9 posts de abril 2014

La inútil espera de los aguacates

Las pruebas más sólidas de que el mecanismo conocido como Evolución por Selección Natural existe no son los grandes triunfos de la adaptación, puesto que lo bello, lo preciso y lo que funciona como una máquina de relojería puede explicarlo también cualquier divinidad medio competente. No, la Selección Natural triunfa de verdad cuando explica las anomalías; las rarezas, las absurdeces, las chapuzas de las que está repleto el mundo vivo que la descendencia evolutiva explica y que ninguna deidad digna de ese nombre firmaría. El apéndice en los humanos, los huesecillos del oído del mamífero repescados de la mandíbula de ciertos reptiles, los ilóg...

Contra la caries, chicle de combate

A lo largo de la historia muchos más soldados han perecido por enfermedad que por efecto de las armas. Juntar a miles de personas de procedencias diversas, alimentarlos mal, someterles a la intemperie y a todo tipo de esfuerzos y mantenerlos durante meses en situación de estrés crónico es una receta para que todo tipo de plagas y epidemias se ceben en las huestes, propias o ajenas. Innumerables sitios y escaramuzas, incluso campañas enteras se han decidido más por la mortandad de la peste, la disentería, la malaria u otra enfermedad contagiosa antes de que se conocieran las causas, y las curas, de estos padecimientos. Pero incluso hoy, con n...

Guapos, arrogantes, importantes: sociobiología humana

Los humanos somos una especie con dominancia jerárquica; es decir, que nuestra estructura social natural tiene diferentes niveles, unos superiores y otros inferiores. Este mecanismo, muy extendido en los Primates y también en otros mamíferos, evita conflictos y minimiza las tensiones internas, al reducir las luchas físicas a demostraciones de poderío con contacto físico. El sistema también organiza quién se reproduce más, aquellos que están en lo alto de su pirámide social, y quién menos; los inferiores, que pagan su bajo estátus con una menor capacidad reproductiva. Esto quiere decir que los que ocupan lo alto de la jerarquía se reproducen m...

Guapos, arrogantes, importantes: sociobiología humana

Los humanos somos una especie con dominancia jerárquica; es decir, que nuestra estructura social natural tiene diferentes niveles, unos superiores y otros inferiores. Este mecanismo, muy extendido en los Primates y también en otros mamíferos, evita conflictos y minimiza las tensiones internas, al reducir las luchas físicas a demostraciones de poderío con contacto físico. El sistema también organiza quién se reproduce más, aquellos que están en lo alto de su pirámide social, y quién menos; los inferiores, que pagan su bajo estátus con una menor capacidad reproductiva. Esto quiere decir que los que ocupan lo alto de la jerarquía se reproducen m...

Mimados niños neandertales

Regalamos a nuestros hijos miniaturas de las herramientas con las que nos ganamos la vida, porque el juego es una forma de prepararnos para las responsabilidades de lo adulto. Permitimos a los niños fracasar cuando intentan imitarnos, porque nos hace gracia que intenten ser como nosotros y les toleramos que fracasen al hacerlo. Y si tenemos la desgracia de perder a un hijo nuestro dolor es infinito, se expresa en la más absoluta desolación y en los más elaborados ritos funerarios para exorcizar el desgarro de la pérdida. Desde el punto de vista evolutivo es lógico, dado que los humanos somos animales 'K extremos', caracterizados por tener poc...

Hambrunas, cólera, opio y el Año sin Verano: Tambora

La historia es la narración que nos construimos a partir de los acontecimientos que sucedieron en el pasado y las conexiones entre ellos. Fabricamos cadenas de causas y efectos para intentar explicar los porqués de lo sucedido en tiempos pretéritos, porque necesitamos comprender. Y sin embargo obviamos causas gigantescas porque ocurrieron donde no debían, o porque no somos capaces de comprender los efectos que causamos. Hace 199 años, dos meses antes de la derrota final de Napoleón Bonaparte en Waterloo, un acontecimiento en el otro extremo del planeta causó muchos más muertos que este último latigazo de fiebre postrevolucionaria francesa. Su...

Las plantas biónicas

Prácticamente toda la vida en la Tierra (excepto un puñado de quimioautótrofos) depende de un único recurso, la luz solar; y de un único proceso, la fotosíntesis. La transformación de la energía solar en energía química es la base de todos los ecosistemas terrestres, con la puntual excepción de alguna fumarola hidrotermal. Las plantas captan la luz y la convierten en energía biológica, y los animales comen plantas u otros animales que comen plantas): ésta es la ley ecológica básica. Casi todo lo que está vivo depende de la fotosíntesis. Por lo cual es curioso que se trate de un proceso tan poco eficiente: se calcula que las plantas transforma...

Un sensor de tres metros de largo

Para los griegos el unicornio no era un animal mitológico, sino real, que vivía y coleaba en la lejana y mítica India. Algunas de sus descripciones eran claramente animales de la familia de las gacelas o rinocerontes, pero la más típica que luego heredaría la Edad Media europea era la de un caballo con un único cuerno retorcido en la frente de hasta un metro de longitud. Aunque este tipo de unicornio jamás existió, lo cierto es que sus cuernos sí que son reales, y que se traficó con ellos durante milenios. Solo que no corresponden a unicornios, ni son cuernos; se trata de colmillos izquierdos de Narval (Monodon monoceros), una pequeña ballena...

El pesticida diabólico

¿Qué es un pesticida? En esencia es un veneno que mata antes/más deprisa a otros animales y plantas (a los que denominamos ‘pestes’) que a nosotros. Lo malo es que en este planeta todos los seres vivos estamos emparentados, por lo que los venenos que matan a uno también suelen ser tóxicos para los demás. Por eso los toxicólogos dicen que no hay sustancias tóxicas, sino dosis: hasta el agua en exceso puede matar. Los pesticidas, sin embargo, son más tóxicos para las plagas, y así nos ayudan a librarnos de ellas. Sus efectos pueden ser múltiples: bloqueando proteínas a nivel celular, provocando cambios sanguíneos, inactivando órganos, haciéndos...

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