10 posts de noviembre 2014

El ‘abejocalipsis’ y los neonicotinoides

Los humanos somos máquinas de sacar conclusiones apresuradas. Dado un efecto buscamos inmediatamente una causa, y somos tan duchos en encontrarlas y nos desconcierta tanto no hacerlo que si no la hay, nos la inventamos. Así es como nacen todas las supersticiones, y ésta es la razón de que la investigación científica y médica a menudo parezca lenta, tediosa y antiintuitiva: una buena parte del trabajo del científico consiste precisamente en tratar de eliminar las innumerables trampas de percepción y comprensión que nos hacen relacionar cosas que no están relacionadas. Este verano apareció una de estas relaciones causa-efecto para explicar el m...

La triste vida del pavo de Acción de Gracias

El Día de Acción de Gracias es la más estadounidense de las fiestas. Fue unificada por decreto presidencial nada menos que por Abraham Lincoln en 1863 y sirve para conmemorar un probablemente mítico banquete en la colonia inglesa de Plymouth en 1621 para celebrar la buena cosecha, obtenida en buena parte con el concurso de los indios locales de la tribu Wampanoag. A partir de la década de 1660 se convirtió en una fiesta popular aunque no acabó de celebrarse el mismo día hasta la década de 1870, después de la Guerra de Secesión. En diciembre de 1941 Franklin D. Roosevelt cambió la fecha, del último al tercer jueves del mes de noviembre, por ra...

Vidrio romano en el corazón de Japón

El mundo era mucho más grande en la antigüedad; si no en dimensiones, desde luego que sí en el tiempo necesario para cruzarlo de uno al otro extremo. El viaje por tierra era lento y trabajoso en las regiones que disponían de buenas redes de caminos, que no eran muchas; y desesperante y peligroso en los desiertos y zonas despobladas. Con frecuencia era el barco el transporte más rápido entre áreas muy alejadas, siempre contando con las caprichos de la navegación y la geografía. Por eso durante milenios hubo zonas del mundo que apenas estuvieron en contacto; por eso se crearon los conceptos de un Oriente y un Occidente diferentes y separados po...

El problema de los fósiles falsos

Paradójicamente el aumento del interés por la paleontología podría causar un verdadero destrozo en nuestro conocimiento de algunas épocas clave de la historia evolutiva. Y todo porque los fósiles se han hecho demasiado deseables. Los restos fósiles son un inestimable recurso no renovable; testimonios del pasado que nos ayudan a reconstruir y comprender la evolución y sin los cuales es imposible reconstruir la historia de nuestro planeta, nuestra historia. Pero como todo recurso escaso y de valor incalculable, acaban por dar dinero. Eso significa que hay mercados de materiales paleontológicos donde museos, científicos y simples coleccionistas ...

El megabarco que se rompió, segunda parte

El 17 de junio de 2013 el portacontenedores de la Mitsui O.S.K. Lines MOL Comfort se partió en dos pedazos mientras navegaba con mal tiempo a unas 200 millas náuticas de Yemen camino del puerto de Jeddah, en Arabia Saudí. Ambos trozos quedaron a flote, pero acabaron por hundirse: la sección de popa el día 27 de junio y la de proa el 11 de julio después de prenderse fuego por causas desconocidas y de arder durante varios días. Las imágenes del barco partido antes de la separación y hundimiento de los fragmentos son muy impresionantes; antes del accidente el MOL Comfort tenía el mismo aspecto que su gemelo, el APL Poland, que aparece en la imag...

La pesadilla de los vegetarianos: pesticidas endógenos

Como la mayor parte de las plantas de su familia como el tabaco o los tomates las patatas originales son tóxicas. Y también lo son en estado natural un montón de vegetales que nos comemos convertidos en verduras. Es una realidad: las plantas se defienden de los depredadores que las devoran, como nosotros. Se cargan de sustancias venenosas, o tóxicas, o al menos de mal sabor para evitar que el tropel de insectos, mamíferos y aves que está ahí fuera esperando a hincarles el diente las deje hechas un guiñapo. En algunas ocasiones estos sistemas fracasan, como ocurre con la capsaicina que los chiles almacenan en sus frutos para disuadir a los mam...

Las complejas narices de los dinosaurios blindados

Cuando se descubrieron los dinosaurios gigantes los imaginamos como lagartos grandes, con sus patas saliendo lateralmente del cuerpo, su sangre fría y su característico torpor en climas con temperaturas por debajo de lo tropical. Luego nos dimos cuenta de que en un animal de ese tamaño no hacía falta un sistema de homeostasis para garantizar la temperatura interior: la mera masa muscular, unida a la regla de que los grandes animales radian relativamente menos calor (la relación masa/volumen en una esfera) casi garantiza que tenían la sangre más que tibia, y muy probablemente un nivel de actividad más que notable. Pero en los muchos dinosaurio...

Los mejores navegantes de la historia y sus trucos

En el Pacífico las distancias son inmensas, aterradoras; entre una isla y la siguiente puede haber 50 kilómetros, o 100, o 500, y fallar no es una buena idea: una isla es un blanco muy, muy pequeño en la inmensidad del mar, y no encontrarla significa morir. Tan grandes son las distancias que en la Segunda Guerra Mundial los estadounidenses usaban aviones y barcos diferentes para la guerra en este océano, más grandes, menos ágiles pero con mucho mayores reservas de combustible. Y sin embargo a lo largo de los últimos 3 milenios un grupo de personas con probable origen en el Sudeste Asiático fueron colonizando prácticamente todas las islas del ...

Déficit de atención: enfermedad de circunstancias

El trastorno por Déficit de Atención con Hiperactividad (TDAH, ADHD en sus siglas en inglés) se ha convertido en una de las enfermedades sicológicas más diagnosticadas entre los jóvenes, hasta tal punto que en los EE UU afecta nada menos que al 11% de toda la población en algún momento entre los 4 y los 17 años. Fijémonos en esa cifra: más de 1 de cada 10 niños estadounidenses es diagnosticado, y con frecuencia medicado, por una afección sicológica que hace un par de décadas simplemente no existía. O algo en nuestro medio ambiente está provocando cambios en el cerebro de las nuevas generaciones a una velocidad aterradora o nuestros criterios ...

No pesan los años; pesa la mente

Todo se puede arreglar, menos los impuestos, la vejez y la muerte. Eso nos han enseñado y así lo creemos, confirmado como está por nuestra propia experiencia: no sólo conocemos a gente mayor que cada vez puede menos en lo físico y lo intelectual, sino que nosotros mismos (ay) ya no somos lo que éramos hace unos lustros. El cuerpo se resiente de abusos y cuidados, y la mente deja de ser tan ágil, o tan poco ágil, como lo fuera antaño. Esto ocurre desde que el tiempo es tiempo, ya que todos los seres vivos envejecen y, finalmente, mueren, y así ha sido siempre. Por lo que si cogemos a un grupo de ancianos, con sus achaques y sus debilidades, y ...

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