10 posts de febrero 2014

El problema de los 120 artículos basura

Aunque la caricatura quiera hacer de ellos monjes y monjas de blancas batas, los científicos son humanos y por tanto susceptibles a la tentación. Y lo que es peor: desde que la Segunda Guerra Mundial demostró sobradamente a los gobiernos que ciencia es poder militar y económico el empeño de la ciencia, que es descubrir de modo sistemático cómo funciona el universo, se ha burocratizado. Ahora hay ministerios, gestores, oficinas, cuotas; evaluaciones de rendimiento y controles de productividad. En la época de Newton o Darwin no era necesario pedir proyectos, rellenar formularios o justificar subvenciones. Y desde luego que no se medía el impact...

Qué culpa tiene el tomate

Tratemos de imaginar la cocina italiana sin tomate: pasta sin salsa boloñesa ni napolitana, la pizza o la lasaña no existen, las albóndigas se comen cubiertas por su propio refrito. En la cocina española platos como el Marmitako o el Pisto no serían iguales; no conoceríamos el Pá amb tomaquet, la Pipirrana, o la mayoría de los gazpachos, del Pimporrete al Salmorejo cordobés o el Arranque Roteño. Incluso la afamada cocina francesa hace extenso uso de esta fruta (puesto que, técnicamente, lo es). Y sin embargo la llegada del tomate a la cocina europea es extremadamente reciente; a los gazpachos, por ejemplo, no se incorpora hasta el siglo XIX, ...

La psicología del trol

¿Es usted un trol? ¿Le gusta torturar gatetes, pinchar globos a niños para después robarle los caramelos, poner la zancadilla a ancianas? ¿Disfruta provocando al taxista hasta cerca de la apoplejía y adora colarse en la cola del pescado sólo por las discusiones que provoca? Aunque tal vez su vena sádica prefiera manifestarse de un modo más sutil y moderno: infiltrándose en discusiones sobre cualquier tema, cuanto más polémico mejor, para dinamitar la conversación con unos cuantos comentarios bien dirigidos de tal modo que cualquier semblanza de utilizad intelectual, y a ser posible de educación general básica, salte por los aires. Las falsas ...

Los tipos que conquistaron América la primera vez

Eran recios, acostumbrados a la adversidad, capaces de sobrevivir en las más adversas condiciones. Venían de un entorno duro y pobre que les impulsaba a poner a prueba su suerte en empeños aparentemente condenados al fracaso, como hacer largos viajes en condiciones de extremo peligro para encontrar nuevas tierras donde vivir mejor. Pero no hablamos de porqueros extremeños del siglo XV, sino de los humanos que realmente conquistaron las Américas, colonizándolas por primera vez hace entre 12.000 y 20.000 años; los siberianos que descubrieron América de verdad. Porque gracias a otra reciente hazaña de los indómitos exploradores del ADN antiguo a...

La última gran cultura chimpancé

En el norte de la República Democrática del Congo, donde este país linda con la República Centroafricana y la esquina de Sudán del Sur, hay una enorme área selvática llamada Bosque de Bili-Uele. Tan lejos está, y tan apartada de las áreas pobladas por humanos, que esta región de selva se ha conservado casi intacta, con animales viviendo en ella que han desaparecido en otros lugares. Los investigadores que se han aventurado hasta allí han encontrado elefantes de bosque, varias especies de jabalí selvático, hienas moteadas, cerdo hormiguero y papión de Anubis, entre otras especies más habituales como leopardos. Aunque quizá los animales menos c...

Belleza y complejidad de la evolución

Hace 25 años un científico estadounidense llamado Richard Lenski comenzó un experimento de evolución en el laboratorio con un único ejemplar de Escherichia coli, la bacteria más estudiada de la historia y uno de los seres vivos mejor conocidos. De ese único ejemplar extrajo 12 líneas diferentes de bacterias, que desde entonces se reproducen separadas las unas de las otras, dividiéndose y reproduciéndose; 58.000 generaciones de separación a estas alturas. Es el 'Long Term E. Coli Evolution Experiment' (experimento de evolución a largo plazo de E. coli), y está empezando a dar resultados. Lo que ocurre es que los resultados no son simples, y su...

Honrar a los héroes

Para que tu patria te haga un monumento lo ideal es morir sirviendo en el ejército, a ser posible cometiendo algún acto agresivo contra un enemigo malvado y superior sin esperanza de supervivencia, mejor si es durante el principio o el final de una guerra grande o en un momento sin guerras, para que tu muerte no quede enterrada entre el ruido de miles de otras. Como mínimo tendrás plaza en alguno de los numerosos monumentos al Soldado Desconocido, o si tu caso es lo bastante espectacular y sale en los periódicos igual acabas teniendo estatua propia, y hasta plaza, como Eloy Gonzalo en el centro de Madrid. Más complicado es conseguirlo si tu t...

Mueren los delfines, muere el mar

La luz del Sol llega a la Tierra tras un viaje de unos 8 minutos, y en el mar golpea a unas algas unicelulares de diversos tipos que saben atraparla y transformarla en carne. A su vez esas algas son devoradas por otros organismos uni o pluricelulares, que sirven de alimento a pequeñas gambas de tipo krill, que a su vez son cazadas y comidas por calamares, que son alimento de pequeños peces. Esos peces pequeños son la comida de otros mayores, que a veces acaban en las fauces de un superdepredador como un pez espada, un tiburón o un delfín. Es la cadena ecológica del mar, la base de la vida en nuestro planeta. La energía es recogida en la base ...

Los mamíferos teledirigidos

El grupo biológico al que pertenecemos, los mamíferos, se caracteriza entre otras muchas cosas por su elevado grado de comunicación, con el mundo exterior y entre los individuos de cada especie. En comparación con otros seres vivos tendemos a ser más sociales y curiosos, aunque en general los animales necesitamos imperiosamente establecer intercambios de información, aunque sólo sea para reproducirnos; tener dos sexos nos obliga a ponernos de acuerdo de alguna manera. Si no hay comunicación no hay reproducción, y la selección natural es bastante drástica a este respecto. De modo que mediante danzas (peces, reptiles, muchas aves), cantos y com...

Los humanos, que somos medio orcas

Si clasificamos a los seres vivos por su posición en la pirámide ecológica en una escala que va de 1 (plantas) a 5,5 (superdepredadores, como orcas y osos polares) los humanos en 2009 estábamos en el nivel 2,21; a mitad de camino de la cumbre. Esto nos sitúa respecto a impacto ecológico medio a la altura de las anchoas y los cerdos, con perdón; es decir, animales omnívoros con una importante parte de la dieta obtenida de las plantas. Según esta medida somos más vegetarianos de lo que pensamos, y mucho menos predador dominante de lo que soñamos. Pero según el estudio que obtuvo estos datos, publicado el pasado diciembre en la revista Nature, l...

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