9 posts de junio 2015

El estornudo de las plantas

Los vegetales se caracterizan porque no se mueven del sitio; aunque son capaces de increíbles proezas de movimiento in situ a cámara lenta lo cierto es que estar anclados al suelo (casi todos) impide que puedan vagabundear gran cosa. Lo cual tiene muchos inconvenientes y alguna ventaja, como por ejemplo que el contagio de enfermedades entre plantas es bastante limitado en términos geográficos: ningún vegetal va a darse un garbeo por el prado contagiando sus enfermedades a todo congénere con el que se cruce. Sin embargo las plagas vegetales existen, y se extienden entre plantas situadas en las proximidades; algo especialmente importante de com...

El atardecer en mundos remotos

Tras un día de duro trabajo que te ha dejado los tentáculos para el arrastre llega el momento del merecido descanso y de deleitar tus cansados ojos (pongamos, 18) con la puesta de sol. La estrella que da la vida a tu mundo va deslizándose hacia la noche mientras el cielo va cambiando de color, desde un blanco intenso a mediodía hacia un profundo y casi celeste azul que se convierte en un maravilloso y romántico tono verde intenso justo al tocar el horizonte; un tono que te hace echar de menos a tus 6 parejas de 5 sexos. Y si, la existencia de seres capaces de disfrutar de un atardecer (con tentáculos y 18 ojos) es imaginaria, pero la puesta d...

La muerte del perro mecánico

Perder una mascota puede ser tan desgarrador como perder a un amigo o a un miembro de la familia. Somos capaces de amar a nuestros perros, gatos, hámsters, periquitos, caballos o conejos con la misma intensidad que a una persona, y tener la misma intensa sensación de pérdida cuando mueren. Lo cual ocurre con desgarradora frecuencia, ya que la mayoría de las mascotas son animales pequeños de vida mucho más corta que la media de la humanidad. Hay a quien la experiencia de perder una mascota le hace renunciar para siempre a reemplazarla por otra. Y hace unos años hubo gente que por ésta y otras razones decidieron optar por una mascota diferente:...

Protodomesticación: cuando monos y lobos cooperan

En las estepas herbáceas de las mesetas etíopes una extraña alianza está teniendo lugar. Algo que recuerda mucho a los primeros pasos que debió dar la especie humana para cooperar, primero, y modificar más tarde a los lobos, para acabar creando los actuales perros; una especie de primitiva domesticación de cánidos salvajes. Solo que esta vez el primate responsable no pertenece a la especie Homo. Se trata de Geladas, monos del grupo de los babuinos que en las mesetas de Etiopía viven en enormes grupos de cientos de animales, encontrando alivio y refugio frente a los predadores en los números. Y que en la meseta de Guassa (seguro que en el idio...

La retorcida mente de los peces

Cooperación entre individuos e incluso entre especies diferentes para evadir predadores o incluso para cazar. Comportamientos premiados y otros castigados en complejas interacciones. Ejemplos de engaño, lo cual presupone un cierto nivel de Teoría de la Mente; preocupación por la propia reputación en el ‘vecindario’. Resulta que los peces, ese heterogéneo grupo de animales que viven en el mar, tienen comportamientos que revelan un nivel de inteligencia muy superior al que habitualmente se les atribuye. Tan superior que están poniendo en serios apuros a las teorías tradicionales de la socialización y la inteligencia de los animales, sospechosam...

El sexo y el cuello de las jirafas

La biología es la evolución, y la evolución es sexo; de modo que en un metafórico pero muy real sentido todo lo que tiene que ver con la biología es al final cuestión de sexo, incluso un paradigma de la pelea entre distintos modos de evolución como el el cuello de la jirafa. En tiempos puesto como ejemplo de evolución ‘lamarckiana’, en la que los organismos vivos adquieren nuevos rasgos respondiendo a estímulos ambientales, la peculiar anatomía de este artiodáctilo ha sido explicada por diferentes teorías funcionales. La elevada longitud de su cuello, pese a tener el mismo número de mismas vértebras cervicales que el resto de los mamíferos, i...

Maravillas de la medicina medieval

A veces ejercer de arqueólogo tiene que resultar bastante asqueroso. Y no porque uno se vea obligado a meter la mano en agujeros llenos de bichos o haya que entrar en cavernas repletas de restos humanos momificados, como el infausto Dr. Jones hacía en alguna de sus películas, sino por las cosas aún más repugnantes que pueden aparecer en una excavación. Un buen ejemplo es la excavación del último edificio superviviente del monasterio agustino medieval de Soutra, en Escocia, no lejos de Edimburgo. Fundado en 1164 Soutra fue el hogar de la Casa de la Santísima Trinidad, uno de los hospitales más importantes de toda Escocia en la Edad Media, desd...

Pan de comer y pan de beber en el Egipto faraónico

La imagen corresponde a uno de los tesoros custodiados en el British Museum: una ofrenda encontrada en la tumba del faraón Mentuhotep II de la Dinastía 11, muerto hace entre 4.000 y 4.500 años. Se trata de una miniatura que representa no soldados, o barcos, o ritos religiosos, sino un proceso de la vida cotidiana de la época: la fabricación de cerveza. Porque en la época la cerveza era uno de los pilares básicos de la alimentación egipcia, más nutritiva que el pan y probablemente menos peligrosa de beber que el agua del Nilo. El truco consiste en que los humanos somos incapaces de asimilar los nutrientes a partir del grano de cereal crudo: ne...

La 'segunda luna' de la Tierra

Si mira por la ventana una noche, verá una. Si lee la literatura, oirá hablar de una. Si consulta una tabla de mareas tendrá los parámetros de una. Si pregunta a cualquiera por la calle, le dirá que una. Pero lo cierto es que todas estas fuentes de información están equivocadas: el planeta Tierra no tiene sólo un satélite natural, tiene por lo menos dos. En efecto: tenemos una Segunda Luna mucho más pequeña, mucho más oscura y en una órbita mucho más complicada que la primera. Tan pequeña, tan oscura y tan complicada que hasta 1986 no vimos y hasta 1997 no nos percatamos de que 3753 Cruithne, que así se llama nuestra Segunda Luna, traza una ó...

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