inclemencias del tiempo pueden causar todo tipo de desastres y problemas, sobre todo en zonas de playa. El viento se une al oleaje y las mareas haciendo que las playas se muevan, las olas salten barreras y parapetos y, en ocasiones, hagan desaparecer accidentes geográficos completos o aparecer otros nuevos. Esto han tenido ocasión de recordar una vez más los habitantes de las Islas Británicas recientemente, cuando una tormenta de dureza inusitada ha golpeado sus habitualmente frías, pero rara vez gélido, hogar. Lluvia, nieve, fuerte viento y un intenso oleaje han batido Inglaterra, Gales, Escocia e Irlanda causando destrozos y malestar. P...

La cresta de Edmontosaurus

Si hay animales fósiles que han sido estudiados del derecho y del revés, son los dinosaurios. La fascinación que provocan en niños y adultos, su éxito en los museos de ciencias naturales y en las películas, su historia de provocar incluso feroces competiciones por encontrar y publicar sus fósiles hace de estos fabulosos animales uno de los grupos extintos mejor conocidos. Y sin embargo, tras siglos de análisis detallado y de avances fabulosos en la comprensión de su biología, de vez en cuando aún nos dan una sorpresa. Como nos acaba de dar un cráneo fósil de Edmontosaurus regalis, un dinosaurio herbívoro canadiense extraordinariamente bien pr...

Cuando la radiactividad nos falta

La radiación es el coco de nuestro tiempo: misteriosa, invisible, traicionera y asesina, además mata de muy mala muerte y es difícil estimar sus riesgos por uno mismo. Cualquier cosa radiactiva nos da yuyu, y resulta ser un enemigo real pero muy fácil de demonizar. Y sin embargo hubo un tiempo en el que la moda era pensar que la radiactividad, entonces novedosa, iba a ser la salvación de la humanidad; un tiempo de juguetes y hasta pastas de dientes y cosméticos radiactivos. Y aún hoy, en ciertas circunstancias, podemos llegar a echar de menos la radiactividad, cuando la necesitamos. Porque para según qué cosas todavía nos hacen falta elemento...

Tōhoku, el mayor salto de falla de la historia

Estamos obsesionados con Fukushima. El desastre de la central nuclear nipona sigue provocando titulares alarmistas e incendiarios casi tres años después del suceso, y sigue preocupando gente a la que no tendría por qué preocupar, de no ser por el sensacionalismo de los profetas del Apocalipsis. Los agoreros analizan cada comunicado de TEPCO y cada columna de vapor que aparece en informes o fotos como los augures de Roma analizaban entrañas de animales sacrificados. Y sin embargo olvidan la verdadera tragedia de aquel día: porque la radiación de Fukushima todavía no ha matado a nadie, pero el terremoto que causó el tsunami que arrasó la centra...

El plano del vecindario

No es seguro que alguna vez lleguemos a viajar a las estrellas. Las distancias son sencillamente demasiado grandes, y la física impone sus límites de energía y tiempo. Sólo salir del pozo de gravedad terrestre exige una enorme inversión energética que resulta difícil de justificar si tenemos en cuenta que enviados robóticos (sondas) más pequeños y ligeros y sin nuestros estrictos requisitos medioambientales pueden hacer mejor y de modo más económico los trabajos de exploración. Por eso hay quien se burla de la idea de mandar humanos al espacio profundo: ‘primates enlatados’, llaman al viaje espacial tripulado. Para mandar a uno de nosotros ha...

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