10 posts de mayo 2015

El caso más frío: asesinato en Atapuerca

La policía estadounidense llama ‘casos fríos’ a aquellos asesinatos que no han podido resolverse en una investigación rutinaria; las estadísticas afirman que si un homicidio no se resuelve en los primeros días es muy difícil que se resuelva jamás. Si el asesino no es descubierto pronto es muy probable que las pistas desaparezcan, los testigos olviden o confundan, las coartadas sean más difíciles de comprobar, y que el crimen quede impune. El presente caso, sin embargo, es el caso más frío de la Historia y la Prehistoria, porque el crimen se cometió hace al menos 430.000 años. Y sin embargo parece que las evidencias son claras: uno de los huma...

Australia y las avispas malasias

La noticia puede parecer poca cosa, pero es interesante; Australia va a importar avispas de malasia para luchar contra una plaga de hormigas locas, algo que llama la atención por el extremado cuidado que tiene Australia con las importaciones de seres vivos. Aunque de tamaño continental Australia es una isla y lo lleva siendo desde hace muchos millones de años. La consecuencia es que la fauna y la flora de aquel país son únicas, diferentes, espectacularmente originales. La ausencia de contacto con otras masas continentales ha permitido la evolución de todo un ecosistema basado en grupos diferentes a los comunes en otras partes proporcionando u...

Cuando el olvido cura

A todo aprendemos; incluso a estar enfermos. El cerebro humano se adapta al dolor y a las incomodidades que provoca el fallo orgánico, a veces para mal. O hasta para muy mal; según una hipótesis el dolor fantasma que a veces sigue a un trauma como una amputación puede provenir simplemente del aprendizaje del cerebro. Sometido a un intenso estímulo doloroso el sistema nervioso se recalibra y desde ese momento considera como dolor cualquier estímulo que recibe desde esa zona, incluso cuando los nervios encargados del dolor han sido destruidos quirúrgicamente. Los ataques de epilepsia se pueden asociar a las circunstancias concretas en las que s...

La sonrisa y la historia de un país

La sonrisa humana es un gesto peculiar: en la mayor parte de los primates, nuestros parientes, el gesto de tensar los labios y descubrir los dientes es una amenaza, un signo de agresión inminente. En los humanos, en cambio, la sonrisa es un gesto universal de bienestar, de reconocimiento,, de amistad y de paz. Es tan potente que hasta los bebés reaccionan automáticamente a ella, y la usan ellos mismos antes de poder aprender nada; es tan propia de la especie que la conocen y entienden todos l,os pueblos de la Tierra. Lo cual no quiere decir, por supuesto, que todas las sonrisas sean iguales, o que la cultura de todos los países o regiones de ...

El terror de los Neandertales

Nuestras cómodas y civilizadas vidas nos han hecho olvidar, pero los humanos hemos vivido la mayor parte de nuestra historia en el miedo; en el constante no saber a cada momento cuándo iba a ser el último aliento de nuestras vidas. La vida de los seres humanos era corta, brutal y desagradable, y estaba apuntalada por intensos periodos de genuino terror; desde el miedo a morir de hambre porque la caza escasea o la cosecha puede fallar al miedo a la oscuridad y a lo que en ella acecha. Porque los predadores capaces de matar a una persona, niño o adulto, han sido abundantes en nuestro pasado: desde lobos y osos a leones, hienas, leopardos y (si ...

Boceto de un manifiesto cientifista

Cientifista es un neologismo que se pretende peyorativo creado por personas que piensan que defender la primacía de la ciencia y la razón sobre el conocimiento humano es una especie de detestable manía contraria al espíritu humano; una ideología que ciega a sus partidarios frente a otras formas de conocimiento provenientes del mundo del espíritu y lo subjetivo. Defensores del conocimiento arcano, pretérito y espiritual; creyentes en terapias basadas en cultos antiguos, defensores de la subjetividad como fuente de conocimiento y por supuesto los seguidores de cualquier fe religiosa basada en un libro sagrado quieren convertir la palabra en des...

Más sexo no proporciona mayor felicidad, ¿o sí?

Las revistas científicas, y no digamos las no científicas, están repletas de un consejo que se repite como un mantra: aumentar la frecuencia de las relaciones sexuales nos hace más felices. Es decir, que a más sexo más felicidad en una relación causal que nos permite manipular nuestra conducta para mejorar nuestro estado de ánimo: está en nuestra mano ser menos infelices simplemente practicando las artes amatorias con mayor denuedo. Este repetido consejo se basa en un dato real: las parejas que afirman tener mayor número de relaciones sexuales también tienen puntuaciones más altas en la escala de la felicidad subjetiva. El problema es que ded...

Gigantescas olas invisibles

Algunas de las olas más grandes, majestuosas y terribles del planeta Tierra están para siempre fuera del alcance hasta de los surferos más intrépidos. Porque resulta que estas olas, que pueden superar los 200 metros de altura en sus rompientes, son submarinas; están bajo la superficie. Aunque el hecho de que no se vean no quiere decir que carezcan de importancia: pueden recorrer miles de kilómetros, y crean turbulencias submarinas a gran escala que mezclan las aguas de los océanos y de esta forma influyen en el clima global. Estas olas, llamadas internas, están formadas por los vientos y la propia gravedad al igual que sus primas que conocemo...

La revolución de los secuenciadores de bolsillo

La posibilidad de secuenciar el ADN de modo relativamente económico está revolucionando la biología, y va camino de hacer lo mismo con la medicina. Desde el primer secuenciador automático, lanzado en 1987 por Applied Biosystems, hasta los más recientes NSG (next generation sequencers, secuenciadores de nueva generación) impulsados por el Proyecto Genoma Humano la tecnología ha avanzado mucho y ha abaratado notablemente el secuenciar genomas completos. Y sin embargo las máquinas secuenciadoras automáticas siguen siendo enormes aparatos, del tamaño de un lavavajillas (como los 3730xl DNA Analyzer de Applied Biosystems que aparecen en la imagen)...

La vida en aquel otro planeta

La Tierra hace 2000 millones de años es un tiempo tan absolutamente remoto que ni siquiera sabemos cuál era la distribución de los continentes o la localización de las (pocas) áreas de roca que se han conservado hasta hoy. Literal y figurativamente era Otro planeta entonces. Sabemos que poco antes se había producido un titánico cambio en la atmósfera, fruto de la contaminación masiva producida por un grupo de seres vivos recién llegados que había provocado una verdadera masacre entre los habitantes del planeta. Llamamos a aquel momento el Gran Evento de Oxigenación, que transformó la atmósfera de un medio anaerobio a otro saturado de oxígeno,...

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