12 posts de febrero 2016

El gran predador del Cámbrico

Desde arriba, el cazador acechaba con su excelente visión. Alertado de dónde se encontraba su presa por las señales que esta hacía al moverse, saltaba sobre ella colocándose de tal modo que podía capturarla mejor con sus patas, con las que luego la llevaba a su boca. Pero no hablamos de un águila devorando conejos, o de un león atacando gacelas, sino de un trilobites acechando su comida en los mares del Cámbrico, hace 500 millones de años. Y la escena no es ficción: está basada en el análisis cuidadoso de estratos de esa edad realizado por paleontólogos de la Universidad de Missouri y publicado recientemente. Algo mucho más importante de lo q...

La belleza y la memoria

Desde un punto de vista evolutivo puede concluirse que todo lo que hacemos, lo hacemos para practicar más el sexo. El objetivo de nuestras adaptaciones y capacidades biológicas es aumentar el número de las copias que dejamos para esparcir nuestros genes lo más posible. Y si tiene dudas al respecto, vea de qué sutiles maneras la selección natural ha refinado cada aspecto de nuestra estructura para aumentar las posibilidades de relación sexual con vistas a la descendencia: según un reciente estudio nuestra memoria se ve mejorada automáticamente en el momento en el que contemplamos a un miembro atractivo del sexo opuesto. Una capacidad tan parti...

Diferentes idiomas, diferentes cerebros

Estamos acostumbrados a distinguir entre cuerpo y mente; entre lo que está determinado por los genes, las células y las hormonas y aquello que viene fijado por la cultura, las normas y el recuerdo. Naturalmente asignamos a la evolución por selección natural todo lo que tiene que ver con nuestra parte material, y dejamos para la ‘lamarckiana’ evolución cultural todo lo demás. Pero las cosas no son tan sencillas: somos máquinas de una enorme complejidad y capaces de enormes proezas de intelección en buena parte porque la selección natural nos ha construido unos cerebros de enrome capacidad plástica. La memoria, el recuerdo y la cultura no viene...

Las falsas tristezas del invierno

En invierno los días son cortos, a menudo oscurecidos aún más por la presencia de nubes o nieblas. El frío hace que nos refugiemos en casa, evitando exponernos a las inclemencias pero robándonos al mismo tiempo las ventajas del aire libre. Los árboles pierden las hojas y quedan reducidos a esqueletos vegetales. Los días se arrastran, cada uno más lúgubre que el anterior, cada noche más oscura, hasta que la primavera se olvida; hasta que en lo más profundo del invierno parece que nunca se acabará. Winter is coming, desde luego; y se da por supuesto que el invierno se convierte en un peso sobre nuestro estado de ánimo y que los humanos que tene...

Un crowdfunding para salvar al Kakapo

Pueden llegar a los 60 cm. de largo y a pesar 3 o 4 kilos, lo cual no es un animal muy grande a no ser que seas un loro. Que es el grupo al que pertenece el Kakapo de Nueva Zelanda, Strigops habroptilus: el loro, o técnicamente mejor la cotorra más grande del mundo. Tan grande que no puede volar, ya que sus débiles alas y plumas le sirven como mucho para mantener el equilibrio o para amortiguar la caída en los saltos. La carencia de vuelo hace que su esternón sea también ligero y débil, y los músculos de la zona (la ‘pechuga’) mucho más pequeños en proporción que sus parientes. Como corresponde a su situación en el rincón más alejado del plan...

137 años de experimento, y contando

En algún lugar del campus de la Universidad Estatal de Michigan se oculta un secreto: el experimento más longevo de la historia de la ciencia. Y sí, es más antiguo que el famoso Experimento de la Gota de Brea, que en su versión más conocida no arrancó hasta 1927, mientras que el de Michigan se puso en marcha en el otoño de 1879. Por aquella época Chile, Bolivia y Perú combatían en la Guerra del Pacífico; en España Alfonso XII, viudo tras el fallecimiento de María de las Mercedes de Orleans, contraía matrimonio con su segunda esposa Maria Cristina de Habsburgo-Lorena, se descubrieron las pinturas de Altamira, se funda el PSOE y se instala el p...

El planeta jardín

Todos queremos llevar una vida más sana, más auténtica, menos artificial. Todos, con muy escasas excepciones, estamos por preservar los últimos espacios de naturaleza pura y sin adulterar ni contaminar, tanto que estamos dispuestos a movilizarnos y hasta a poner algo de dinero para salvar de las garras del comercio y la industria los últimos rincones intactos. Todos guardamos dentro del alma una romántica pulsión a regresar a la selva, el bosque, la sabana; a volver a los espacios anteriores a la civilización que imaginamos como la propia naturaleza de entonces: vírgenes, bellos, mejores. Nos olvidamos, por supuesto, de las cosas malas que ti...

Reivindicación de los fofisanos

Durante años nos han vendido una mentira, y hemos sufrido por ello. Ahora resulta que es posible tener unos kilos de más y al mismo tiempo estar sano como una manzana; lo que nos han contado sobre el Índice de Masa Corporal (IMC o índice de Quetelet) y la salud resulta ser falso. Esta medida de la rotundidad de la persona se calcula dividiendo la masa (el peso en kilos) entre la estatura (en metros) al cuadrado, y se considera que sus valores normales están entre 18,5 y 24,99. Por debajo de 18,5 los valores indican delgadez, extrema cuando el índice está por debajo de 16. Por encima de 25 yhasta 29,99 el índice marca sobrepeso, obesidad estri...

Los robots, a por la banca privada

El imparable avance de la inteligencia artificial no respeta nada; ni siquiera las más rancias, establecidas y lucrativas costumbres están a salvo de la robótica invasión. Como demuestra el hecho de que el avance de los algoritmos esté minando ahora los beneficios de la banca privada, ese rincón del sector financiero especializado en gestionar los abultados patrimonios de los que mucho tienen, a cambio de pingües réditos, claro. Resulta que los verdaderamente ricos se están pasando a un nuevo tipo de gestores que son mucho más baratos, y cada vez más inteligentes: los ‘roboasesores’, programas informáticos que les aconsejan cómo, cuándo y qué...

El optimismo de las últimas palabras

¿Cómo nos enfrentamos los humanos a la muerte próxima? ¿Llegamos a ella llenos de rencor y desesperación o somos capaces de sobreponernos a la inminencia de nuestra desaparición con entereza? Según la Teoría de la Gestión del Terror (TMT en sus siglas en inglés) la mente que se enfrenta a su mortalidad inminente genera diferentes ideas para sobreponerse, esforzándose ante todo en mantener una buena imagen de sí misma y la búsqueda de algún tipo de significado a su existencia, pronto finalizada. Justo antes de una muerte prevista la mente se apartaría de pensamientos morbosos o de tristeza por lo perdido en busca de un sentido más allá del fin...

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