10 posts de diciembre 2014

Un sistema operativo hecho de música

Uno de los detalles más hermosos y menos conocidos de la perdida era de los grandes veleros es el hecho de que funcionaban con música. Las decenas de velas, los mástiles, jarcias y vergas que formaban el aparejo estaban sujetos y se maniobraban por medio de cabos, cada uno de los cuales tenía su propio y único nombre; una parte fundamental de la formación de las tripulaciones era aprenderse estos nombres de modo instintivo en cada barco para poder recibir órdenes en una emergencia a las que reaccionar instantáneamente y sin pensar. La vida de todos a bordo dependía de ser capaces de recoger o largar velas en los momentos apropiados, ya que el...

Necesitamos compañía como comer

A todos nos gusta estar solos de vez en cuando; alejarnos del mundanal ruido, tener un rato para nosotros mismos sin compañías ni interrupciones. Y sin embargo sabemos con certeza que la soledad es perniciosa para nosotros, hasta el extremo de que la compañía de otras personas es tan importante para nuestra salud como la comida o el aire. Pasa suficiente tiempo sin respirar, o sin comer, y lo lamentarás; pasa suficiente tiempo en solitario y tu mente acabará por romperse. Somos unos primates tan extremadamente sociales que para nosotros estar en compañía es imprescindible. Incluso la salud física se ve afectada: el cuerpo reacciona a la soled...

Los microbios de las rocas profundas

Hay seres vivos en todos los rincones de nuestro planeta, o sea que no debería sorprendernos demasiado que aparezcan en lugares cada vez más inverosímiles. Pero encontrar bacterias vivas a más de 2,4 kilómetros bajo el fondo marino, es decir, sepultadas por casi dos kilómetros y medio de rocas, sorprende. Y eso es lo que acaba de descubrir una expedición en las muestras extraídas tras taladrar bajo el océano Pacífico cerca de Japón: bacterias que sobreviven en condiciones de vida que son difíciles de imaginar. Sin sol ninguno que sostenga un ecosistema fotosintético, con un metabolismo ultralento basado en la digestión de rocas y compuestos i...

La mortandad de las ostras

Su sabor es indescriptible y sublime: saben a mar, por supuesto, pero también contienen aromas de café, de chocolate o amargos de vino tinto dependiendo de su origen. La carne a muchos les parece blanda, babosa y desagradable, pero en muchas variedades es firme y gratamente crujiente al morder. Pueden prepararse en muchos tipos de guisos y platos, pero como mejor están quizá sea crudas, aún vivas según los más puristas de modo que cuando se les echan un par de gotas de zumo de limón aún se muevan. Algunas, como las de según qué desembocadura francesa, las de la Bahía de Chesapeake en los EE UU o las del Estrecho de Bass entre Tasmania y Austr...

Repuestos para personas: fabricando órganos

Muchas veces las personas caen enfermas y mueren porque fallan sus órganos vitales. Pero estamos a punto de disponer de recambios para nuestros cuerpos; es decir, de poder fabricar a voluntad órganos que después podamos implantarnos para reemplazar aquellos que ya no nos funcionan por edad o enfermedad. De hecho el aspecto quirúrgico, la fontanería con permiso de los cirujanos, está perfectamente resuelta: desde el primer trasplante de un órgano con éxito (un riñón, en Boston, en 1958; antes hubo intentos varios que fracasaron) se han puesto a punto técnicas para implantar órganos de reemplazo para casi todos los más importantes sistemas del ...

Libros para descifrar el linaje de las ovejas

Hoy hay niños que sólo las han visto en las ilustraciones de los cuentos o en las granjas-escuela, pero la oveja ha sido una compañía íntima de la Humanidad desde su domesticación en el Creciente Fértil hace unos 9.000 años a partir del Muflón Oriental. Durante muchos milenios ‘pastor’ era una de las más comunes profesiones, y en según qué épocas el control del comercio de lana y sus industrias anejas era un símbolo de pujanza económica para países e imperios como el Español en los siglos XVI y XVII. Hasta tal punto que exportar ovejas de la raza merina, afamada por su lana, era gravísimo delito en España hasta que el primer rey Borbón españo...

Estamos durmiendo mal

El estrés lleva al insomnio; el insomnio a estar con la cabeza a media asta, a cometer errores, a trabajar mal y rendir poco, lo que complica el estrés. Y el círculo se cierra: esas noches dando vueltas en la cama, esas madrugadas blancas de infinito cansancio y completa imposibilidad de conciliar el sueño, esa agonía. Pensaríamos que con los millones de años que nuestra especie (y antecesoras) hemos pasado durmiendo una tercera parte de nuestras vidas, esto sería algo que cualquier ser humano debería hacer bien. Al menos experiencia no nos falta. Y sin embargo si un historiador estadounidense tiene razón desde el siglo XIX estamos durmiendo ...

Bricolaje espacial: el blanco final de la New Horizons

La sonda New Horizons está a punto de despertar para iniciar su raudo sobrevuelo del degradado no-planeta Plutón en el verano del próximo año, pero podría recibir una nueva misión todavía más lejos. New Horizons se diseñó como un viaje de sólo ida con la máxima velocidad posible, con el objetivo de alcanzar la órbita del remoto ex-planeta en un tiempo razonable. Esto implica que después de su rápido encuentro (a 40.000 km/h) la ruta de la sonda la alejará del Sistema Solar para siempre, en una ruta sin nada a la vista. Al menos cuando se lanzó la New Horizons, porque desde entonces los astrónomos han estado muy ocupados rastreando el área más...

El largo camino del abejero

El vídeo, creado por los especialistas gráficos 422 South a partir de datos reales capturados por la Universidad de Amsterdam. muestra casi un año en la vida de un grupo de Abejeros Europeos con residencia en el bosque holandés de Veluwe, concretamente 2010. El Abejero es una rapaz de mediano tamaño poco común por su alimentación, basada casi exclusivamente en abejas y avispas que atrapa en sus colmenas y devora con fruición, protegido de las picaduras por su espeso plumaje. Al principio el gráfico representa los movimientos de una docena de ellos hasta la época de reproducción, con sus movimientos concentrados en los alrededores del bosque o...

Los buzos atómicos

Para pasar mucho tiempo buceando hacen falta varios componentes. Un suministro seguro y fiable de oxígeno mezclado con diversos gases según la profundidad; luz, y algún modo de mantener la temperatura corporal. El frío puede convertirse en un serio problema dada la inmensa capacidad de robar calor que tiene el agua. Para resolver el problema se han desarrollado muchos sistemas que todo buzo conoce. Están los trajes ‘húmedos’ de neopreno, en realidad una espuma de goma en capas más o menos finas (de 1 mm a 5 o 7 mm) que se ciñe mucho al cuerpo para crear una fina capa de agua caliente entre ella y el cuerpo del buceador; a gran profundidad las...

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