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Clair Patterson, químico analítico

    viernes 26.may.2017    por Pepe Cervera    0 Comentarios

La familia de Clair Patterson no era rica ni especialmente educada, pero él agarró de joven la pasión por la química que le llevó a tener una carrera prodigiosa: de colaborar en el desarrollo de la primera bomba atómica (para su espanto) a calcular la verdadera edad del planeta Tierra y a salvar la vida y el intelecto de millones de seres humanos al descubrir los espantosos efectos de la contaminación por plomo por culpa de las gasolinas. Y todo ello por su celo analítico y su feroz guerra contra la contaminación de su laboratorio, donde medía cantidades diminutas de elementos con extraordinaria precisión. Su objetivo era calcular edades de rocas, para lo cual tenía que medir la proporción en ellas entre el uranio y el plomo producto de su desintegración radiactiva; pero las medidas eran erróneas, mostrando muchísimo más plomo del que podía haber. Patterson se embarcó en años de desarrollo de técnicas de limpieza para asegurarse de la pureza de sus medidas, que le llevaron a hacer un descubrimiento asombroso: el mundo entero estaba repleto de plomo. Y cuando empezó a estudiar los hielos polares, que funcionan como un registro atmosférico del pasado, descubrió por qué: desde el inicio de la civilización hemos echado plomo a la atmósfera, para utilizarlo y para extraer otros metales. Pero en el último siglo la proporción se disparó (más de 600 veces)  cuando empezamos a usar gasolinas con tetraetilo de plomo, un aditivo para evitar el petardeo de los motores. En la práctica nos estuvimos envenenando durante casi un siglo, con contenidos de este metal tóxico en sangre mucho mayores de lo tolerable. Patterson tuvo que enfrentarse a la industria petrolífera y sus científicos a sueldo, que durante décadas opusieron en duda su talento y sus descubrimientos. Finalmente se demostró que siempre tuvo razón, y el aditivo se retiró del mercado en casi todo el mundo.De modo que el doctor Patterson no sólo conoció la edad el planeta; también lo salvó. De nosotros mismos.

Clair_patterson

Sección de ciencia en 'Esto me suena' del día 24/5/2017

Pepe Cervera   26.may.2017 09:01    

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Pepe Cervera

Bio Retiario

Pepe Cervera es periodista, biólogo y, entre muchas otras cosas, profesor de la Universidad Rey Juan Carlos. Colabora con diversos medios y es un apasionado de Internet.
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