9 posts de marzo 2014

Del pescado al ganado en la Gran Bretaña neolítica

Tras millones de años recorriendo los campos, incontables generaciones de caza de animales, aprovechamiento de carroña, pesca y búsqueda de todo tipo de vegetales comestibles según la estación, la Humanidad aprendió a cultivar cereales y a criar ganado y se asentó. Cambiaron una vida de variedad, poco trabajo variado e inseguridad permanente por otra de trabajo a destajo, alimentación muy reducida y mucha mayor seguridad de que ellos, y sus ahora numerosos hijos, sobrevivirían al invierno. Porque si una mala cosecha puede poner en riesgo a unos agricultores, una simple quincena de mala caza puede acabar con una tribu de cazadores recolectores...

Marte y Venus en la guerra

Todos lo hemos visto, quizá vivido: una chispa de tensión en la pareja, tal vez a causa de agentes externos; un breve pero feroz intercambio de palabras, la sombra de una bronca. Él reacciona con lo que los estadounidenses llaman ’stonewalling’; literalmente, construyendo un muro tras el que retira sentimientos y palabras. Ella tantea, intenta contactar, tratando de averiguar cuáles son las causas del problema. Los intentos de acercamiento de ella provocan en él mayor cierre, que aumenta el estrés, que ella intenta reducir con mayor contacto. Y la situación estalla. Marte y Venus, carne de comedia romántica (con grandiosa reconciliación) y de...

Peste, asesina de imperios

Hacia mediados del primer milenio las cosas en el Mediterráneo estaban encarrilándose. Roma había caído, pero en el imperio de Oriente un emperador brillante y agresivo llamado Justiniano estaba planeando y ejecutando un meticuloso plan de reconquista de occidente de manos de los bárbaros germanos: la Recuperatio Imperii. De hecho el Imperio Bizantino conquistó la costa dálmata, toda la Península italiana, buena parte del norte de África incluyendo la vieja Cartago arrebatada a los Vándalos e incluso porciones del sur de Hispania. Las perspectivas de resucitar el Imperio de Roma en todo su esplendor eran buenas: la Romanitas estaba regresando...

Los cristales y la magia

Para la ciencia un cristal es un sólido homogéneo formado por partículas (átomos, iones, moléculas) ordenadas en una estructura fija y repetitiva, lo que les proporciona características y propiedades particulares. Para algunas personas ciertos cristales son herramientas curativas, elementos capaces de alinear y sintonizar la energía interior desequilibrada del cuerpo enfermo. La regularidad de los cristales y la belleza de algunos de ellos hace que haya quien los considere curativos, y de alguna manera oscura científicos. Nada más lejos de la realidad: cualquier terapia que incluya el uso de cristales, normalmente en conjunción con masajes, a...

Cocinar nos hizo humanos

En el origen de nuestra rama evolutiva no éramos más que chimpancés capaces de andar de pie; monos de largo alcance. El cráneo de nuestros antepasados de hace 6 millones de años no era muy diferente del de nuestros parientes del género Pan, pero sus caderas sí; el primer salto evolutivo que nos diferenció del resto de los primates superiores fue andar erguidos. Desconocemos por qué, pero podemos deducir el efecto que provocó: al ser la locomoción bípeda mucho más económica, amplió enormemente el rango de territorio accesible. Durante muchos millones de años nuestros ancestros tenían un cerebro como el de un chimpancé, y probablemente una diet...

Sorpresa en la playa

A todos nos ha pasado: paseas por una playa cuando te encuentras con una masa gelatinosa, a veces morada, a veces transparente, a menudo aún pulsando. Las medusas a menudo embarrancan y acaban sus días arrastradas por las olas en una u otra playa; su poca movilidad y el hecho de que el sol las seca las convierte en víctimas con facilidad. Si alguna vez has sentido el lacerante ardor de sus caricias verlas convertidas en cucharadas de gelatina puede parecer incluso justicia poética. Pero lo que en las orillas del Mediterráneo es una cucharada de protoplasma cuando hablamos de Australia puede convertirse en otra cosa bastante diferente. Porque ...

La edad a la que nace el Otro

Los humanos pertenecemos al grupo de los Primates, que se caracteriza entre otras cosas por una intensa vida social. Vivimos en grupos, lo cual nos facilita enormemente cuestiones como la defensa frente a predadores, la explotación eficiente de recursos alimenticios o la cría de cachorros, que en nuestro grupo tiende a ser una tarea larga y complicada. Eso nos hace más eficientes y nos permite sobrevivir mejor; en general un primate solitario es un primate que dura poco en este mundo. Aunque no podemos olvidar otro papel que juegan los grupos, que es la lucha por el territorio; un tipo de guerra en la que el enemigo son otros iguales que noso...

El tercer defecto del olivino

Unos pocos representantes de la humanidad han estado en el espacio, incluso en la Luna, pero hay un lugar al que jamás ha llegado (ni llegará) un humano, a pesar de estar mucho más cerca: el manto terrestre. El interior de nuestro planeta nos estará siempre vedado por las extremas presiones y temperaturas que son su estado normal. Sabemos que existe, y la geología ha conseguido conocer muchos detalles de su composición y dinámica por medio de ingeniosos métodos como el análisis de las ondas que generan los terremotos. Pero nunca hemos siquiera llegado hasta allí; el sondeo más profundo jamás realizado, el Pozo Superprofundo de Kola, perforado...

El oscuro atractivo de la ‘desextinción’

Los humanos somos una plaga del ecosistema terrestre. Desde hace muy poco tiempo, en términos geológicos o evolutivos, desde que controlamos el fuego y el metal y luego el vapor y el átomo, estamos matando animales y plantas a escala industrial. Y así hemos conseguido ‘hazañas’ memorables que deberían cubrirnos de vergüenza, como la completa extinción de la Paloma Pasajera en un tiempo récord (de vertebrado más numeroso en Norteamérica en 1880 a la muerte de la última en 1914), el exterminio del Gran Alca (alimentó a los neandertales, últimos ejemplares estrangulados en 1844), la paulatina desaparición del Uro (antecesor de los toros, último ...

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